‘Oumuamua n’est pas un engin extraterrestre

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L’astéroïde interstellaire «‘Oumuamua» n’est pas un vaisseau spatial extraterrestre. Un examen de toutes les données dont nous disposons sur cet objet étrange, qui a traversé notre système solaire en 2017, permet de conclure que tout ce qui le concerne peut être expliqué par des processus naturels.

‘Oumuamua n’est pas un vaisseau extraterrestre

Des astronomes ont vu ‘Oumuamua en octobre 2017, trois jours après son approche de la Terre et plus d’un mois après sa traversée devant le soleil. La trajectoire de l’astéroïde indiquait clairement qu’il venait d’un autre système solaire au lieu du nôtre.

C’est un objet étrange: il a une forme de cigare, est moins six fois plus long que sa largeur et tourne autour ne lui-même en huit heures. Des chercheurs ont suggéré qu’il pourrait s’agir d’un fragment d’une planète trop proche de son étoile et où il a été déchiré et projeté de son système planétaire. Alternativement, la poussière interstellaire peut l’avoir réduite à sa forme inhabituelle au cours de son trajet vers notre système solaire.

La chose la plus étrange concernant ‘Oumuamua est son accélération. Quand il a dépassé le Soleil, il a commencé à accélérer, bien au-delà des forces gravitationnelles. L’explication la plus simple était que, comme il est une comète, elle libère de la poussière et des gaz lorsque le soleil la réchauffe, ce qui agirait comme une sorte de propulseur pour le faire avancer.

Mais les observations ont montré qu’aucune poussière ne s’échappait de l’astéroïde ‘Oumuamua, et aucun des gaz que les chercheurs ont tentés de trouver n’est présent. Cela a amené certains chercheurs à penser qu’il pourrait être grand et plat, comme une voile solaire, et que la lumière du Soleil la procure une force qui lui permet d’accélérer – quelques-uns se sont même demandé s’il pouvait s’agir d’une voile solaire construite et envoyée ici par des extraterrestres.

Son accélération viendrait de la vapeur d’eau

Mais ce n’est pas le cas, explique Matthew Knight de l’Université du Maryland, membre de l’équipe qui a élaboré cette nouvelle recherche. « L’argument en faveur de la voile solaire est qu’il doit être aligné avec notre Soleil pour lui donner l’accélération que nous voyons », dit-il. « Vous ne pouvez pas le laisser fonctionner comme une voile solaire et qu’il soit aussi en rotation. » Au lieu de cela, il dit: « ‘Oumuamua pourrait dégager de la vapeur d’eau, à un niveau inférieur à celui que nous pouvons détecter avec des observations.

« Il existe de nombreuses façons de le créer sans impliquer des extraterrestres, et je ne pense pas qu’il y ait de raison d’invoquer quelque chose d’aussi extraordinaire que si nous excluons tout le reste », dit Knight. Maintenant, ‘Oumuamua est trop éloigné pour permettre d’autres observations, alors les données dont nous disposons sont tout ce dont nous aurons besoin jusqu’à ce que nous trouvions un autre objet similaire.

La prochaine fois nous serons mieux préparés 

« La prochaine fois qu’un objet interstellaire sera découvert, nous serons mieux préparés afin d’en savoir plus sur cet objet », déclare Knight. Peut-être que la prochaine fois, nous pourrons exclure définitivement une origine extraterrestre.

Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Nature Astronomy.

Source : New Scientist
Crédit photo : ESO/M.Kornmesser

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