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Pour certains hommes, la perte de cheveux est vécue comme une véritable catastrophe. Pour d’autres, c’est une façon de se distinguer et ils se rasent la tête pour unifier leur apparence. Chez les femmes, cela est souvent encore plus mal vécu. Avec les standards de beauté, qui imposent d’avoir l’air toujours jeune et en bonne santé, certaines femmes peuvent même faire une dépression quand elles constatent qu’elles perdent leurs cheveux. Mais cela pourrait changer autant chez les hommes que chez les femmes.

Deux nouvelles méthodes pour faire pousser des cheveux

En effet, deux études récentes mettent en évidence de nouvelles méthodes de lutte contre la perte de cheveux chez les hommes et les femmes utilisant de petites molécules telles que des inhibiteurs de JAK STAT qui réveillent les follicules pileux dormants, ainsi que des thérapies à base de cellules souches visant la croissance de nouveaux follicules.
Dans la première étude, des chercheurs dirigés par Angela Christiano, PhD, professeur de dermatologie Richard & Mildred Rhodebeck au Collège de médecins et de chirurgiens de l’Université Columbia à Vagelos, ont découvert des cellules jusque-là inconnues qui maintiennent les follicules pileux des souris au repos et montrer que l’inhibition de l’activité de ces cellules peut réveiller les follicules dormants.
Dans la seconde étude, l’équipe de Christiano a créé un moyen de faire pousser des cheveux dans un plat, ce qui pourrait ouvrir la voie à la chirurgie de la restauration capillaire à davantage de personnes, y compris les femmes, et améliorer la façon dont les entreprises pharmaceutiques recherchent de nouveaux médicaments pour la croissance des cheveux.
Dans la calvitie masculine et féminine, de nombreux follicules pileux existent encore mais sont en sommeil. La recherche de nouveaux médicaments qui réveillent ces follicules et induisent la croissance des cheveux a été limitée par le fait que ce domaine se concentrait sur la recherche de médicaments empruntant les mêmes voies que le finastéride et le minoxidil, les deux seuls médicaments actuellement disponibles pour les hommes affectés par la calvitie masculine.

Des inhibiteurs de la voie JAK-STAT réveillent les follicules pileux

Christiano et ses collègues ont précédemment découvert une nouvelle voie, appelée JAK-STAT, qui est active dans les cellules souches des follicules pileux au repos et les maintient en sommeil. Ils avaient précédemment démontré que les inhibiteurs de JAK appliqués à la peau des souris constituaient un moyen efficace de réveiller les follicules pileux au repos.
Dans leur dernière étude, les chercheurs voulaient obtenir une image détaillée des processus naturels qui maintiennent les follicules en dormance. Ils ont donc recherché des facteurs contrôlant l’activité de la voie JAK dans le follicule pileux. Cette recherche a révélé un type de cellule immunitaire jusqu’alors inconnue, qui produit une substance appelée oncostatine M qui maintient les follicules en dormance.
«Les rares sous-ensembles de cellules immunitaires étaient auparavant difficiles à identifier dans la peau, mais ce travail a été facilité par notre capacité à séquencer des cellules individuelles et à identifier celles qui fabriquent l’oncostatine M», déclare Etienne Wang, premier auteur de l’étude. Ces cellules ressemblent beaucoup aux macrophages, et l’équipe les a trouvées en association étroite avec les follicules pileux au repos. Les chercheurs ont nommé ces cellules trichophages, en référence au mot grec tricho pour cheveux.

Des inhibiteurs des trichophages peuvent également activer le cycle pilaire

Le ciblage des trichophages peut également activer le cycle pilaire. En utilisant des inhibiteurs de petites molécules et des anticorps pour bloquer Csf1R, un récepteur situé sur les trichophages, les chercheurs pourraient bloquer le flux d’oncostatine M et relancer le cycle pilaire.
La plupart des médicaments ont été mis au point pour le traitement de la perte de cheveux chez les hommes et la majorité des essais cliniques ont été menés exclusivement chez les hommes. «Ces nouvelles voies pourraient mener à de nouveaux traitements pour les hommes et les femmes souffrant de perte de cheveux, car ils semblent agir indépendamment des voies hormonales masculines», déclare Christiano. « Surtout si les traitements sont utilisés localement, cela pourrait éviter les effets secondaires associés au finastéride et au minoxidil. »

