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Des chercheurs de l’ETH Zurich ont mis au point un procédé capable de détecter les faux tableaux modernes en mesurant les niveaux excessifs d’isotope carbone 14 libéré dans l’atmosphère au cours des essais nucléaires du 20ème siècle.

Détecter les faussaires grâce aux bombes atomiques

Cette nouvelle méthode nécessite des échantillons de peinture nettement plus petits que ce qui était nécessaire auparavant, une étude de cas montrant la précision d’une précision provenant d’une seule particule de peinture pesant moins de 200 microgrammes.
Pendant les deux décennies qui ont précédé le traité d’interdiction des essais nucléaires de 1963, des centaines de bombes nucléaires ont été testées dans l’atmosphère de la Terre. Ces tests ont finalement doublé la quantité d’un isotope appelé carbone 14 dans notre environnement. Ce volume accru de carbone 14 se retrouve dans toutes les matières organiques générées depuis les années 1960.
L’idée de suivre les contrefaçons en arts en mesurant les niveaux de carbone 14 dans leurs matériaux a été suggérée pendant un certain temps, mais elle était fondamentalement irréalisable jusqu’à récemment en raison du volume d’échantillons requis pour la mesure. Dans le même temps, les falsificateurs d’art sont de plus en plus sensibles à ces techniques d’identification et au déploiement de méthodes de plus en plus sophistiquées pour échapper à la détection. Certaines falsifications utilisent non seulement d’anciens cadres en bois, mais certains imitent également les peintures.
Dans le passé, les scientifiques avaient besoin de quelques grammes à 100 milligrammes d’échantillons de peinture pour pouvoir déterminer efficacement la présence de niveaux excessifs de carbone 14. Si de vieux échantillons de peinture ont été mélangés avec un liant moderne, cela signifie que toute œuvre d’art testée serait inévitablement sérieusement endommagée afin d’obtenir suffisamment d’échantillons pour en retracer l’authenticité.

200 microgrammes sont maintenant suffisants

Cependant, l’équipe de l’ETH Zurich a, pour la première fois, réussi à améliorer les méthodes de détection, de sorte qu’un échantillon de peinture ne dépassant pas 200 microgrammes est nécessaire pour mesurer les niveaux de carbone 14.
Pour tester cette nouvelle méthode, les scientifiques ont échantillonné une falsification bien connue d’un tableau qui aurait été créé au milieu du XIXe siècle, mais qui a en fait été fabriqué par un faussaire des années 1980. Deux micros échantillons de cette peinture ont été analysés, une minuscule fibre de la toile et une seule particule de peinture pesant environ 160 microgrammes.
La datation au carbone de la fibre de la toile correspondait à l’âge présumé de la peinture, ce qui suggère que le faussaire a utilisé intelligemment une vieille toile pour créer une fausse œuvre. Cependant, la minuscule particule de peinture a révélé la vérité, sur cette œuvre avec des niveaux excessifs de carbone 14 suggérant que les matières organiques utilisées pour créer le liant avaient été récoltées au cours de la seconde moitié du 20e siècle.
Ce n’est pas la première fois que des scientifiques utilisent cette métrique pour identifier des activités illégales. En 2016, une équipe de scientifiques a décrit comment elle avait utilisé cette même signature « bombe-carbone » pour identifier avec précision l’âge de l’ivoire expédié hors d’Afrique. Une interdiction des ventes d’ivoire en 1990 a restreint le commerce de l’ivoire acquis avant 1976.

Une méthode qui a ses limites

Cette nouvelle méthode de détection des contrefaçons n’est pas sans limites. On estime que les niveaux de carbone 14 dans l’atmosphère reviennent rapidement aux niveaux précédents les années 1950. Donc, cette signature ne sera une mesure de détection des faussaires que durant quelques décennies, et même dans ce cas, elle ne s’applique évidemment qu’aux faux produits après les années1940 et 1950.
Cette nouvelle recherche a été publiée dans la revue PNAS.
Source : ETH Zurich
Crédit photo : Pixabay

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