Les nourrissons CRISPR pourraient vivre moins longtemps

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Une variante génétique qui rend les personnes résistantes à l’infection par le VIH peut également avoir des effets néfastes. Les personnes qui ont cette variante risquent davantage de mourir un peu plus tôt, selon une étude réalisée sur 400 000 personnes au Royaume-Uni.

L’outil CRISPR pourrait produire des mutations indésirables

Cette découverte a de fortes implications sur notre capacité à améliorer les générations futures en utilisant des techniques d’édition du génome. L’année dernière, He Jiankui en Chine a utilisé de manière controversée CRISPR pour imiter cette variante du gène naturellement présent chez deux bébés. Mais la nouvelle étude suggère que nous ne savons tout simplement pas assez sur les effets complets de la plupart des variantes génétiques pour être sûr que leur donner aux gens sera bénéfique.

«C’est un bon exemple du grand danger de manipulation des gènes chez l’homme lorsque notre compréhension de la fonction de la plupart des gènes est aussi rudimentaire», déclare Alcino Silva de l’Université de Californie à Los Angeles.

Le gène CCR5 code une protéine qui se détache de certaines cellules de notre système immunitaire et de notre cerveau. Le VIH infecte les cellules immunitaires en se liant d’abord à cette protéine, et certaines personnes sont naturellement résistantes au VIH car elles possèdent une mutation appelée delta 32 dans leurs deux copies du gène CCR5. Cette mutation désactive la protéine.

En plus de rendre les personnes résistantes au VIH, cette mutation du delta 32 a également permis de stimuler la mémoire des souris et a été associée à une meilleure récupération de l’AVC chez l’homme. Mais cette mutation peut également avoir des effets négatifs, tels que rendre les personnes plus vulnérables à certains autres virus, notamment le virus du Nil occidental et éventuellement la grippe.

Vivre deux ans de moins

Pour avoir une idée de l’effet global de cette mutation, Rasmus Nielsen de l’Université de Californie à Berkeley et ses collègues ont analysé des données relatives à 400 000 personnes dans la biobanque britannique. Ils ont découvert que les personnes qui possèdent deux copies de la variante delta 32 du gène CCR5 risquaient 20% de plus de mourir avant l’âge de 76 ans que celles qui en possédaient une ou qui n’avaient pas cette mutation.

Cette étude suggère que les gens vivraient environ deux ans de moins en moyenne, a déclaré Luke Jostins, doyen de l’Université d’Oxford, qui étudie les variantes génétiques du système immunitaire.

Jostins-Dean a déjà critiqué les affirmations selon lesquelles le CCR5 serait basé uniquement sur de petites études. Cette dernière étude n’est pas totalement solide, dit-il, mais c’est suffisant pour montrer que nous ne devrions pas concevoir cette mutation chez les enfants.

Le généticien George Church avait précédemment inclus la mutation delta 32 dans sa liste de 10 variantes des gènes bénéfiques. En 2018, Jiankui a tenté d’utiliser l’édition CRISPR pour induire la mutation delta 32 dans des embryons IVF (In vitro fertilisation) provenant de couples dont le père était séropositif.

« Les filles sont en sécurité et en bonne santé comme tous les autres bébés », a-t-il affirmé dans une vidéo annonçant la naissance de deux filles. Mais ses actions ont été jugées contraires à l’éthique pour de nombreuses raisons, notamment le fait que toutes les conséquences de cette mutation ne sont pas encore comprises.

Des conséquences différentes selon son origine

Cette nouvelle étude suggère-t-elle que les filles à gène modifié pourraient mourir plus tôt? Peut-être. Les mutations apparemment induites chez ces enfants ne sont pas les mêmes que celles du delta 32 et ne sont pas présentes non plus dans toutes les cellules de leur corps, déclare Robin Lovell-Badge du Francis Crick Institute au Royaume-Uni. Nous ne pouvons donc pas en être sûrs.

De plus, l’effet des mutations dans CCR5 pourrait être différent dans différentes populations exposées à différentes maladies. «La biobanque britannique n’est certainement pas représentative de la population chinoise», déclare Jostins-Dean.

Cette recherche a été publiée dans Nature Medicine.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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