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Peu de choses sont plus sujettes au changement et aux fantaisies passagères que les conseils diététiques. Et cela peut être vrai même lorsque les conseils proviennent d’autorités sanitaires de confiance.

Les allergies alimentaires chez les enfants

Par exemple, il y a une douzaine d’années, la recommandation standard aux nouveaux parents inquiets de voir leur enfant développer une allergie aux arachides, aux œufs ou à d’autres allergènes alimentaires était d’éviter ces produits jusqu’à ce que l’enfant ait deux ou trois ans.
Mais en 2008, l’Académie américaine de pédiatrie (AAP) a abandonné cette recommandation après que des études eurent montré que cela n’avait pas aidé. Et dans son dernier rapport, publié en avril, la PAA a achevé ce renversement, du moins en ce qui concerne les cacahuètes.
Elle a recommandé que les enfants à risque élevé (ceux qui souffrent d’eczéma sévère ou d’allergie aux œufs) soient systématiquement nourris avec des produits à base d’arachide «sans danger pour les enfants» dès l’âge de quatre à six mois afin de prévenir cette allergie, parfois menaçant le pronostic vital. Les enfants atteints d’eczéma léger ou modéré devraient en recevoir au bout de six mois environ.
Ce ne sont pas des changements fantaisistes. Ils correspondent aux conseils d’un groupe d’experts fédéral et reflètent les résultats de vastes études randomisées. L’un de ces programmes, baptisé LEAP (Learning Early About Ceanut Allergy), publié en 2015, a révélé que le fait de donner des produits contenant des arachides aux nourrissons à haut risque âgés de quatre à 11 mois entraînait un taux d’allergie à l’arachide inférieur de 81% à l’âge de cinq ans, par rapport aux bébés similaires qui n’ont pas eu cette exposition précoce.
Un autre essai, connu sous le nom de EAT (Inquiring About Tolerance), publié en 2016, a révélé qu’après avoir suivi scrupuleusement un protocole permettant de commencer à nourrir des enfants avec des protéines d’arachide, d’œufs et de quatre autres aliments allergènes, la prévalence des allergies alimentaires chez les bébés à l’âge de trois ans était inférieure de 67% à celle d’un groupe témoin.

Des résultats qui contredisent les recommandations antérieures

Ces résultats ont été les plus forts pour les arachides, où le taux d’allergie est tombé à zéro, comparé à 2,5% dans le groupe témoin. Les allergies aux œufs ont également diminué, mais l’AAP attend davantage de données indique Scott Sicherer, professeur de pédiatrie, d’allergie et d’immunologie à l’École de médecine Icahn du mont Sinaï. « Nous ne voulons pas dire aux gens de faire quelque chose pour lequel il n’y a pas vraiment de preuves. »
Le développement des allergies alimentaires et leur banalisation restent des domaines de recherche dynamiques. Les allergies et l’eczéma (un facteur de risque majeur) sont à la hausse. Une étude réalisée en 2010 par Sicherer et ses collègues a révélé que la prévalence des allergies chez les enfants avait plus que triplé entre 1997 et 2008, passant de 0,6 à 2,1%.
Gideon Lack, professeur d’allergie pédiatrique au King’s College de Londres et auteur principal de LEAP et de EAT, a proposé une théorie de premier plan sur le développement de ces allergies et le rôle de l’eczéma. L’hypothèse d’exposition au double allergène suggère que nous devenions tolérants aux aliments en les introduisant par voie orale dans le système immunitaire de l’intestin.
En revanche, si la première exposition d’un enfant se fait par des molécules d’aliments qui pénètrent dans une peau endommagée par l’eczéma, ces molécules peuvent déclencher une réaction allergique. La recherche avec des souris soutient fortement cette idée, alors que chez l’homme, la preuve est plus circonstancielle.

Des molécules qui pénètrent pas la peau

Un chercheur souligne que l’allergie aux arachides est plus répandue dans les pays où l’arachide ou le beurre d’arachide est populaire et répandu dans l’environnement, l’allergie à la graine de moutarde est courante dans la France épris de moutarde et l’allergie au sarrasin se produit dans un Japon épris de soba. «Les parents mangent ces aliments, puis touchent ou embrassent leurs bébés», suggère Lack, «et les molécules pénètrent à travers la peau».
L’importance de l’hygiène peut également y contribuer, ajoute Lack: «nous donnons un bain aux nourrissons et prenons une douche tout le temps, très souvent une fois par jour ou plus, ce qui pourrait faire passer les allergènes par la peau.» Des chercheurs étudient la possibilité d’appliquer des crèmes protectrices pouvant aider à prévenir les allergies alimentaires.
Huit aliments représentent 90% des allergies alimentaires: le lait de vache, les œufs, le poisson, les crustacés, les fruits de mer, les noix, les arachides, le blé et le soja. Certains scientifiques pensent que tel est le cas, car ces aliments contiennent des protéines inhabituellement stables à la digestion, au chauffage et aux variations du pH, et sont donc plus susceptibles de provoquer une réponse immunitaire.

L’exposition alimentaire précoce est la nouvelle stratégie préventive

L’exposition alimentaire précoce est maintenant la stratégie préventive confirmée pour les cacahuètes et, dans l’attente de nouvelles recherches, peut-être d’autres aliments suivront, bien que cela soit plus facile à dire qu’à faire. Dans EAT, les parents devaient obliger leur bébé à avaler au moins quatre grammes par semaine de chacun des aliments allergéniques, et plusieurs ont trouvé que c’était difficile. Comme le fait remarquer Lack, «il ne fait tout simplement pas partie de notre culture de donner des aliments solides aux très jeunes enfants».
Source : Scientific American
Crédit photo : Pixabay