L’EEG détecte la conscience cachée chez des patients

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Une étude réalisée par des neurologues de l’Université de Columbia décrit une nouvelle méthode de détection des signes de conscience chez les patients ayant une lésion cérébrale qui ne répondent pas à l’aide d’un simple balayage EEG. Cette recherche suggère également que les données EEG peuvent prédire quels patients ont de fortes chances de reprendre conscience et de se rétablir.

Une méthode pour révéler la conscience cachée des patients

Il y a environ une décennie, les progrès de l’imagerie médicale ont permis aux scientifiques de mieux suivre les signaux de conscience profonds des patients comateux au ayant des lésions du cerveau. Les données de l’IRM ont révélé ce que l’on a appelé la « conscience cachée », parfois aussi appelée conscience secrète.

Cette percée médicale a élargi la définition de la conscience à des fins académiques, mais il restait encore plusieurs défis à relever avant que ces connaissances puissent être traduites efficacement en quelque chose de cliniquement fonctionnel. D’une part, les tests IRM ne sont pas faciles à réaliser dans les situations de soins intensifs et, même dans ce cas, on ne savait pas exactement ce que ces signes de conscience cachée signifiaient réellement en matière de récupération du patient.

« L’un des problèmes les plus difficiles de l’unité de soins intensifs consiste à prévoir la récupération, et pas seulement la survie, des patients inconscients après une lésion cérébrale », déclare Jan Claassen, auteur principal de la nouvelle recherche. « Depuis les premières études décrivant la conscience cachée, nous avons cherché un moyen pratique de le faire dans les premiers jours suivant une lésion cérébrale, lorsque les décisions de traitement qui affectent les résultats sont souvent prises. »

Cette nouvelle étude a suivi 104 patients en soins intensifs après avoir subi une lésion cérébrale grave. Tous les sujets étaient complètement insensibles, mais n’étaient pas paralysés. Alors que les scanneurs EEG étaient effectués, les sujets étaient invités à ouvrir et à fermer leurs mains. Un algorithme d’apprentissage automatique a ensuite été chargé d’analyser les balayages EEG afin de déterminer si les commandes physiques déclenchaient des schémas minuscules dans les données neurologiques.

Des profils EEG uniques en réponse aux commandes chez 15% 

Les résultats ont révélé des profils EEG uniques en réponse aux commandes chez 15% des sujets insensibles au cours des quatre premiers jours de la lésion cérébrale. Environ la moitié des patients identifiés par ces signes de conscience cachée se sont améliorés au point de pouvoir suivre des ordres verbaux dès leur sortie de l’hôpital. Seuls 26% des sujets sans ces signes initiaux se sont améliorés au même niveau.

Un an plus tard, 44% du groupe présentant l’activité EEG initiale fonctionnaient indépendamment jusqu’à huit heures par jour. Cela se compare à seulement 14% ayant atteint le même niveau un an plus tard sans afficher initialement ces signes d’activité EEG.

Bien que ces résultats soient extrêmement prometteurs, il reste encore beaucoup à faire avant de les traduire en applications cliniques. Cette étude n’était pas assez grande pour séparer différents types de lésions cérébrales. Les premières indications suggèrent que le test EEG est plus efficace dans les cas d’hémorragie cérébrale et de traumatisme, par opposition aux dommages causés par une privation d’oxygène, mais ceci devra être clarifié via des essais plus vastes.

Claassen indique également que certains obstacles techniques doivent être surmontés avant que ce test ne soit largement mis en œuvre. Les ordinateurs sont nécessaires au traitement des données EEG et, comme les patients ont tendance à perdre conscience après une lésion cérébrale, les tests doivent être effectués plusieurs fois par jour au cours des premiers jours suivant une lésion pour obtenir des résultats précis.

Commencer la surveillance avec l’EEG le plus tôt possible 

« Il est important de commencer la surveillance avec l’EEG le plus tôt possible et de procéder à des évaluations à plusieurs reprises, car la récupération après une lésion cérébrale grave est un processus complexe », a déclaré Claassen.

Néanmoins, cette nouvelle découverte laisse entrevoir des changements révolutionnaires dans la façon dont les cliniciens abordent les patients qui ne répondent pas au cours des premiers jours suivant une lésion cérébrale. Si cette technique peut être ajustée efficacement, elle pourrait facilement être déployée dans les unités de soins intensifs du monde entier et aider les médecins à mieux cibler les patients les plus susceptibles de reprendre conscience après une lésion cérébrale.

« Même si notre étude était petite, elle suggère que l’EEG – un outil facilement disponible au lit du patient dans l’unité de soins intensifs de presque tous les hôpitaux du monde – pourrait potentiellement changer la façon dont nous gérons les patients souffrant de lésions cérébrales aiguës », a déclaré Claassen.

Cette recherche a été publiée dans The New England Journal of Medicine.

Source: Columbia University
Crédit photo sur Unsplash : Sharon McCutcheon

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