Une occasion unique de confirmer qu’il y a du méthane sur Mars

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Comme nous le savons déjà, le rover Curiosity de la NASA a détecté du méthane sur Mars. Ce qui offre une occasion de confirmer que l’atmosphère de la planète rouge contient réellement ce gaz, qui est généralement produit par des êtres vivants.

Deux satellites observaient la même zone 

La dernière mesure, prise la semaine dernière à Gale Crater, est la plus grande quantité de méthane jamais découverte sur Mars. Mais la concentration de méthane n’est pas la chose la plus excitante dans cette dernière découverte.

Il s’avère que deux satellites observaient cette zone à peu près au même moment où Curiosity effectuait cette mesure. Cela donne aux chercheurs la meilleure chance de vérifier avec des instruments scientifiques indépendants la présence de méthane sur Mars.

«C’est ce que nous attendions», déclare Marco Giuranna de l’Institut national d’astrophysique d’Italie, qui dirige l’équipe responsable du dispositif de mesure du méthane de la sonde Mars Express, en orbite autour de Mars depuis 2003. «Les données sont encore à analyser, et tout n’a pas encore atteint la Terre. Mais nous sommes très excités. »

Un signe de vie

Les scientifiques planétaires s’intéressent au méthane sur Mars, car cela pourrait être un signe de vie. Bien qu’il puisse être produit par des sources géologiques, sur Terre, la grande majorité du gaz est formée par des microbes et d’autres êtres vivants.

Bien que nous ayons repéré à quelques reprises au cours des années un aperçu tentant du méthane sur Mars, il a été difficile de confirmer ces détections avec d’autres instruments. Une sorte de mécanisme de destruction pouvait rapidement éliminer le méthane de la basse atmosphère, mais l’incertitude a mené à un scepticisme quant aux observations de méthane dans le passé.

Cette fois cela pourrait être différent. Selon Giuranna, le spectromètre de Mars Express a été entraîné sur le cratère du Gale pendant une longue période, une technique connue sous le nom de «montage temporaire», environ 20 heures avant que le rover ne détecte du méthane du sol, ainsi qu’un jour plus tard. «Nous organisons généralement quelques événements de forage ponctuels par mois, nous avons donc eu de la chance ici», dit-il.

Un autre satellite appelé Trace Gas Orbiter, doté de deux instruments capables de détecter le méthane, a également des données de la même zone et le même jour.

Une opportunité unique

«C’est la première fois que nous avons des observations de Trace Gas Orbiter aussi rapprochées dans le temps et dans l’espace à la suite de la détection de méthane sur Mars», déclare Giuranna. « C’est une occasion unique de vérifier cette détection avec quatre instruments différents. »

Curiosity a été chargé d’effectuer des expériences d’échantillonnage de l’air au cours du week-end. Les résultats étaient attendus aujourd’hui. Le service de presse de la NASA a déclaré au scientifique que l’équipe de recherche aurait besoin de plus de temps pour examiner leurs données avant de partager davantage de résultats.

Il sera toujours difficile de dire ce qui a généré ce gaz. Ni Curiosity ni les capteurs à distance sur les sondes en orbite autour de Mars ne peuvent répondre directement à cette question, dit Giuranna. Mais la première étape pour comprendre l’origine du méthane serait de localiser la région où il avait été libéré, et la confirmation de la réalité de cette dernière détection donnerait au rover Mars2020, équipé d’un foret, une nouvelle cible potentielle.

Sous la surface la vie pourrait se former

«Mars est trop froid pour que la vie se forme facilement à la surface car l’eau n’est pas stable sous forme liquide», explique Giuranna. «Avec Mars2020, nous ne pourrons pas creuser plus de 2 mètres, mais cela pourrait être suffisant pour trouver un nouvel environnement sous la surface où la vie pourrait se former.»

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixbay

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