Un médicament contre l’Alzheimer ne serait pas disponible

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Un médicament contre l’arthrite semble réduire considérablement le risque de développer la maladie d’Alzheimer – mais il n’est pas prévu de déterminer s’il fonctionne vraiment.

Un médicament conte l’Alzheimer existerait

La semaine dernière, le Washington Post a rapporté que la société pharmaceutique Pfizer disposait de données selon lesquelles un traitement contre l’arthrite qu’elle possède, appelé Enbrel, pourrait réduire de 64% le risque de contracter la maladie d’Alzheimer. Mais, selon les critiques, Pfizer aurait choisi de ne pas développer le médicament pour cette maladie, car le brevet expirera bientôt, ce qui signifie que la société n’en tirerait aucun avantage.

Cependant Pfizer, nie que le brevet ait été un facteur dans sa décision. Il existe des moyens d’étendre des brevets si quelque chose semble rentable – et, avec environ 37 millions de personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer dans le monde, un médicament pour cette maladie serait sûrement rentable. La société a déclaré au Washington Post qu’elle n’était pas convaincue par les données.

Enbrel, également appelé étanercept, est actuellement utilisé pour traiter la polyarthrite rhumatoïde en aidant à limiter la réponse inflammatoire du corps. Il contient une protéine qui se lie au TNF-alpha, un signal principal émis par les cellules pour déclencher l’inflammation lorsqu’elles détectent quelque chose d’étranger, comme une bactérie.

L’inflammation est utile pour détruire les agents pathogènes, mais elle peut également nuire à l’organisme et elle est impliquée dans un certain nombre de maladies associées au vieillissement. Comme la polyarthrite rhumatoïde, on sait que la maladie dans l’Alzheimer le TNF-alpha joue un rôle.

Les résultats de Pfizer proviennent d’ensemble de données d’une compagnie d’assurance qui comprennent des millions de maladies, de traitements et de résultats. Sur environ 400 personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde, celles qui prenaient de l’Enbrel semblaient moins susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer que celles qui suivaient d’autres traitements.

Un lien établi

Pfizer n’a jamais publié cette analyse, mais le lien n’est pas un secret. En 2016, Richard Chou, maintenant à l’Université d’État de New York à Buffalo, et ses collègues ont publié leurs propres analyses des registres d’assurance. Parmi les quelque 300 personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde, celles d’Enbrel étaient environ un tiers plus susceptible d’être atteintes de la maladie d’Alzheimer que celles recevant d’autres traitements. De petits essais menés à Taiwan et au Royaume-Uni ont également montré qu’Enbrel pouvait améliorer les symptômes d’Alzheimer.

«Nous affirmons depuis une décennie que l’épanchement de TNF avec de l’étanercept aura un effet bénéfique sur la maladie d’Alzheimer», déclare Bryce Vissel de l’University of Technology de Sydney. Il est frustré qu’un essai sérieux et officiel n’ait pas encore était fait

La difficulté à expérimenter des traitements pour la maladie d’Alzheimer serait le vrai problème. Un médicament doit être testé sur des milliers de personnes avant de pouvoir être homologué pour une maladie. Les essais sur l’Alzheimer sont particulièrement coûteux, car ils prennent de nombreuses années. Selon Chou, nous n’en savons pas encore assez pour justifier le lancement d’un tel essai pour Enbrel. « Les données épidémiologiques sont un bon début, mais ce pas suffisant pour lancer un essai clinique », dit-il.

En plus d’être longs et coûteux, il existe une troisième raison pour laquelle les entreprises pharmaceutiques hésitent actuellement à mener des essais sur des  médicaments pour le traitement de la maladie d’Alzheimer. À ce jour, tous ces éléments reposent sur l’hypothèse que la maladie est causée par un excès d’une molécule appelée bêta-amyloïde. Mais tous ces essais ont échoué.

La barrière hémato-encéphalique

Ayant perdu une grande quantité d’argent en suivant cette hypothèse, les entreprises hésitent à en faire d’autre: que l’Alzheimer est une lésion cérébrale provoquée par une inflammation chronique.

Enbrel pourrait bien empêcher cela. Pfizer a déclaré au Washington Post avoir été partiellement dissuadée de poursuivre ses recherches, car le médicament, lorsqu’il est administré normalement dans le sang, est bloqué par la barrière hémato-encéphalique et ne peut pas pénétrer dans le cerveau.

Mais ce n’est pas une raison pour penser qu’Enbrel ne fonctionnera pas pour la maladie d’Alzheimer, dit Keenan Walker de l’Université Johns Hopkins du Maryland. Le TNF-alpha situé à l’extérieur du cerveau déclenche ou aggrave l’inflammation à l’intérieur de l’organe en déclenchant des signaux inflammatoires traversant la barrière hémato-encéphalique.

Des médicaments comme Enbrel, qui réduisent l’inflammation en dehors du cerveau, peuvent également réduire une inflammation à l’intérieur. «Je pense qu’un essai approprié pour les médicaments anti-TNF-alpha tels que l’étanercept devrait être envisagé», déclare Walker.

Mais qui le dirigera? Clive Holmes de l’Université de Southampton, qui a dirigé l’essai britannique d’Enbrel chez des patients atteints de la maladie d’Alzheimer, poursuit d’autres essais à petite échelle. Mais «une étude indépendante positive ne mènera pas nécessairement à un traitement, à moins d’avoir le soutien de l’industrie pharmaceutique», dit-il.

Pfizer n’a pas totalement abandonné la situation

Cependant, toutes les grandes entreprises ont maintenant fermé leurs unités de recherche sur la maladie Alzheimer. Mais Pfizer n’a pas totalement abandonné la situation. La société est un investisseur majeur dans Cortexyme, une société qui étudie la relation entre la maladie d’Alzheimer, l’inflammation et les bactéries responsables des maladies des gencives.

Néanmoins, aucune grande entreprise pouvant organiser de grandes et longues études ne semble disposer à entreprendre un autre essai coûteux. Mais si les entreprises ne peuvent pas développer de tels médicaments, certains observateurs ont suggéré de trouver d’autres moyens, tels que le financement gouvernemental.

Étant donné que la maladie d’Alzheimer devrait toucher quelque 56 millions de personnes d’ici 2030, il ne fait aucun doute que ces médicaments sont plus que nécessaires.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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