Le microbiome pourrait devenir un outil pour traiter l’autisme

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À un jeune âge, on a diagnostiqué chez Éthan un autisme modéré à grave. À l’âge de sept ans, malgré des efforts des spécialistes de la famille et de la réadaptation, son vocabulaire, son régime alimentaire et ses interactions sociales étaient extrêmement limités.

Un microbiome sain pourrait-il un jour guérir l’autisme ?

Puis un matin, à peine quatre semaines après le début d’un essai clinique spécial, Éthan se leva avec un grand sourire et lui dit: «bonjour, maman.» La transformation était miraculeuse, un côté de son fils qu’elle n’avait jamais vu auparavant et elle fondit en larmes de joie.

C’était un miracle venant des selles. Ce n’est pas vraiment une substance crue extraite des toilettes, mais plutôt des organismes microbiens intestinaux transformés provenant d’un donneur hautement filtré, qu’Éthan avait mélangé à ses boissons dans le cadre de l’essai.

« Il existe une très forte corrélation entre la sévérité [gastro-intestinale] et la sévérité de l’autisme – pour le langage, pour les interactions sociales, pour le comportement, tous les principaux symptômes de l’autisme », a déclaré Jim Adams, professeur et chercheur en autisme à l’Arizona State University. « La question est de savoir si cela est dû à la douleur et à l’inconfort des problèmes gastro-intestinaux, ou s’agit-il de plus que cela? »

Lorsque Adams s’intéressa à la littérature scientifique, il découvrit que la dysbiose, ou une perturbation de l’écosystème des bactéries et d’autres organismes intestinaux, pouvait influer à la fois sur les symptômes des TSA (trouble du spectre autistique) et de l’IG (maladie de Berger).

Un traitement avec de la vancomycine, un antibiotique puissant qui n’est pas absorbé dans le sang mais reste dans l’intestin, pouvait apporter un soulagement temporaire. Mais un antibiotique ne peut être utilisé que pendant une courte période de temps avant que les bactéries ne commencent à développer une résistance.

Une théorie suggérait une connexion intestin-cerveau

Il y a plus de dix ans, une théorie a commencé à émerger suggérant une connexion intestin-cerveau, dans laquelle un dysfonctionnement intestinal pouvait également affecter l’activité cérébrale. «Soixante-dix pour cent de nos nerfs qui entrent dans le système nerveux central vont dans notre intestin. Pourquoi cela? »Demande Sarkis Mazmanian, chercheur en médecine au California Institute of Technology.

Mazmanian a noté que chez des souris sans germes, sans bactéries dans leur intestin, «des choses comme l’anxiété, la locomotion, la dépression et même le développement du cerveau semblaient être altérées» par rapport aux animaux normaux.

Mazmanian et une équipe de chercheurs ont démontré cette connexion intestin-cerveau dans un modèle de souris de l’autisme en 2013. Trois ans plus tard, l’équipe a fait de même pour la maladie de Parkinson et récemment, ils ont montré que la transplantation de selles d’une personne autiste dans des souris sans germe produisait de nombreux symptômes de TSA chez les animaux.

Un écosystème intestinal en santé contient environ mille types différents de bactéries, ainsi que des archées, des champignons et des virus, bien que les organismes spécifiques et leur nombre puissent varier d’une personne à l’autre. En revanche, la variété de bactéries retrouvée chez les personnes atteintes de TSA est environ 25% inférieure à celle des personnes en bonne santé.

Il manque à leur intestin des centaines d’espèces de bactéries différentes, souvent celles qui sont importantes pour la fermentation et qui produisent des acides gras à chaîne courte qui influent sur la santé.

Adams cherchait à rassembler tous les fils de ces différentes lignes de recherche en menant une étude sur l’efficacité des greffes de selles chez les enfants atteints de TSA. Son équipe à l’ASU, le programme de recherche Autism / Asperger, a recruté un expert en identification de bactéries dans l’intestin, Rosa Krajmalnik-Brown, mieux connu sous le nom de Dr. Rosy.

On savait peu de choses sur les greffes de selles chez les enfants au moment où l’étude a été proposée. La FDA a donc commencé par exiger une petite étude préliminaire sur l’innocuité, qui ne concernait que les enfants de sept ans et plus.

L’étude a recruté 18 enfants âgés de 7 à 18 ans présentant un diagnostic de TSA et d’importants problèmes gastro-intestinaux. Le régime était exigeant mais relativement adapté aux enfants. L’antibiotique vancomycine a d’abord été utilisé pour réduire le nombre de microbes dans les intestins. Les enfants recevaient ensuite des doses quotidiennes de microbes purifiés provenant des intestins de donneurs sains, qui étaient suspendues dans un liquide et mélangées à des boissons, ainsi qu’un antiacide pour réduire les acides de l’estomac qui peuvent détruire les microbes avant qu’ils n’atteignent l’intestin. Le traitement intestinal a continué pendant dix semaines.

