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Trois phoques gris ont été formés à copier des discours, ainsi que des notes de musique comprenant le thème de Star Wars et la comptine Twinkle Twinkle Little Star (qui est une chanson enfantine populaire anglaise.)

Des phoques reproduisent des chansons

Vincent Janik et ses collègues de l’Université de St-Andrews au Royaume-Uni ont travaillé avec ces phoques dès leur naissance, les entraînant à copier de nouveaux sons en modifiant leurs formants. «Les formants sont des bandes de fréquences accentuées dans nos sons de parole», explique Janik. «Ce sont des parties de nos sons que nous modifions pour coder des informations. Par exemple, différentes voyelles ne diffèrent que par leurs formants.  »
Les phoques ont d’abord été formés à copier des séquences de leurs propres sons, puis à créer des mélodies. Des voyelles des humains ont ensuite été présentées aux animaux, qu’ils ont ensuite copiés.
«Il faut des centaines d’essais pour enseigner au phoque ce que nous voulons qu’il fasse, mais une fois qu’ils réussissent, ils peuvent très bien copier un nouveau son du premier coup», explique Janik.
Un des phoques, nommé Zola, était particulièrement doué pour copier les mélodies qui lui étaient présentées, notamment jusqu’à 10 notes de Twinkle Twinkle Little Star.

Les phoques permettent d’étudier comment les sons sont appris chez l’humain

«Comme les phoques utilisent les mêmes structures neuronales et anatomiques que les humains pour produire ces sons, ils constituent un bon modèle permettant d’étudier la manière dont les sons de la parole sont appris», déclare Janik.
Ce n’est pas la première fois que des phoques copient des vocalisations humaines. Un phoque appelé Hoover a été documenté en train de copier un discours humain – y compris des phrases telles que «comment allez-vous?
Mais c’est la première étude qui démontre vraiment à quel point les vocalisations des phoques sont souples, explique Amanda Stansbury, qui dirigeait l’équipe. « Les études précédentes ont fourni des preuves anecdotiques à ce sujet. »
Un document décrivant cette recherche a été publié dans Current Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Des phoques ont été formés pour chanter le thème de Star WarsmartinBiologie
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