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De nouvelles preuves venant du Kenya suggèrent que les premiers humains faisaient cuire de la viande sur des feux il y a 1,5 million d’années. Cette découverte repousse les preuves de l’utilisation du feu de centaines de milliers d’années et donne du poids à l’idée que les aliments cuits ont contribué à déclencher l’évolution des êtres humains avec un grand cerveau.

Nos ancêtres faisaient cuire leur viande

«C’est très excitant», déclare Sarah Hlubik de l’Université Rutgers du New Jersey. « C’est le site le plus ancien à ce jour avec des preuves d’ancêtres humains utilisant le feu. »
Hlubik et ses collègues ont trouvé les preuves sur un site de la région du Koobi Fora, au Kenya, qui possède de riches archives archéologiques. Certaines parties du site ont été excavées pour la première fois dans les années 1970 et à l’époque, les chercheurs ont remarqué des plaques inhabituelles de terre rougeâtre. Les explications étaient d’anciens incendies contrôlés qui avaient altéré thermiquement le sol.
Les fouilles ont repris en 2010 et depuis lors, l’équipe de Hlubik a trouvé des preuves permettant de renforcer l’idée que les anciems humains contrôlaient et utilisaient des incendies sur ce site. Les chercheurs ont rassemblé des milliers de fragments d’outil de pierre et de morceaux d’os d’animaux – dont certains étaient brûlés – sur l’ensemble du site.
Certaines parcelles de terre rougeoyante étaient entourées d’amas relativement denses d’objets en pierre et d’os brûlés, comme on pouvait s’y attendre si les nos ancêtres étaient assises autour d’un feu pour manger de la viande cuite et préparer des outils de pierre.
Le plus significatif est peut-être le fait qu’une poignée de ces fragments d’outil en pierre a une apparence distincte incurvée, ce qui les fait ressembler un peu à des coupures de bouts élargies. Dans un second article, les chercheurs ont découvert que cette courbe inhabituelle qui se produit uniquement lorsqu’un outil en pierre est fabriqué près d’un feu.
Hlubik dit que déchiqueter un caillou pour le transformer en un outil semble introduire des lignes de stress physiques dans les fragments. Si ces fragments tombent dans un feu brûlant, ils se fissurent et s’enroulent le long des lignes de stress.

Un barbecue de l’âge de pierre

L’équipe affirme que leurs découvertes ne prouvent pas que nos ancêtres utilisaient et contrôlaient les incendies il y a 1,5 million d’années, mais que les éléments de preuve qu’ils ont rassemblés vont dans le sens de cette idée.
Les traces archéologiques contrôlées apparaissent clairement dans les archives archéologiques il y a à peine 400 000 ans, mais Wil Roebroeks, de l’Université de Leiden, déclare que nous ne devrions pas être surpris si cette pratique a commencé beaucoup plus tôt. «Il serait naïf de penser que nous avons déjà identifié les premières traces d’utilisation du feu par nos ancêtres humains», dit-il. Cependant, Roebroeks convient avec l’équipe de Hlubik que les nouvelles preuves sont plus suggestives que définitives.
La plus grande question, dit Hlubik, est de savoir combien de fois ils utilisaient le feu pour cuire des aliments il y a 1,5 million d’années. Certains chercheurs soutiennent que cuire sa viande est devenue une pratique si répandue il y a 1,5 à 2 millions d’années qu’elle a modifié le cours de l’évolution de l’homme.
Les aliments cuits étant plus faciles à digérer, ils pouvaient «se permettre» de simplifier leur système digestif et potentiellement détourner de l’énergie au profit de la croissance du cerveau. L’homo erectus, probablement le premier humain doté d’un cerveau plus gros, est apparu il y a environ 1,9 million d’années.
Mais dans ce scénario, nous devrions trouver des preuves de l’utilisation des incendies dans de nombreux sites antiques de cette région. «C’est ce sur quoi nous travaillons maintenant», déclare Hlubik. La région des forêts de Koobi s’étend sur des milliers de kilomètres carrés et contient de nombreux sites d’occupation hominiens datant d’au moins 1,5 million d’années.

Un site n’est pas une preuve définitive

Hlubik et ses collègues espèrent pouvoir trouver davantage de preuves d’une possible utilisation du feu dans certains de ces autres sites. «Un site ne suffit pas pour dire que le feu est ce qui a changé l’évolution de l’homme», dit-elle.
Ces recherches ont été publiées Journal of Human Evolution et Journal of Archaeological Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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