Pourquoi est-ce difficile d’ignorer notre attrait pour la malbouffe ?

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Avez-vous déjà essayé d’éviter de manger de la malbouffe, mais vous avez trouvé les signaux difficiles à ignorer qui représentent sa disponibilité, comme des néons et des publicités? Si vous êtes stressé, fatigué ou si vous mettez votre cerveau en tension, vous aurez peut-être plus de mal à ignorer les signaux de l’environnement signalant quelque chose de gratifiant.

Peut-on éviter les signaux gratifiants ?

C’est ce que l’expérience d’un groupe de psychologues de l’UNSW à Sydney a découvert. «Nous savions déjà que les participants avaient du mal à ignorer les signaux qui indiquaient une grande récompense», explique le Dr Poppy Watson, responsable de l’étude. Mais cette expérience a montré – pour la première fois – qu’ignorer ces signaux devenait de plus en plus difficile dès que les participants devaient effectuer une tâche tout en conservant d’autres informations en mémoire.

«Nous disposons d’un ensemble de ressources de contrôle qui nous guident et nous aident à supprimer ces signaux de récompense indésirables. Mais lorsque ces ressources sont taxées, il devient de plus en plus difficile de les ignorer. »

Jusqu’à présent, les chercheurs ne savaient pas si l’incapacité des gens à ignorer les signaux de récompense était simplement un problème sur lequel nous n’avions aucun contrôle, ou si nous utilisions nos processus de contrôle exécutif pour lutter en permanence contre les distractions. Mais maintenant, il est devenu évident que ce serait le cas – bien que, malheureusement, cette ressource soit limitée.

«Maintenant que nous avons des preuves que les processus de contrôle exécutif jouent un rôle important dans la suppression de l’attention sur les signaux de récompense indésirables, nous pouvons commencer à envisager la possibilité de renforcer ce contrôle en tant que traitement dans des situations telles que la dépendance», déclare le Dr Watson.

Une expérience pour vérifier ce processus

Au cours d’une expérience, de participants ont examiné un écran contenant diverses formes, dont un cercle coloré. On leur a dit qu’ils pourraient gagner de l’argent s’ils réussissaient à localiser et à regarder la forme en diamant, mais que s’ils regardaient le cercle coloré – le facteur de distraction – ils ne recevraient pas l’argent.

On leur a également dit que la présence d’un cercle bleu signifiait qu’ils gagneraient plus d’argent (s’ils accomplissaient la tâche du diamant) que la présence d’un cercle orange. Les scientifiques ont ensuite utilisé le suivi des yeux pour mesurer la position des participants à l’écran. «Pour manipuler la capacité des participants à contrôler leurs ressources d’attention, nous leur avons demandé de s’acquitter de cette tâche dans des conditions d’une charge de mémoire élevée et d’une charge de mémoire faible», explique le Dr Watson.

Dans la version à forte mémoire de l’expérience, les participants ont été invités à mémoriser une séquence de nombres en plus de la localisation du diamant, ce qui signifie qu’ils disposaient de moins de ressources d’attention pour se concentrer sur leur tâche. «Les participants à l’étude ont trouvé qu’il était vraiment difficile de s’empêcher de regarder des indices qui représentaient le niveau de récompense – les cercles colorés – même s’ils étaient payés pour essayer de les ignorer», explique le Dr Watson.

« De manière cruciale, les cercles devenaient de plus en plus difficiles à ignorer lorsqu’on demandait aux gens de mémoriser également des chiffres: sous une charge de mémoire importante, les participants regardaient le cercle coloré associé à la récompense élevée environ 50% du temps, même si cela était totalement contre-productif. »

Ces résultats démontrent que les personnes ont besoin d’un accès complet aux processus de contrôle cognitifs pour essayer de supprimer les signaux de récompense indésirables dans leur environnement. «Cela est particulièrement pertinent dans les cas où les personnes essaient d’ignorer des signaux et d’améliorer leur comportement, par exemple en consommant moins d’alcool ou de malbouffe.», explique le Dr Watson.

Un possible traitement mais après d’autres études

Les chercheurs veulent maintenant voir comment renforcer le contrôle exécutif – et s’il représente une possibilité d’être utilisé dans des situations comme celle de la désintoxication. «Nos recherches suggèrent que si vous renforcez le contrôle exécutif, vous obtiendrez de meilleurs résultats. Certaines études ont déjà démontré que l’entraînement au contrôle de la direction peut réduire les risques de manger du chocolat ou de boire de l’alcool.

«Et en clinique, il a été prouvé que la réduction de la rechute chez les patients alcooliques était centrée sur l’attention portée aux boissons alcoolisées», explique le Dr Watson. « Cependant, les mécanismes exacts de son fonctionnement ne sont pas encore clairs et nous avons besoin de plus de recherches pour déterminer comment nous pouvons utiliser le contrôle exécutif à notre avantage. »

Cette recherche a été publiée dans Psychological Science.

Source : University of New South Wales
Crédit photo sur Unsplash :  Jonathan Borba

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