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L’anorexie mentale n’est pas seulement une maladie psychiatrique, c’est aussi une maladie métabolique, selon une étude génétique portant sur environ 72 500 personnes. Ces résultats aident à expliquer certains des symptômes de l’anorexie et pourraient aider à améliorer les futurs traitements.

L’anorexie mentale serait également une maladie métabolique

L’anorexie affecte entre 0,9 et 4% des femmes et 0,3% des hommes, mais c’est une maladie qui est encore mal comprise. «L’anorexie a le taux de mortalité le plus élevé de tous les troubles psychiatriques», déclare Cynthia Bulik de l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill. «Nous ne sommes pas très doués pour traiter l’anorexie. Il n’y a pas de médicaments, et c’est probablement parce que nous ne comprenons pas les causes sous-jacentes. »
Des recherches antérieures ont montré que des facteurs génétiques, ainsi que des facteurs environnementaux, pouvaient augmenter les risques de développer de l’anorexie chez une personne. Pour enquêter, Bulik et ses collègues ont comparé les génomes d’un peu moins de 17 000 personnes souffrant d’anorexie à ceux de 55 500 personnes non atteintes.
L’équipe a utilisé une technique qui applique des milliers de marqueurs du génome et compare ces marqueurs à tous les volontaires de cette étude. «Cela vous indique où se situent les différences dans le génome», déclare Bulik.

Des associations génétiques

Cette recherche a mis en évidence huit sites du génome qui semblent jouer un rôle dans l’anorexie. Mais il est probable que cela ne représente qu’une infime partie de tous les facteurs génétiques impliqués dans cette maladie, dit Bulik. «C’est un trait complexe, nous pensons donc que plusieurs gènes ont un effet faible à modéré», dit-elle.
Les chercheurs ont comparé leurs résultats avec des études génétiques similaires portant sur d’autres maladies, allant des troubles psychiatriques au poids, à l’éducation et à la personnalité. Ils ont constaté que l’anorexie semblait être corrélée au trouble obsessionnel compulsif et à la dépression, suggérant que tous ces troubles partagent des facteurs génétiques. Cela a du sens, dit Bulik – les personnes atteintes de ces conditions présentent souvent des symptômes similaires.
L’équipe a également découvert une corrélation génétique entre l’anorexie et une activité physique intense. «Nous savons que les personnes souffrant d’anorexie ont beaucoup de mal à ne rien faire», déclare Bulik. Les médecins avaient tendance à penser qu’il s’agissait d’un symptôme psychologique, à savoir que ces personnes essayaient toujours de perdre du poids. Mais cette étude suggère qu’il existe une certaine motivation génétique à bouger, dit Bulik.
L’équipe a également constaté des corrélations avec l’IMC, la graisse corporelle, la résistance à l’insuline et les taux de cholestérol HDL, également appelé «bon cholestérol». «Ces éléments combinés suggèrent que l’anorexie mentale semble être à la fois un trouble psychiatrique et métabolique», explique Gerome Breen du King’s College de Londres, qui a travaillé à l’étude avec Bulik.

Une partie du puzzle

«C’est une avancée très excitante dans notre compréhension de la génétique de cette maladie», déclare Dolores Malaspina de l’École de médecine Icahn du mont Sinaï à New York. « Cela peut suggérer d’autres moyens que psychologiques d’aider les gens à prendre du poids. »
Mais Malaspina met en garde que ces derniers indices génétiques ne sont qu’une petite partie du puzzle de l’anorexie. «L’avantage d’un échantillon de grande taille est que vous avez plus de chances de trouver une variante génétique commune, mais le compromis est qu’elle explique une partie plus petite du schéma d’un individu», dit-elle.
Compte tenu de la complexité de cette maladie, il existe probablement différents sous-types: certaines personnes peuvent être davantage atteintes de troubles psychiatriques que d’autres, et davantage de types métaboliques, dit Bulik. Elle espère qu’à l’avenir, les tests génétiques pourront diagnostiquer un sous-type et aider à adapter un traitement à une personne.

Réduire la stigmatisation et l’incompréhension

Bulik espère également que ces résultats aideront à réduire la stigmatisation et l’incompréhension de l’anorexie. Les médecins de famille peuvent toujours reprocher aux parents de la personne atteinte de la maladie ou accuser les filles souffrant d’anorexie d’être influençables et de vouloir ressembler à des modèles, dit-elle. Et même aujourd’hui, on dit aux garçons et aux hommes qu’ils ne peuvent pas souffrir d’anorexie, car c’est un «trouble de fille», dit-elle.
«J’espère que cela changera la façon dont les gens perçoivent cette maladie», déclare Bulik. « Nous sommes sur la voie de reconceptualiser de l’anorexie. »
Cette recherche a été publiée dans Nature Genetics.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixbay

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