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L’exploration spatiale est une activité risquée. Outre les dangers physiques, on pense que les rayons du Soleil et des rayons cosmiques exposent les astronautes à un risque plus élevé de cancer et de maladie cardiaque plus tard dans la vie.

Les rayons cosmiques ne causent pas la mort prématurée

Mais une nouvelle étude visant à déterminer si les astronautes meurent prématurément de ces conditions n’a révélé aucun signe. « Nous ne l’avons pas exclu, mais nous avons cherché une preuve et nous ne l’avons pas trouvée », déclare Robert Reynolds de Mortality Research & Consulting, de la City of Industry en Californie.
Jusqu’à présent, il n’y a pas assez d’astronautes qui sont morts de ces conditions pour simplement comparer leur âge de la mort à celui des autres. L’équipe de Reynolds a plutôt utilisé une technique statistique de survie de 301 astronautes américains et de 117 cosmonautes soviétiques et russes.
Sur le groupe total, 89 sont décédés à ce jour. Les trois quarts des décès de cosmonautes étaient imputables à un cancer ou à une maladie cardiaque, tandis que seulement la moitié des décès d’astronautes l’étaient, probablement parce que le programme spatial américain avait causé davantage d’accidents mortels, tels que la catastrophe de la navette Challenger.

Ces deux maladies se développent de manière indépendante 

Ici sur Terre, contracter une maladie cardiaque ne vous rend pas plus ou moins susceptible de développer le cancer: ces deux maladies se développent de manière relativement indépendante l’une de l’autre.
Mais si l’exposition aux rayonnements provoquait une montée en flèche de ces deux conditions chez les personnes qui étaient allées dans l’espace, le taux de mortalité plus élevé d’une maladie serait atténué par le taux plus élevé de l’autre – car toute personne qui meurt d’une maladie cardiaque ne peut pas mourir aussi du cancer.
L’équipe de Reynold a tracé les décès dans l’espace au fil du temps sous forme de courbes de survie – indiquant le taux de mortalité d’un groupe particulier – pour chaque maladie, et n’a trouvé aucun signe de cet effet d’atténuation.
Cependant, cela n’exclut pas que les radiations pourraient donner aux astronautes un taux plus élevé d’une maladie mais pas de l’autre – par exemple, si les radiations causaient le cancer mais pas une maladie cardiaque.

Les astronautes qui iraient plus loin seraient exposés à plus de rayonnements

Et les futurs astronautes qui iraient plus loin seraient exposés à des niveaux de rayonnement plus élevés, explique Reynolds, ce qui signifie que cela pourrait quand même affecter la santé de quiconque qui irait sur Mars.
Les résultats de cette étude ont été publiés dans Scientific reports.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay