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Dans une semaine, cinq aventuriers vont tenter de naviguer dans un canoë primitif taillé à la main sur 200 km d’océan, dans l’espoir de révéler la façon dont les humains ont peuplé les îles de la mer de Chine orientale.

Comprendre comment les peuples primitifs ont peuplé des îles

Ce voyage de 40 heures, de Taïwan à Yonaguni, la plus occidentale des îles d’Okinawa au Japon, est l’aboutissement d’un effort de six ans visant à déterminer expérimentalement quels types d’artisanat les peuples paléolithiques peuvent avoir construits et utilisés, et comment ils ont navigué au cours de longs voyages en mer.
Les sites archéologiques montrent que les humains sont arrivés au Japon il y a plus de 30 000 ans. Ils ont probablement atteint les principales îles du Nord-Est de l’Asie par un pont terrestre en provenance de Sibérie et en traversant le détroit dans des embarcations de la péninsule Coréenne.
Mais comment les humains du paléolithique se sont-ils installé dans les Ryukyus, les îles d’Okinawa actuelles qui s’étendent sur 1 200 kilomètres de Taiwan à l’île de Kyushu au Japon, «est vraiment un grand mystère», déclare Yousuke Kaifu, archéologue au Musée national de la nature et des sciences du Japon à Tokyo, qui a imaginé cette expédition.
Les voyages en mer sont «très difficiles» ont sans aucun doute ont été effectués dans des bateaux construits avec des matériaux qui n’ont pas survécu, dit-il. Et les voiliers n’étaient pas encore apparus; l’équipe de Kaifu a donc construit et testé des embarcations que les marins préhistoriques auraient pu utiliser.

Un voyage planifié depuis 2013

Yonaguni peut être vu de la montagne Taroko au Nord-Est de Taiwan. Donc, les peuples anciens connaissaient vraisemblablement cette île, même si on ne peut pas la voir de la côte, dit Kaifu. Pour montrer que la traversée de Taiwan à Yonaguni aurait pu être faite, Kaifu a commencé à planifier ce voyage de «reconstitution holistique» en 2013.
L’équipe a d’abord construit des bateaux fabriqués à partir de joncs, semblables aux bateaux à roseaux utilisés par les peuples préhistoriques ; puis des radeaux de bambou, qui reposent sur les techniques traditionnelles utilisées par des tribus . Des essais sur de courtes distances ont montré que ces embarcations étaient lentes et que les courants les tiraient hors du cours d’eau. L’équipe a conclu qu’ils ne convenaient pas aux voyages de longue distance.
Pour leur voyage sur de longues distances, l’équipe de Kaifu – tous des kayakistes expérimentés – naviguera sur un bateau en bois rond ou une pirogue d’un type découvert en Chine et au Japon utilisé depuis 8000 ans. L’équipe a utilisé de simples haches de pierre, inspirées des découvertes archéologiques de l’époque paléolithique au Japon, pour abattre un arbre d’un mètre d’épaisseur, puis l’a modifié pour en faire une pirogue de 7 mètres de long et pesant 350 kilogrammes.

Ils n’utiliseront pas les outils de navigation modernes

Il s’est avéré plus léger, en flottant mieux d’environ 50% mais aussi plus rapide que les autres bateaux. Pour émuler les anciens navigateurs d’une autre manière, l’équipage n’utilisera pas les outils de navigation modernes. L’équipe comprend un homme maori de Nouvelle-Zélande qui peut naviguer en suivant les étoiles et en jugeant les vents et la houle.
Quoi qu’il en soit, les résultats doivent être interprétés avec prudence, déclare Helen Farr, archéologue à l’Université de Southampton au Royaume-Uni. Le niveau de la mer aurait été environ 100 mètres plus bas qu’aujourd’hui, note-t-elle, ce qui aurait pu affecter les routes choisies par les voyageurs.
Elle loue néanmoins l’expérience, affirmant qu’elle pourrait «éclairer notre compréhension» des défis du début de la navigation – ainsi que des compétences, des technologies et de l’organisation sociale nécessaires pour un tel voyage.

Même en cas d’échec ce voyage sera informatif

Même l’échec pourrait être informatif, explique Robin Dennell, archéologue à l’Université d’Exeter au Royaume-Uni, qui a étudié le peuplement des Ryukyus. «Cela pourrait nous montrer pourquoi des îles n’ont pas été colonisées», dit-il, «et cela pourrait encourager la recherche de solutions alternatives. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay (montage)

Des explorateurs se rendent au Japon dans un canoë primitif martinRecherches
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