Empêcher l’effondrement de l’inlandsis antarctique

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Le déversement de quantités colossales d’eau de mer sur la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental pourrait empêcher son effondrement mais provoquerait une élévation drastique du niveau de la mer qui menacerait des villes comme Tokyo et New York.

Empêcher l’effondrement de la calotte glaciaire de l’Antarctique

Mais les chercheurs allemands et américains qui ont exploré cette idée avouent qu’une telle solution serait également extrêmement coûteuse, incroyablement difficile à mettre en oeuvre et risquerait d’avoir des effets dévastateurs sur l’écosystème unique de cette région.

Il y a cinq ans, des études suggéraient que la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental avait déjà commencé à s’effondrer de manière irréversible. Le processus prendra des siècles, mais il élèverait le niveau de la mer à une hauteur qui aurait des conséquences désastreuses pour les grandes villes côtières.

La menace est si grave qu’il faut explorer et débattre des idées audacieuses pour enrayer l’effondrement de la banquise, explique Anders Levermann de l’Institut de Potsdam en Allemagne. «Je suis convaincu que l’impact sera tellement important qu’il justifie ce type de réflexion. Mais cela ne justifie pas cette intervention», dit-il.

Une approche plus directe

Parmi les idées avancées précédentes pour enrayer la perte de la calotte glaciaire, citons des idées indirectes telles que la construction d’une île pour arrêter le flux de glace. Levermann et ses collègues ont plutôt modélisé une approche plus directe consistant à pomper de l’eau de mer sur la glace, en l’ajoutant sous forme liquide ou sous forme de neige.

Ils ont constaté que la stabilisation de l’effondrement nécessiterait au moins 7 400 gigatonnes de matières premières sur dix ans. «C’est beaucoup de glace. C’est énorme », dit Levermann. Il déclare que, même s’il s’oppose aux propositions de géo-ingénierie à l’échelle mondiale telle que des parasols géants, l’idée de pomper de l’eau est différente et plus précise.

Même si la société est d’accord sur un tel projet, il se heurte à des obstacles. Environ 145 GW de capacité des parcs éoliens seraient nécessaires pour le pompage, soit douze fois ce que l’Europe a installé l’année dernière.

Les températures seraient trop basses pour les turbines qui existent actuellement, de nouveaux matériaux seraient donc nécessaires. L’infrastructure transformerait également la région en un «complexe industriel», a déclaré Levermann. Les coûts s’élèveraient probablement des centaines de milliards de dollars, ajoute-t-il.

Cela n’arrivera pas

«Cette publication montre à quel point il serait difficile de tenter de mettre fin à l’effondrement de la couche de glace par une intervention humaine directe», a déclaré Emily Shuckburgh de l’Université de Cambridge, qui n’a pas participé à cette recherche.

Clive Hamilton de l’Université Charles Sturt en Australie, qui n’a pas participé à cette étude, a déclaré: «les conditions dans lesquelles un tel système pourrait être mis en œuvre sont tout à fait réalisables. Mais cela n’arrivera pas. »

La priorité pour limiter l’élévation du niveau de la mer reste la réduction des émissions de gaz à effet de serre, souligne Levermann. Shuckburgh dit que le document souligne que la meilleure option pour gérer le risque de l’Antarctique est de réduire rapidement les émissions de gaz à effet de serre.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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