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La mission lunaire Chandrayaan-2 de l’Inde a finalement été lancée aujourd’hui pour un voyage de 7 semaines vers un site d’atterrissage situé près du pôle Sud de la Lune.

Le mission Chandrayaan-2 a été lancée à 2h43 heure locale

Ce lancement, prévu pour 2018 a tout d’abord été repoussé à la fin de l’année pour permettre d’autres tests. Ensuite, un examen approfondi en juin 2018 a recommandé d’apporter d’autres modifications à la mission, repoussant le lancement au début de cette année, avant que les dommages causés aux jambes de l’atterrisseur lors d’un test ne le repoussent au 14 juillet.
Puis un problème technique a provoqué l’interruption du lancement 56 minutes avant le décollage. Mais à 2h43, heure locale, tout s’est bien passé et Chandrayaan-2 s’est dirigé vers les régions polaires jusqu’alors inexplorées de la Lune.
L’engin va se poser en douceur, juste après le lever du Soleil lunaire, dans une ancienne plaine à environ 600 kilomètres du pôle sud. À cet endroit, il lancera un rover sur un territoire encore jamais exploré à la surface de la Lune; tous les précédents engins lunaires se sont près de l’équateur.

C’est la vision ambitieuse du deuxième voyage de l’Inde sur la Lune en dix ans. Si Chandrayaan-2 réussit, il ouvrira la voie à des missions indiennes encore plus ambitieuses, telles que des atterrissages sur Mars et sur un astéroïde, ainsi qu’une sonde sur Vénus, a déclaré Kailasavadivoo Sivan, président de l’organisation indienne de recherche spatiale (ISRO). Chandrayaan-2, dit-il, est censé montrer que l’Inde a la prouesse technologique « d’atténuer en douceur sur d’autres corps célestes ».
Mais les scientifiques lunaires ont aussi beaucoup à perdre. « Il y a eu une renaissance de l’exploration lunaire à travers le monde et l’Inde ne peut être laissée derrière », a déclaré Mylswamy Annadurai, directeur du centre satellitaire ISRO. Les instruments embarqués à bord de l’atterrisseur et du rover collecteront des données sur la mince enveloppe de plasma de la lune, ainsi que sur des isotopes tels que l’hélium-3, un combustible potentiel pour les futurs réacteurs à énergie de fusion.
L’orbiteur lui-même fera suite à une découverte stupéfiante de la première incursion lunaire indienne, l’orbiteur Chandrayaan-1, qui avait découvert des molécules d’eau sur la Lune en 2009. Avant cela, «c’était un peu une science loufoque de penser que vous trouveriez l’eau là-bas », dit James Greenwood, cosmochimiste à la Wesleyan University à Middletown, dans le Connecticut. « Maintenant, nous discutons de la quantité d’eau, et non de savoir s’il y a ou non. » Des caméras et un spectromètre à bord de l’orbiteur Chandrayaan-2 pourraient aider à régler cette question.

C’est une mission difficile et compliquée

La mission de 150 millions de dollars devait initialement être lancée il y a 3 ans, mais la Russie n’a pas réussi à livrer un atterrisseur qu’il avait promis, ce qui a poussé l’Inde à faire cavalier seul. Un atterrissage si éloigné de l’équateur lunaire est particulièrement délicat. « C’est une mission difficile et compliquée », a déclaré Wu Ji, directeur du centre national des sciences spatiales à Beijing. Moins de lumière du Soleil atteint les pôles, ce qui signifie que l’atterrisseur et le rover doivent être parcimonieux avec leur énergie.
L’atterrisseur va intégrer autant de science que possible dans son premier jour lunaire – 14 jours terrestres – car les contrôleurs pourraient ne pas être en mesure de le faire revivre après la longue nuit lunaire. L’engin dispose d’une sonde Langmuir pour mesurer le plasma de la lune – une fine couche d’ions chargés qui peut expliquer pourquoi le régolithe lunaire, ou la poussière, a tendance à flotter dans la mince atmosphère.
Il dispose également d’un sismomètre pour enregistrer les tremblements de Lune. Ses mesures sismiques compléteraient celles des atterrissages d’Apollo, car les relevés effectués dans les hautes latitudes seraient sensibles aux signaux traversant différentes parties de la Lune. Et si le sismomètre est assez chanceux pour enregistrer un tremblement de Lune au cours de sa vie opérationnelle, il pourrait offrir de nouvelles preuves dans un long débat sur la composition du noyau de la lune et sa solidité. »

Les données seront comparées à celles des missions de l’ère Apollo

Le mobile de la taille d’une mallette, qui ne pèse que 25 kilogrammes, porte également deux spectromètres pour sonder la composition élémentaire de la surface lunaire. La région est attrayante, car on pense qu’elle est composée de roches de plus de 4 milliards d’années qui se sont solidifiées à partir de l’océan de magma qui recouvrait la nouvelle lune. Les données seraient comparées à celles des missions de l’ère Apollo qui ont atterri dans d’autres hauts plateaux plus proches de l’équateur.
Pour certains scientifiques, les données les plus attendues proviendront du cartographe d’eau de l’orbiteur. Les protons contenus dans le vent solaire génèrent des ions hydroxyles lorsqu’ils heurtent des oxydes dans le régolithe. Les ions dérivent vers les pôles, où ils sont piégés dans des cratères sous forme de glace d’eau, que l’orbiteur inventoriera.
Faire la lumière sur la circulation de l’eau sur la Lune « est une entreprise louable », déclare Carle Pieters, scientifique lunaire de l’Université Brown. Muthayya Vanitha, directrice de projet de Chandrayaan-2 à l’ISRO, ajoute que:  » cela pourrait ouvrir la voie à la future habitation de la Lune », car l’eau est un facteur limitant pour l’exploitation d’une base permanente.

Chandrayaan-2 pourrait aider pour de futures missions de la NASA

Que Chandrayaan-2 franchisse un nouveau pas scientifique ou non, un atterrissage en douceur réussi près du pôle Sud sera un accomplissement technique pour l’Inde, ainsi qu’un moment de fierté pour ce pays. Cela pourrait même profiter aux programmes lunaires d’autres pays. « L’une des principales priorités de la NASA est de se rendre au pôle sud pour une mission de retour d’échantillons », explique Greenwood. « Cela pourrait donc également nous aider dans le futur, car ils nous donneraient de plus amples informations sur ce qui se trouve sur notre satellite naturel. ».
Source : Science
Crédit photo : Pixabay
Crédit vidéo : ISRO