Les participants ont montré des signes croissants d’amélioration

Les chercheurs de l’ASU n’ont pas trouvé beaucoup de réponses au début. Il est probable que la dysbiose initiale avait endommagé certaines des cellules de l’intestin, comme cela se produit chez les patients atteints du syndrome du côlon irritable (SII), et il a fallu un certain temps pour que les plaies se réparent suffisamment pour supporter la colonisation par la bactérie du donneur. Mais à mi-parcours du régime, la plupart des participants ont montré des signes croissants d’amélioration.

Seulement deux participants ont présenté une réponse minimale, une amélioration d’environ 30% de leurs symptômes gastro-intestinaux, et cela n’a pas duré longtemps après la fin du traitement. Mais 16 enfants ont présenté une amélioration d’au moins 70% de leurs symptômes gastro-intestinaux et, surtout, ils ont montré une amélioration de leurs symptômes comportementaux liés à l’autisme.

Ce document a été publié en janvier 2017 et a tellement impressionné le Pentagone que le ministère de la Défense a accepté de financer une vaste étude sur les greffes microbiennes chez les adultes autistes, qui a commencé à recruter des patients au début de 2018.

Adams a été surpris d’entendre les parents dire que leurs enfants continuaient à montrer une amélioration du comportement lié aux TSA longtemps après la fin de l’étude. L’équipe a décidé de faire un suivi de deux ans pour voir ce qui se passait.

44% des participants étaient sous le seuil de diagnostic du TSA

Un évaluateur professionnel indépendant utilisant l’échelle CARS (Childhood Autism Rating Scale) a constaté que les symptômes étaient 23% moins sévères à la fin du traitement qu’au début; deux ans plus tard, cette proportion était passée à 47%. Au départ, 83% des participants avaient été classés dans la partie extrême de l’échelle des TSA, mais après le suivi de deux ans, ce nombre est tombé à 17%, tandis que 44% s’est amélioré au point de tomber sous le seuil de diagnostic du TSA.

Mesures à l’aide de l’évaluation de l’échelle de la sensibilité sociale (SRS) de parents notés ont montré des améliorations parallèles, en fonction du suivi du papier publié en avril de cette année. Le microbiome intestinal, semble-t-il, pourrait constituer un nouvel outil de traitement des TSA.

Après le suivi, les participants ont toujours montré une diversité de microbiomes en bonne santé, mais les populations de bactéries dans leurs intestins avaient cessé de ressembler au donneur pour devenir plus personnalisées. Les changements ont reflété les régimes alimentaires, les expositions environnementales, les systèmes immunitaires et la génétique propres à chaque individu.

Comme pour toute nouvelle approche en matière de traitement d’un état pathologique, le succès initial soulève plus de questions qu’il n’en résout. Cette approche profitera-t-elle à un groupe plus large de patients atteints de TSA, y compris ceux qui ne souffrent pas d’une détresse gastro-intestinale importante? La vancomycine est-elle nécessaire pour détruire l’écosystème microbien existant avant l’afflux de bactéries intestinales saines? Quelle est la meilleure durée du traitement? Il faudra du temps et de nombreuses études pour répondre à ces questions, mais M. Adams est optimiste sur le fait qu’un traitement microbien autorisé pour les TSA sera disponible dans quelques années.

Une pilule de greffe microbienne

Entre-temps, l’équipe de l’ASU prépare un autre essai pour des enfants. Leurs collaborateurs ont mis au point une forme de pilule de greffe microbienne qui, à leur avis, contournera le problème de l’acide gastrique et offrira un produit plus homogène à l’intestin. Cette pilule est déjà utilisée dans d’autres études et Adams pense que cela produira des résultats plus cohérents que leur premier essai.

Pour sa part, Dana est ravie des «progrès fantastiques» d’Éthan, aujourd’hui âgé de 12 ans Il a atteint tous les objectifs fixés par les orthophonistes et continue de travailler sur ses aptitudes sociales et psychosociales, comme apprendre à comprendre ses propres émotions et celles des autres et à exprimer ce qu’il ressent.

Si des chercheurs en médecine, comme l’équipe de l’ASU, peuvent continuer à progresser dans la mise au point d’un traitement basé sur le microbiome, de nombreux autres enfants TSA pourraient bénéficier de la valeur multiple d’un intestin en bonne santé.

Source : Smithsonain
Crédit photo sur Unsplash :  Nathan Anderson

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