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Les femmes souffrent de maladies auto-immunes, telles que la sclérose en plaques, le lupus et la polyarthrite rhumatoïde, huit fois plus que les hommes. D’autre part, les femmes ont un risque moins élevé de contracter des cancers non reproductifs tels que le mélanome et les cancers du côlon, du rein et du poumon.

Le système immunitaire des femmes

Et, si les traitements anticancéreux, tels que les immunothérapies, présentent des développements intéressants, les recherches montrent que les femmes réagissent plus favorablement que les hommes à ce type d’intervention. Alors, pourquoi existe-t-il une si grande différence entre les femmes et les hommes en matière de maladies humaines?
Une équipe interdisciplinaire de scientifiques de l’Université d’Arizona estime qu’elle pourrait avoir la solution. Dans un article publié dans la revue scientifique Trends in Genetics, l’équipe présente une nouvelle hypothèse pour expliquer ce phénomène, ouvrant la voie à de nouvelles pistes de recherche axées spécifiquement sur le traitement des maladies auto-immunes et du cancer chez les femmes.
«Jusqu’à présent, les théories existantes n’expliquaient pas les différences entre les hommes et les femmes en ce qui concerne les maladies humaines», a déclaré Melissa Wilson, professeure assistante à la faculté des sciences de la vie de l’ASU et auteure principale de l’article. «Nous proposons une nouvelle théorie appelée l’hypothèse de compensation de grossesse.

Il a évolué pour faciliter leur survie

«Fondamentalement, les systèmes immunitaires des femmes ont évolué pour faciliter leur survie pendant la présence d’un placenta immunologiquement invasif et pendant la grossesse, et compenser pour qu’elles puissent également survivre à l’agression de parasites et d’agents pathogènes. Mais maintenant, dans une société moderne et industrialisée, les femmes ne sont pas enceintes tout le temps, donc elles n’ont pas de placenta qui agresse leur système immunitaire.
Les changements dans leur écologie de la reproduction exacerbent le risque de maladies auto-immunes du fait de la surveillance immunitaire accrue. Dans le même temps, nous constatons une réduction de certaines maladies, comme le cancer », a déclaré Wilson.
«Nous pensons que l’hypothèse de compensation de la grossesse peut expliquer pourquoi il existe une grande différence de sexe entre ces maladies. La compréhension de l’origine évolutive du biais sexuel dans ces maladies peut nous aider à mieux comprendre les mécanismes et les éléments particuliers du système immunitaire que nous pouvons cibler », a déclaré Natri.
«Notre objectif est de rendre les traitements plus efficaces pour tout le monde. Nous réalisons que le cancer est différent chez les hommes et les femmes. Dans l’étude de la plupart des cancers et d’autres maladies, et jusqu’à présent dans le développement de traitements contre le cancer, cela n’a pas vraiment été pris en compte ».

Les effets de l’industrialisation

Dans les communautés industrialisées, les maladies auto-immunes semblent se produire à un taux beaucoup plus élevé que dans les populations non industrialisées. Les chercheurs pensent que le système immunitaire humain a évolué dans l’attente d’une charge donnée de parasites. Dans l’environnement moderne, l’exposition à ces parasites a diminué, le système immunitaire a donc moins de cibles étrangères. Avec cette charge réduite, le système immunitaire s’attaque aux femmes.
«Nous sommes également passés d’un mode de vie actif à un mode de vie sédentaire. Nous avons maintenant une surabondance de calories disponibles, ce qui nous permet potentiellement de maintenir des niveaux excessifs d’hormones, y compris l’estradiol, une hormone féminine. Le maintien des niveaux d’hormones aussi élevés peut augmenter le risque de déclenchement de maladies auto-immunes », a-t-elle déclaré.

De futurs traitements

Les chercheurs suggèrent que, en fondant les futures recherches sur l’hypothèse de la grossesse, les scientifiques pourraient approfondir la caractérisation des gènes, le contexte environnemental et l’histoire longitudinale des personnes.
«Nous pensons que c’est plus qu’une hypothèse. En utilisant les techniques modernes de biologie moléculaire en génétique et en génomique, nous pouvons examiner les différences entre les systèmes immunitaires masculins et féminins, ainsi qu’entre les profils immunitaires modernes et ceux des populations préindustrielles. Ce faisant, nous pourrions trouver de nouveaux moyens de prévenir le cancer et les maladies auto-immunes », a déclaré Ken Buetow, coauteur de cette étude.
Les chercheurs suggèrent également qu’il existe des endroits où les gènes sont régulés uniquement chez les hommes et les femmes, ainsi que dans différents contextes environnementaux. «À l’avenir, nous devons collecter systématiquement des variables environnementales telles que l’exposition aux agents pathogènes, les niveaux de stress, les hormones de reproduction et la parité. Nous devons mieux comprendre ces domaines », a déclaré Wilson.

En résumé
  • Une réduction de la charge virale et parasitaire (le système immunitaire s’attaque aux femmes).
  • Une abondance de calories excessives (obésité, maladies auto-immunes).
  • Un taux plus élevé d’hormones pour la reproduction (estradiol).
  • Des gènes sont régulés différemment et selon des contextes différents.

Source : Arizona State University
Crédit photo : Pixabay

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