Des cellules souches peuvent aussi permettent la pousse des cheveux

Dans une deuxième étude, visant à utiliser des cellules souches pour la croissance des cheveux, les chercheurs de Columbia ont créé un moyen de faire pousser des cheveux dans un plat, ce qui pourrait ouvrir la voie à la chirurgie de la restauration des cheveux à davantage de personnes, y compris les femmes, et améliorer la recherche des entreprises pharmaceutiques pour de nouveaux médicaments qui feraient pousser les cheveux. C’est la première fois que les follicules pileux humains sont entièrement générés dans une boîte, sans qu’il soit nécessaire de les implanter dans la peau.

Pendant des années, il était possible de faire pousser des poils de souris ou de rat en laboratoire en cultivant des cellules prélevées à la base des follicules existants. «Les cellules de rats et de souris ont de beaux cheveux», dit Christiano. « Mais pour des raisons que nous ne comprenons pas totalement, les cellules humaines sont résistantes. »
Pour casser la résistance des cellules ciliées, Christiano a essayé de créer des conditions qui imitent l’environnement 3D dans lequel vivent les cellules ciliées. Le laboratoire a d’abord essayé de créer de petites sphères de cellules à l’intérieur de gouttes de liquide suspendues. Mais lorsque les sphères ont été implantées chez des souris, les résultats étaient imprévisibles: les cellules de certaines personnes créaient de nouveaux cheveux alors que d’autres ne créaient rien.
Dans la nouvelle étude, l’équipe de Christiano a exploité la capacité unique des imprimantes 3D pour créer un microenvironnement plus naturel pour la croissance du follicule pileux. Les chercheurs ont utilisé l’impression 3D pour créer des moules en plastique dotés de longues extensions minces d’un demi-millimètre de large.
«Les techniques de fabrication précédentes n’étaient pas capables de créer des projections aussi minces. Ce travail a donc été grandement facilité par les innovations de la technologie d’impression 3D», déclare Erbil Abaci, PhD, premier auteur de cette étude.
Une fois que la peau humaine a été conçue pour se développer autour de ce microenvironnement, les cellules du follicule pileux de volontaires humains ont été placées dans de profonds puits et surmontées de cellules produisant de la kératine. Les cellules ont été nourries d’un cocktail de facteurs de croissance enrichis d’ingrédients, dont des inhibiteurs de JAK, qui, selon le laboratoire, stimulent la croissance des cheveux. Après trois semaines, les follicules pileux humains sont apparus et ont commencé à créer des cheveux.

Cette approche peut générer une source illimitée de nouveaux follicules

Bien que cette méthode doit être optimisée, les follicules de cheveux humains créés de cette manière pourraient générer une source illimitée de nouveaux follicules pour les patients subissant une opération de restauration des cheveux.
«Ce que nous avons montré, c’est que nous pouvons créer une ferme capillaire: une grille de poils correctement modelés et conçus de manière à pouvoir être transplantés dans le cuir chevelu du même patient», explique Christiano.
«Cela élargit la disponibilité de la restauration capillaire pour tous les patients, y compris les 30 millions de femmes américaines qui font l’expérience de la perte de cheveux et les hommes jeunes dont les cheveux sont encore en train de tomber. La chirurgie de restauration capillaire ne serait plus limitée par le nombre de donneurs. »
Les follicules artificiels pourraient également être utilisés par l’industrie pharmaceutique pour trouver de nouveaux médicaments pour la croissance des cheveux. L’équipe espère également que les fermes de culture de cheveux ouvriront la possibilité d’effectuer des dépistages de médicaments à haut débit afin d’identifier de nouvelles voies qui influent sur la croissance des cheveux.
Les résultats de ces deux recherches ont été publiées dans Cell Stem Cell et Nature Communication.
Source : Columbia University Irving Medical Center
Crédit photo sur Unsplash :  curtis powell

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