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Les nuages ​​martiens pourraient avoir une origine extramartienne, selon une étude récemment publiée. Cette étude suggère que les nuages ​​à mi-hauteur se forment au-dessus de la planète rouge en raison d’un phénomène appelé «fumée de météores», qui se produit lorsque des débris spatiaux sont déchiquetés lors de leur entrée dans l’atmosphère martienne.

Les nuages martiens auraient une origine extramartienne

En ce qui concerne les atmosphères planétaires, la coquille gazeuse de Mars est très mince. Elle est incroyablement ténue, avec un volume atmosphérique inférieur à 1% de celui de la Terre. L’atmosphère martienne n’a pas toujours été aussi faible. Il existe des preuves suggérant qu’il était autrefois suffisamment puissant pour permettre l’existence d’eau liquide à la surface de la planète.
Bien qu’elle ne soit qu’une ombre de ce qu’elle était, l’atmosphère de la planète rouge peut encore faire apparaître des rafales de poussière, voire même recouvrir toute la planète dans une tempête de poussière colossale. Une telle tempête a entraîné la disparition du rover Mars Opportunity de la NASA, qui a été entendu la dernière fois le 10 juin 2018 . En plus de tuer des rovers, l’atmosphère protège également la planète des impacts de météorites et peut même former des nuages.
Les nuages ​​sur Mars ne sont pas créés exactement de la même manière que sur Terre. Les molécules d’eau qui forment la majeure partie des nuages ​​que nous voyons ne peuvent se fusionner par elles-mêmes – elles ont besoin de quelque chose pour y adhérer. Sur notre planète, les molécules d’eau s’agglutinent autour de grains de sel marin ou de poussière accumulés dans les airs. Lorsque suffisamment de ces grains et molécules s’accumulent, des nuages ​​se forment et deviennent visibles depuis le sol.
Les scientifiques ne croient pas que ce même processus entame la formation de nuages ​​dans l’atmosphère moyenne de Mars, une région située entre 30 et 60 km de la surface. Alors, avec quoi les particules de glace d’eau interagissent-elles pour former des nuages ​​sur Mars?

Les nuages proviennent des débris spatiaux

Selon le nouvelle étude, la réponse pourrait ne pas provenir de la surface de la planète, mais de l’espace. Les observations de la sonde spatiale MAVEN de la NASA, actuellement en orbite autour de la planète rouge, nous apprennent qu’environ 2 à 3 tonnes de débris spatiaux, souvent sous la forme de météores, pénètrent chaque jour dans l’atmosphère martienne.
Ces météorites sont déchirées lorsqu’elles heurtent la mince coquille gazeuse et injectent de grandes quantités de poussière – appelée fumée météorique – dans l’atmosphère.
L’équipe chargée de la rédaction du document a cherché à déterminer si le matériau déposé dans l’atmosphère depuis l’espace pouvait jouer un rôle de catalyseur dans la formation des nuages ​​en donnant aux molécules de glace d’eau un moyen de se regrouper.

Des simulations informatiques ont aidé à comprendre l’atmosphère martienne

Les chercheurs ont utilisé des simulations informatiques complexes conçues pour imiter la dynamique de l’atmosphère martienne, afin de tester leur théorie. Ils ont découvert qu’une fois qu’ils avaient inclus la poussière des météorites dans la simulation, des nuages ​​étaient apparus.
« Notre modèle ne pouvait pas former des nuages ​​à ces altitudes auparavant », a déclaré Victoria Hartwick, une étudiante diplômée du département des sciences de l’atmosphère et des océans (ATOC) de l’Université du Colorado à Boulder, et auteure principale de la nouvelle étude. « Mais maintenant, ils sont tous là, et ils semblent être aux bons endroits. »
Les nuages ​​étaient relativement minuscules comparés à ceux de la Terre. Cependant, ils peuvent toujours avoir un effet significatif sur l’atmosphère martienne. Par exemple, selon la région examinée par l’équipe, les nuages ​​ont semblé provoquer une variation de température allant jusqu’à 10 ° Celsius.

Des travaux qui pourront éclairer l’évolution atmosphérique de Mars

Les chercheurs pensent que leurs travaux sur la formation des nuages pourraient aider à éclairer l’évolution atmosphérique de la planète, et plus particulièrement la capacité de celle-ci à supporter de l’eau liquide à la surface de Mars.
« De plus en plus de modèles climatiques découvrent que l’ancien climat de Mars, alors que des fleuves coulaient sur sa surface, était réchauffé par des nuages ​​en haute altitude », commente Brian Toon, professeur à l’ATOC et coauteur de cette nouvelle étude. « Il est probable que cette découverte deviendra une partie importante de cette idée de réchauffement de Mars. »
Un document décrivant cette recherche a été publié dans la revue Nature Geoscience.
Source : University of Colorado Boulder
Crédit photo : Pixabay