Les parties les plus sombres de notre patrimoine génétique

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Plus de la moitié de notre génome est constitué de transposons, des séquences d’ADN rappelant d’anciens virus éteints. Les transposons sont normalement réduits au silence par un processus connu sous le nom de méthylation de l’ADN, mais leur activation peut entraîner de graves maladies.

Les transposons et les maladies

Des chercheurs participant à un projet de collaboration internationale ont réussi pour la première fois à étudier ce qui se passe lorsque la méthylation de l’ADN est perdue dans des cellules humaines. Ces résultats fournissent de nouvelles informations sur la manière dont les changements dans la méthylation de l’ADN contribuent aux maladies.

Même lorsque notre ADN est intact, l’expression et le comportement de nos gènes peuvent changer. Cela peut se produire de différentes manières, notamment via la méthylation de l’ADN, un processus chimique qui bloque les gènes et d’autres parties de notre génome, telles que les transposons.

Les transposons sont parfois appelés la partie sombre de notre génome et consistent en des séquences d’ADN transposables pouvant provoquer des modifications génétiques, par exemple si elles sont intégrées à un gène. Ces transposons sont souvent réduits au silence pendant le développement du fœtus, notamment par méthylation de l’ADN.

Si la méthylation de l’ADN est perturbée elle peut causer des tumeurs cancéreuses 

« Cependant Parfois la méthylation de l’ADN est perturbée et des études ont montré que cela était important car elle peut causer certaines tumeurs cancéreuses et certaines maladies neuropsychiatriques. La méthylation de l’ADN est utilisée comme cible thérapeutique pour certains types de cancer, tels que la leucémie.

Mais nous ne savons toujours pas pourquoi cela est efficace et pourquoi cela ne fonctionne que pour certains types de cancer », a déclaré Johan Jakobsson, professeur à l’Université de Lund et dirigeant de l’étude.

En fait, nous en savons très peu sur le rôle des transposons dans notre ADN. Les chercheurs de Lund ont notamment avancé l’hypothèse selon laquelle la méthylation de l’ADN réduirait au silence les parties du génome qui ne sont pas utilisées, mais ce n’est que maintenant qu’il est possible d’étudier ce qui se produit lorsque ce processus est retiré des cellules humaines.

Les chercheurs ont utilisé la technique CRISPR/Cas9 pour arrêter la méthylation de l’ADN dans les cellules souches neurales humaines en laboratoire. «Les résultats ont été très surprenants. Si vous arrêtez la méthylation de l’ADN dans les cellules de souris, elles ne survivront pas.

Mais lorsque la méthylation de l’ADN a été arrêtée dans les cellules souches nerveuses humaines, celles-ci ont survécu et un ensemble spécifique de transposons a été activé. Ces transposons ont à leur tour affecté de nombreux gènes qui jouent un rôle important dans le développement des cellules nerveuses », déclare Johan Jakobsson.

Des résultats qui offrent une meilleure compréhension de la perte de méthylation de l’ADN

Johan Jakobsson pense que ces résultats offrent la possibilité d’une compréhension totalement nouvelle de la perte de méthylation de l’ADN affectant notre génome dans diverses maladies, mais il souligne également que cette étude a été menée sur des cellules en laboratoire.

Maintenant, les chercheurs veulent aller de l’avant et voir ce qui se passe s’ils arrêtent la méthylation dans les cellules cancéreuses touchées par la méthylation de l’ADN, par exemple dans le glioblastome.

Cette étude a été publiée dans Nature Communications.

Source : Lund University
Crédit photo : Pixbay

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