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La mer Morte n’est pas morte. Bien sûr, il s’agit de l’un des écosystèmes les plus extrêmes de notre planète, avec une salinité si élevée que les touristes peuvent facilement flotter au-dessus de cette eau sans nager.

Des microorganismes arrivent à survivre dans la mer Morte

Mais il y a longtemps, des scientifiques ont découvert des microorganismes unicellulaires appelés archaea vivant dans les eaux du lac, ce qui a amené plusieurs personnes à se demander si une autre vie simple pourrait également survivre dans les sédiments situés dans des environnements extrêmes, malgré l’absence d’oxygène, de lumière ou de nutriments.
Aujourd’hui, Camille Thomas, géomicrobiologiste à l’Université de Genève, et ses collègues ont mis au jour des fossiles moléculaires dans les sédiments de la Mer Morte, suggérant que des bactéries y auraient vécu il y a 12 000 ans. C’est la première fois que des scientifiques découvrent dans cet écosystème une forme de vie autre que les archaea, ce qui laisse à penser qu’une telle vie pourrait exister, ou avoir existé, dans le passé dans des endroits similaires du monde et du système solaire, y compris Mars.
Thomas et ses collègues ont participé à une collaboration internationale qui, en 2010, a foré à 430 mètres sous le lit du lac, offrant une occasion sans précédent de mieux évaluer le passé de notre climat. Après plusieurs années d’analyse des échantillons, l’équipe de Thomas a trouvé des archées enfouies dans les sédiments.
Cela prouvait que ces organismes pouvaient survivre à la fois dans le lac et dans les sédiments situés au-dessous, où les conditions sont encore plus hostiles. Mais Thomas pensait toujours qu’il était peu probable que rien d’autre que des archées puisse survivre dans ce lac. «Je pensais: » c’est un environnement extrême, et ce n’est que pour les organismes vivant dans des environnements extrêmes « , dit-il.

L’équipe a découvert des esters de cire

La plus récente découverte de l’équipe remet en question cette notion. Thomas et ses collègues ont analysé des couches de gypse (un minéral laissé après l’évaporation de l’eau de mer) qui avaient été déposées il y a 12 000, 85 000 et 120 000 ans. Enfouis en leur sein, ils ont découvert des esters de cire, des molécules riches en énergies créées et stockées par de petits organismes lorsque la nourriture devient rare.
Comme les archées ne peuvent pas produire ces molécules et qu’il est très peu probable que des organismes multicellulaires survivent à de telles conditions hostiles, l’équipe conclut que les bactéries anciennes ont dû produire ces composés.
Mais comment ces bactéries ont-elles survécu? Les esters de cire portaient des traces de membranes de cellules d’archaea. Les chercheurs ont donc émis l’hypothèse que la bactérie avait récupéré les restes d’archaea. Ce mécanisme de survie expliquerait comment la communauté de bactéries a réussi à prospérer dans des conditions apparemment si désolantes.
«Bien que nous sachions qu’il existe une tonne de diversité dans la biomasse microbienne, il est toujours intéressant de voir quelles stratégies ces communautés microbiennes utilisent pour survivre dans différents environnements», déclare Yuki Weber, biochimiste à l’Université de Harvard, qui n’a pas participé à cette étude. « Il y a encore beaucoup à apprendre sur le métabolisme microbien. »

Ils ont trouvé de l’hydrogène sulfuré

De plus, Thomas et ses collègues ont trouvé des allusions tentantes selon lesquelles la vie bactérienne pourrait exister dans l’écosystème de la mer Morte, même de nos jours. Lorsqu’ils ont ouvert pour la première fois un grand flacon de sédiments contemporains ils sentaient les œufs pourris – un signe révélateur de l’hydrogène sulfuré, souvent produit par des bactéries. Mais ce gaz peut également avoir une origine non biologique, telle que l’activité géothermique (pour laquelle le parc national de Yellowstone est célèbre), de sorte que les chercheurs ne sont pas certains que les bactéries continuent à résider sous ce lac salé.
Même si ce n’est pas le cas, les bactéries vivent probablement dans des conditions similaires dans la vaste biosphère souterraine de la Terre, affirme Weber. Et à mesure que les scientifiques continueront à cartographier les environnements extrêmes dans lesquels la vie peut survivre, ils comprendront mieux comment et où la vie prospère sur Terre et sur d’autres planètes, a-t-il déclaré.
Prenez Mars. En 2011, le robot Opportunity de la NASA est tombé sur du gypse, le même minéral que Thomas a trouvé dans les sédiments de la mer Morte. Sa présence suggère que lorsque la planète rouge s’est réchauffée, ses océans et ses lacs se sont évaporés. Mais auparavant, ces plans d’eau auraient probablement ressemblé beaucoup à la Mer Morte – peut-être même à des processus biologiques, déclare Tomaso Bontognali, scientifique à l’Institut d’exploration de l’espace en Suisse, qui n’était pas impliqué dans l’étude de la Mer Morte.

La preuve de la mer Morte rend l’hypothèse de la vie sur Mars plus plausible

Ontognali travaille sur le rover ExoMars de l’Agence spatiale européenne, qui doit atterrir en 2021 dans un ancien lit de l’océan sur Mars. Il analysera les carottes de sédiments avec une version simplifiée de la méthode utilisée par l’équipe de Thomas. La preuve de la mer Morte « rend l’hypothèse que la vie aurait pu exister sur Mars plus plausible », dit Bontognali.
Source : Scientif American
Crédit photo : Pixabay