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Les ingénieurs de la NASA procèdent actuellement à une reconfiguration extrêmement longue des deux sondes spatiales Voyager de 42 ans de l’agence spatiale afin de prolonger leur durée de vie.

La NASA veut prolonger la durée de vie des sondes Voyager 

En réduisant et en réaffectant les ressources de chauffage et en ramenant des propulseurs en ligne qui n’ont pas été utilisés depuis des décennies, l’objectif est de garder les engins spatiaux non habités renvoyant des données depuis les frontières du système solaire pendant encore plusieurs années.
Lancées séparément en 1977, les missions Voyager 1 et 2 ne constituent pas seulement un succès spectaculaire dans les annales de l’exploration de l’espace lointain, mais bien un véritable exploit. Alors qu’ils volaient sur des trajectoires de fronde qui les renvoyaient du système solaire pour ne jamais revenir, ils ont fait parvenir des images spectaculaires de Jupiter, de Saturne, d’Uranus et de Neptune, et renvoient actuellement des données lors de leur passage dans l’espace interstellaire.
Malheureusement, après plus de quatre décennies de service, les deux sondes montrent leur âge. Selon la NASA, il s’agit du plus ancien des engins spatiaux non passifs en exploitation. À présent, ils souffrent des 18 milliards de kilomètres de froid qui s’emparent du Soleil alors que leurs centrales nucléaires s’éteignent. Trop lointains pour utiliser des panneaux solaires, les engins Voyager reposent sur des générateurs radiothermiques (RTGs) qui tirent leur énergie de bougies en décomposition de combustible au plutonium 238.
Ces générateurs permettent aux sondes non seulement d’utiliser leurs instruments, mais également d’empêcher les composants électroniques de devenir trop froids pour fonctionner. Les RTGs perdent quatre watts par an et fonctionnent à présent à seulement 60% de leur production initiale. Cela signifie qu’ils devraient cesser de fonctionner vers 2025.

Voyager 2 dispose d’un instrument supplémentaire

Pour que le vaisseau spatial continue de fonctionner pendant que le courant est disponible, les ingénieurs de la NASA décident maintenant des instruments à utiliser pour donner les rations de chauffage et les donner aux autres composants. Ceci est particulièrement important pour Voyager 2, qui dispose d’un instrument supplémentaire. Le sous-système Cosmic Ray Subsystem (CRS) mesure les particules chargées qui bombardent l’engin spatial, mais son système de chauffage est maintenant en train de s’éteindre.
Selon la NASA, il s’agit du premier d’une série d’arrêts d’instruments, et d’autres suivront au cours des prochaines années. Pendant ce temps, d’autres instruments à rayons cosmiques, à plasma, à magnétomètre et à particules chargées à basse énergie continueront à collecter des données.
En outre, l’agence spatiale a déterminé que les propulseurs de Voyager 2 commençaient à se dégrader. Un problème similaire a été observé avec Voyager 1 en 2017 et, comme avec Voyager 1, il a été ordonné à Voyager 2 de ramener en ligne un second jeu de propulseurs qui n’était plus utilisé depuis le survol de Neptune en 1989.
« C’est incroyable que les instruments de Voyager se soient montrés si robustes », déclare Suzanne Dodd, chef de projet de Voyager, au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. « Nous sommes fiers qu’ils aient résisté à l’épreuve du temps. La longue durée de vie de l’engin spatial signifie que nous sommes confrontés à des scénarios que nous n’aurions jamais imaginés. Nous continuerons à explorer toutes les options dont nous disposons pour garder les sondes faire la meilleure science qu’elles puissent nous donner. »
Source : NASA
Crédit photo : NASA/JPL-Caltech

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Les ingénieurs de la NASA procèdent actuellement à une reconfiguration extrêmement longue des deux sondes spatiales Voyager de 42 ans de l'agence spatiale afin de prolonger leur durée de vie. La NASA veut prolonger la durée de vie des sondes Voyager  En réduisant et en réaffectant les ressources de chauffage et...