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Des chercheurs du King’s College de Londres ont mis au jour les premiers signes de la maladie de Parkinson dans le cerveau, de nombreuses années avant que les patients ne manifestent des symptômes. Les résultats, publiés dans The Lancet Neurology, remettent en question la vision traditionnelle de la maladie et pourraient éventuellement mener à des outils de dépistage permettant d’identifier les personnes les plus à risque.

La vision traditionnelle de la maladie de Parkinson remise en question

La maladie de Parkinson est la deuxième maladie neurodégénérative la plus répandue après la maladie d’Alzheimer. Cette maladie se caractérise par des problèmes de mouvement et de cognition, mais on sait qu’elle s’établit dans le cerveau longtemps avant que les patients ne soient diagnostiqués. Étudier les premières étapes cruciales de la maladie, où un traitement pourrait potentiellement ralentir sa progression, constitue un défi de taille.
Cette nouvelle étude, financée par la Fondation Lily Safra, fournit la première preuve d’un rôle central joué par la sérotonine dans le cerveau, une substance chimique du cerveau, présente dès les tout premiers stades de la maladie de Parkinson. Les résultats de cette étude suggèrent que des modifications du système sérotoninergique pourraient constituer un signal d’alerte précoce essentiel pour cette maladie.

Une détection précoce du système sérotoninergique serait essentielle

Marios Politis, chercheur en chef, professeur titulaire de la chaire Lily Safra de neurologie et neuroimagerie à l’Institut de psychiatrie, psychologie et neurosciences (IoPPN), a déclaré: les modifications du système sérotoninergique sont prioritaires, et se produisent de nombreuses années avant que les patients ne commencent à présenter des symptômes. Nos résultats suggèrent que la détection précoce des modifications du système sérotoninergique pourrait ouvrir la voie à la mise au point de nouveaux traitements visant à ralentir, voire à prévenir, la progression de la maladie de Parkinson. »
Les personnes atteintes de la maladie de Parkinson ont des accumulations de la protéine α-synucléine dans le cerveau. Bien qu’il n’y ait pas de cause claire pour la plupart des gens, une minorité de ces cas est causé par des mutations génétiques. Les personnes présentant des mutations du gène de l »α-synucléine (SNCA) sont extrêmement rares, mais sont presque sûres de développer la maladie de Parkinson au cours de leur vie, ce qui les rend idéales pour étudier la succession d’événements biologiques menant à la maladie de Parkinson.
La mutation génétique SNCA prend naissance dans des villages du nord du Péloponnèse en Grèce et peut également être observée chez des personnes ayant migré vers des régions voisines en Italie. En deux ans, les chercheurs ont identifié 14 personnes porteuses de la mutation du gène SNCA en Grèce et en Italie et les ont conduites à Londres pour des examens d’imagerie cérébrale et des évaluations cliniques. La moitié des participants n’a commencé à présenter aucun symptôme de Parkinson.

Le système de la sérotonine fonctionnerait mal

Les données des 14 personnes présentant des mutations du gène SNCA ont été comparées à 65 patients atteints de la maladie de Parkinson et à 25 volontaires en bonne santé. Les chercheurs ont découvert que le système de la sérotonine commençait à mal fonctionner chez les personnes atteintes de la maladie de Parkinson bien avant que les symptômes affectant les mouvements ne se manifestent et avant les premiers changements dans le système de la dopamine.
La première auteure, Heather Wilson, de l’IoPPN, a déclaré: «nous avons constaté que la fonction de la sérotonine était un excellent marqueur de la progression de la maladie de Parkinson. De manière cruciale, nous avons constaté des modifications détectables du système sérotoninergique chez des patients qui n’avaient pas encore été diagnostiqués. Par conséquent, l’imagerie cérébrale du système sérotoninergique pourrait devenir un outil précieux pour détecter les personnes à risques de contracter la maladie de Parkinson, surveiller leur progression et faciliter la mise au point de nouveaux traitements. »

Des recherches sont nécessaires pour comprendre l’importance de cette découverte

Le Dr Beckie Port, responsable de cette recherche chez Parkinson’s UK, a déclaré: «c’est l’une des premières études à suggérer que les changements dans la signalisation de la sérotonine pourraient être une conséquence précoce de la maladie de Parkinson. Détecter les changements qui se produisent dans le cerveau à ces stades précoces est une lacune de la recherche actuelle sur la maladie de Parkinson.
Détecter cette maladie plus tôt et pouvoir suivre son évolution aiderait à découvrir de nouveaux traitements plus efficaces qui pourraient ralentir la perte de cellules cérébrales dans la maladie de Parkinson. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour bien comprendre l’importance de cette découverte, mais si elle est en mesure de débloquer un outil permettant de mesurer et de surveiller l’évolution de la maladie de Parkinson, elle pourrait changer un nombre incalculable de vies.

Développer des techniques d’imagerie cérébrale moins coûteuses

Les chercheurs disent que des travaux supplémentaires sont nécessaires pour développer les techniques de numérisation afin de les rendre plus abordables et plus faciles à utiliser pour le dépistage précoce, car l’imagerie cérébrale pour cette étude a été réalisée à l’aide de la TEP ( tomographie par émission de positrons), qui est coûteuse et difficile à réaliser.
Source : King’s College London
Crédit photo : Pixabay