Un système à trois étoiles pour trouver des signes de vie

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Un Soleil rouge se lève, énorme et brûlant dans le ciel. Puis un autre Soleil se lève, plus petit et plus éloigné et puis rapidement un troisième Soleil lointain apparaît. La matinée s’est levée sur la planète LTT 1445Ab, et c’est peut-être le meilleur endroit en dehors de notre système solaire pour rechercher des signes de vie.

Un système à trois étoiles où gravite LTT 1445Ab

Les astronomes ont utilisé le satellite TSS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), un télescope spatial à la recherche de planètes en orbite autour d’étoiles lointaines, pour repérer LTT 1445Ab dans un système à triple étoile qui se trouve à 22,5 années-lumière. Ils l’ont repéré alors qu’elle passait devant l’une des étoiles du système quatre fois à la fin de 2018. C’est la deuxième planète la plus proche de nous qui a été trouvée en utilisant cette méthode.

Des observations avec TESS et un certain nombre de télescopes au sol ont révélé que LTT 1445Ab gravitait autour de l’étoile principale du système, ou A, tandis que les deux autres étoiles – B et C – orbitaient autour de A ensemble à une distance de milliards de kilomètres.

«Si vous vous teniez à la surface de cette planète, il y aurait trois Soleils dans le ciel, mais deux d’entre eux seraient assez éloignés et de petite taille», déclare Jennifer Winters, membre de l’équipe, au centre d’astrophysique Harvard-Smithsonian du Massachusetts. « Ils sont comme deux yeux rouges et menaçants dans le ciel. »

Un monde suffisamment petit pour être rocheux 

La planète tourne autour de A tous les 5,4 jours terrestres, à une distance d’environ 5,7 millions de kilomètres, soit à peu près la même distance que Mercure et le Soleil. Dans un rayon d’environ 1,3 fois celui de la Terre, ce monde est suffisamment petit pour être rocheux et son étoile rouge est suffisamment brillante pour l’éclairer, mais elle est moins brillante que la planète est difficile à repérer.

Sa proximité relative et son éclairage parfait signifient que s’il a une atmosphère, LTT 1445Ab est le candidat idéal pour examiner comment cette atmosphère modifie la lumière des étoiles qui brille à travers elle, ce qui peut nous dire la composition de cette atmosphère. Certains gaz, comme l’oxygène et le méthane, peuvent indiquer des origines biologiques.

Le meilleur endroit pour rechercher des signes de vie

«C’est le meilleur endroit que nous connaissions à ce jour pour rechercher des signes de vie dans une atmosphère», déclare Winters. « Nous ne savons pas encore s’il y a une atmosphère et il fait peut-être trop chaud pour que la vie existe, mais nous croyons que c’est le meilleure endroit jusqu’à présent. »

Les résultats de cette recherche ont été publiés dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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