Les arbres qui deviennent femelles vivent moins longtemps

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Être une femme peut être difficile, même pour les arbres. Une étude du cycle de vie des érables de Pennsylvanie – qui peut changer de sexe d’une saison à l’autre – a révélé que ces arbres étaient plus susceptibles d’être des hommes, et que la plupart des arbres mouraient lorsqu’ils étaient à l’état de floraison femelle.

Les arbres qui deviennent des femelles ont une vie plus courte

«Nous soupçonnions qu’ils changeaient de sexe, ce qui est relativement rare chez les plantes», explique Jennifer Blake-Mahmud de l’Université de Princeton. Entre 2014 et 2017, elle a suivi le cycle de vie des érables de Pennsylvanie (Acer pensylvanicum) dans les forêts domaniales et les terrains de parcs du New Jersey.

Chaque printemps, elle visitait 457 érables de Pennsylvanie, mesurant leur diamètre, l’état de leurs feuilles et de leurs branches et notant s’ils avaient des fleurs femelles ou mâles.

«J’étais seul avec mon chien de terrain. Je comptais toutes les fleurs, puis je déterminais le sexe des différents arbres », dit-elle. Elle a constaté que 54% des arbres avaient changé de sexe au cours de la période de quatre ans et qu’un quart de ceux-ci avaient changé de sexe au moins deux fois.

Un modèle basé sur les données qu’elle a recueillies a montré que, contrairement aux théories précédentes, les arbres en bonne santé étaient plus susceptibles d’être des mâles et que la taille d’un arbre n’influençait pas son sexe.

Le taux de croissance des femelles s’était détérioré

Elle a constaté également que le taux de croissance des arbres qui étaient demeuré des femelles pendant plusieurs années s’était détérioré et que 75% des arbres avaient produit des fleurs femelles juste avant leur mort.

“C’est remarquable. Quand je vois un arbre mort et que je regarde dans ma fiche technique, il était presque toujours féminin l’année précédente », dit-elle.

Ce n’est pas clair pourquoi les arbres femelles meurent plus souvent que les arbres mâles. Il se pourrait que les femelles aient besoin de plus d’éléments nutritifs parce qu’elles produisent des graines, et c’est plus fatigant pour elles donc ces arbres meurent, dit Blake-Mahmud.

Mais il se peut aussi que lorsqu’un arbre est en train de mourir, il passe de la femelle à la dernière tentative de créer une progéniture et de transmettre des gènes à la génération suivante.

Ce changement s’expliquerait d’un point de vue évolutif

«Les érables de Pennsylvanie ont beaucoup plus d’arbres mâles que d’arbres femelles en général, alors, par chance, une femelle a plus de chances d’être le parent de la génération suivante qu’un mâle», dit-elle. «Si vous devez mourir de toute façon, être une femelle est la voie à suivre. Ce serait plus logique sur le plan de l’évolution.»

Cette recherche a été publiée dans Annals of Botany.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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