Une plante mangeuse de salamandres

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Découvrir de nouvelles espèces de plantes est relativement rare de nos jours, surtout si celles-ci présentent un comportement jamais vu auparavant. C’est pourtant ce qu’ont fait des chercheurs. En effet, appelez cela la «petite tourbière des horreurs».

Dans ce qui semble être une première pour l’Amérique du Nord, des biologistes de l’Université de Guelph ont découvert que les plantes carnivores des zones humides du parc Algonquin en Ontario consommaient non seulement des insectes, mais également de petites salamandres.

Des plantes carnivores qui mangent des salamandres

Dans un article publié cette semaine dans la revue Ecology, l’équipe de recherche rapporte ce que le biologiste intégrateur Alex Smith appelle le «cas inattendu et fascinant de plantes dévorant des vertébrés dans notre jardin, dans le parc Algonquin».

On sait depuis longtemps que les sarracénies pourpres qui poussent dans les terres humides du Canada mangent des créatures – principalement des insectes et des araignées – qui tombent dans leurs feuilles en forme de cloche et se décomposent dans l’eau de pluie qui y est collectée.

Mais jusqu’à présent, personne n’avait jamais signalé cette espèce de salamandre capturée par une sarracénie pourpre en Amérique du Nord, y compris le plus ancien parc provincial du Canada, une destination populaire où les plantes sont observées depuis des centaines d’années.

Notant combien de temps le parc a gardé son secret – malgré des générations de naturalistes, sa proximité avec les grandes villes et une autoroute traversant son extrémité sud – a déclaré Smith. «Le parc Algonquin est tellement important pour beaucoup de gens au Canada. Pourtant, dans le corridor de l’autoroute 60, nous venons d’avoir une première.

Plusieurs plantes contenaient des salamandres

L’équipe a découvert que près d’une plante carnivore sur cinq contenait des amphibiens juvéniles, chacun ayant à peu près la longueur d’un doigt humain. Plusieurs plantes contenaient plus d’une salamandre.

Ces observations ont coïncidé avec les «pulsations» de jeunes salamandres rampant sur la terre après avoir quitté leur état larvaire dans l’étang. Smith a déclaré que ces étangs de tourbière étaient dépourvus de poisson, faisant de la salamandre un prédateur et une proie importante dans les réseaux trophiques.

Il a dit que certains animaux pourraient être tombés dans les plantes, peut-être attirés par des insectes. D’autres peuvent avoir pénétré dans les plantes pour échapper aux prédateurs. Certaines salamandres piégées sont mortes dans les trois jours, alors que d’autres ont vécu jusqu’à 19 jours.

Cette plante décompose ces animaux avec des enzymes

Les proies capturées à l’intérieur des feuilles spécialisées de la plante sont décomposées par les enzymes digestives de la plante et d’autres organismes présents dans l’eau contenue dans la feuille. Smith a déclaré que d’autres facteurs peuvent tuer les salamandres dans les sablières, notamment la chaleur, l’inanition ou l’infection par des agents pathogènes.

D’autres plantes carnivores poussent dans des environnements pauvres en nutriments dans le monde. Parmi eux, on trouve les panachées du soleil, qui utilisent leurs feuilles collantes pour attraper les insectes, et le piège à mouches de Vénus. Mais les sarracénies pourpres mangeurs de viande sont connus depuis le XVIIIe siècle. Une espèce découverte en Asie il y a dix ans consomme principalement des insectes et des araignées, mais capture également de petits oiseaux et des  souris.

Smith a déclaré que cette découverte au parc Algonquin ouvrait de nouvelles questions aux biologistes. Les salamandres sont-elles une source importante de proies pour les sarracénies pourpres? Ces plantes sont-elles des « prédateurs » importants des amphibiens? Les salamandres pourraient-elles rivaliser avec ces plantes pour se nourrir d’insectes – et même «tuer» cette plante?

Réécrire les documents donnés aux visiteurs

Il a ajouté que cette découverte pourrait aussi inciter les responsables du parc à réécrire les documents donnés aux visiteurs. «J’espère et j’imagine qu’un jour, ce document destiné au grand public dira : « restez sur le trottoir et surveillez vos enfants. Voici des plantes qui mangent des vertébrés. »

Source : University of Guelph
Crédit photo : Pixabay

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