La NASA a choisi trois entreprises pour son retour sur la lune

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Près d’un demi-siècle après le dernier atterrissage d’un vaisseau spatial sur la Lune par les États-Unis, la NASA a annoncé le 31 mai les détails de son premier voyage de retour robotique.

La NASA a octroyé des contrats à trois entreprises

Mais la mission lunaire de l’agence, qui pourrait avoir lieu à l’automne prochain, ne se fera pas sur un vaisseau spatial qu’elle a conçu. Au lieu de cela, la NASA achètera une balade sur trois petits atterrisseurs robotiques qui seront construits par de petites entreprises américaines.

L’agence a octroyé des contrats d’une valeur totale de 254 millions de dollars à Astrobotic de Pittsburgh, en Pennsylvanie; à Intuitives Machines de Houston, Texas; et à Orbit Beyond, au New Jersey. Astrobotic et Intuitive Machines prévoient d’atterrir à l’été 2021, tandis qu’Orbit Beyond a fixé un calendrier de débarquement en septembre 2020 sur Mare Imbrium, une plaine de lave précédemment visitée par Apollo 15.

Ces contrats représentent une étape importante pour l’agence, a déclaré Clive Neal, un scientifique lunaire de l’Université Notre Dame de South Bend, dans l’Indiana. « Si vous voulez avoir un programme spatial, la meilleure façon de le maintenir est de montrer aux contribuables un retour sur investissement. »

La cadence régulière de ces missions, qui pourraient être lancées trois à quatre fois par an d’ici 2024, pourrait avoir un impact sur l’imagination du public – et permettait aux scientifiques de répondre à des questions sur la lune qu’ils ne savaient même pas qu’ils allaient un jour se poser.

Mais cette vitesse peut aussi avoir un coût: un risque d’échec accru. Le mois dernier, par exemple, un petit atterrisseur israélien peu coûteux, Beresheet, s’est écrasé sur la surface de la lune. «Certaines d’entre elles vont échouer», déclare Neal. « Mais l’échec est une expérience d’apprentissage. »

L’agenda agressif d’Orbit Beyond découle de l’adoption d’un atterrisseur développé par son partenaire, Team Indus, une entreprise indienne qui n’était pas éligible à soumissionner pour le programme Commercial Lunar Payload Services (CLPS) et qui avait déjà procédé à l’annulation du Google Lunar. XPrize.

L’entreprise transportera jusqu’à quatre charges utiles et envisage de lancer une fusée Falcon 9 de SpaceX. Orbit Beyond et Astrobotic prévoient également d’emmener avec eux de petits robots rovers, qui n’ont pas été développés par la NASA, qui seront déployés une fois qu’ils arriveront sur la Lune.

Comprendre la présence de l’eau sur la Lune

La NASA a demandé à ses scientifiques, et à des chercheurs extérieurs, de parcourir leurs étagères à la recherche d’instruments prêts à voler qui pourraient être placés sur ces atterrisseurs. Bien que l’agence ait déjà sélectionné certains instruments, elle n’a pas encore décidé comment ils seront répartis entre les atterrisseurs.

Un thème commun entre eux sera la compréhension de l’eau lunaire, bien plus abondante qu’on ne le pensait. « C’est une science sur laquelle, il y a cinq ans à peine, nous ne savions pas vraiment que nous allions nous poser la question », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la science à la NASA.

À la fin de l’année dernière, la NASA avait annoncé qu’elle avait sélectionné neuf entreprises pour des contrats réguliers de fourniture d’instruments scientifiques lunaires. La CLPS est censée relancer les ambitions lunaires de l’agence, en stimulant le développement privé, à l’instar de son programme qui a payé des sociétés spatiales privées pour la livraison de marchandises à la station spatiale.

La NASA est disposée à payer jusqu’à 2,6 milliards de dollars pour ces services au cours de la prochaine décennie, et les entreprises non sélectionnées aujourd’hui resteront éligibles pour soumissionner lors de futures missions.

Des missions qui cibleront la face cachée et les pôles de la Lune

Ces premiers atterrisseurs ont des capacités limitées pour les missions traditionnelles de la NASA. On leur a demandé de ne fonctionner que pendant environ deux semaines. Leurs sites d’atterrissage ne sont pas exotiques. Mais leur succès ouvrira la voie à une exploration robotique des pôles et de la face cachée de la Lune, qui sont depuis longtemps des cibles scientifiques.

L’objectif d’un retour humain en 2024 est le pôle Sud de la lune. Cela signifie qu’il est presque certain que les futures récompenses de la CLPS cibleront cette région, a déclaré Zurbuchen. « Nous voulons aller explorer où nous voulons atterrir. »

Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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