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Les bois sont parmi les os dont la croissance est la plus rapide dans le règne animal: ceux des cerfs, des orignaux, des élans et des rennes peuvent pousser jusqu’à un demi-mètre en un mois avant la saison des amours. Maintenant, des chercheurs qui étudient leurs génomes ont découvert comment cela se produit.

Les gènes du cancer sont responsables de la croissance des bois

Les gènes qui favorisent et suppriment le cancer sont partiellement responsables de cette croissance, suggérant que le tissu osseux pourrait révéler de nouvelles façons de lutter contre le cancer.
Cette étude a débuté lorsque des scientifiques en Chine et leurs collègues à l’étranger ont séquencé les génomes de 44 ruminants, notamment des vaches, des cerfs, des girafes, des moutons d’Amérique et d’autres mammifères dotés d’un estomac complexe pour la digestion des plantes. Plusieurs de ces ruminants ont des saillies osseuses, y compris les osselets osseux recouverts de peau et de poils des girafes.
Les scientifiques ont ensuite recherché les gènes sous-jacents à l’évolution et au développement de cette coiffe. Qiang Qiu, un généticien de la Northwestern Polytechnical University de Xi’an, en Chine, et ses collègues ont répertorié les gènes actifs dans 16 tissus vivants d’ovins, de caprins et de cerfs, y compris des cornes et des bois. Ils ont également évalué quels gènes étaient actifs dans les embryons en développement de certains animaux.
Les cornes et les bois ont évolué depuis un ancêtre de tous ces animaux, ont découvert les chercheurs. De plus, ces nouvelles structures sont apparues lorsque des gènes qui contribuent à la construction des tissus nerveux, osseux et cutanés ont été modifiés et sont devenus actifs lors de la formation de ces saillies osseuses, rapportent aujourd’hui Qiu et ses collègues dans Science.
En particulier, les modifications apportées aux gènes impliqués dans la formation osseuse et le développement d’un tissu embryonnaire appelé crête neurale ont probablement contribué à la formation de ces bois. Comme preuve supplémentaire d’une origine unique pour les bois osseux, le cerf d’eau chinois et deux espèces de cerfs porte-musc, tous deux sont dépourvus de bois, mais présentent une mutation dans l’un des gènes liés à la formation osseuse.

Les cerfs ont huit gènes actifs qui participent à la formation de tumeurs

Les chercheurs ont découvert chez le cerf ordinaire huit gènes actifs qui participent normalement à la formation de tumeurs et à leur croissance. Cela suggère, dit Qiu, que la croissance des bois ressemble davantage à celle du cancer des os qu’à celle des os ordinaires. Cependant, contrairement au cancer des os, où les tumeurs se développent sans contrôle, la croissance des bois est étroitement régulée par l’activité des gènes suppresseurs de tumeurs et inhibiteurs de la croissance tumorale, rapporte l’équipe.
«Les bois des cerfs [utilisent] essentiellement une forme contrôlée de croissance du cancer des os», explique Edward Davis, un paléobiologiste de l’évolution de l’Université d’Oregon, qui n’a pas participé à ces travaux. L’implication des gènes favorisant la tumeur n’est pas surprenante, dit-il; ce qui est surprenant, c’est l’implication des gènes contrôlant le cancer.

Un heureux accident de l’évolution 

Mais cette surprise aurait pu faire plus que simplement stimuler la croissance des bois des cerfs. Les gènes suppresseurs de cancer qui contrôlent la croissance sont également protecteurs contre le cancer en général, dit Qiu. Les zoos, par exemple, ont des taux de cancer documentés chez les cerfs cinq fois moins élevés que chez d’autres mammifères – peut-être, dit Davis, que c’est un «heureux accident» de l’évolution des bois.
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Laura College