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Les maladies cardiovasculaires sont la première cause de mortalité dans le monde – et il se peut que nous ayons un ancêtre âgé de deux millions d’années à blâmer.

Une mutation génétique expliquerait les maladies cardiovasculaires

Des chercheurs de l’Université de Californie à San Diego (UCSD) ont identifié un seul gène perdu par nos ancêtres, lequel semble nous avoir prédisposé en tant qu’espèce à des taux d’athérosclérose plus élevés que ceux des autres singes et mammifères.
L’athérosclérose est une affection caractérisée par l’obstruction des artères par des dépôts de graisse ou de cholestérol. Cela entrave la circulation sanguine et peut produire des caillots sanguins, des anévrismes, des crises cardiaques et d’autres problèmes liés aux maladies cardiovasculaires. Les facteurs sont l’obésité, le diabète, une mauvaise alimentation, le tabagisme et l’inactivité physique.
Mais curieusement, environ 15% des crises cardiaques causées par l’athérosclérose se produisent sans que ces facteurs de risque entrent en jeu. Les choses se compliquent lorsque vous observez d’autres mammifères: les crises cardiaques liées à l’athérosclérose sont presque uniquement humaines.
Une étude de 2009 a montré que chez notre plus proche parent, les chimpanzés, cet état ne provoquait presque jamais de crise cardiaque, même lorsque les animaux étaient physiquement inactifs et présentaient d’autres facteurs de risque.

Une mutation génétique spécifique l’homme

Les chercheurs de la nouvelle étude – la même équipe que celle de 2009 sur les chimpanzés – ont donc décidé d’enquêter. Ils ont découvert qu’une mutation génétique spécifique à l’homme semble être la cause sous-jacente de notre vulnérabilité aux maladies cardiovasculaires, provoquée par l’athérosclérose. Ce même gène pourrait même expliquer pourquoi la viande rouge augmente ce risque pour la santé.
Le gène en question est appelé CMAH et produit une molécule de sucre d’acide sialique appelée Neu5Gc. À la suite de cette mutation génétique, les humains dans leur ensemble sont déficients en Neu5Gc, ce qui semble être la raison pour laquelle l’athérosclérose est tellement plus dangereuse pour nous.
Pour tester cette idée, l’équipe a conçu des souris pour éliminer le gène CMAH, provoquant ainsi une déficience humaine en Neu5Gc. Effectivement, l’athérosclérose s’est avérée deux fois plus grave chez les souris modifiées que dans un groupe témoin non modifié.
« L’augmentation du risque semble résulter de multiples facteurs, notamment des globules blancs hyperactifs et une tendance au diabète chez les souris de type humain », a déclaré Ajit Varki, coauteur de l’étude. « Cela peut aider à expliquer pourquoi même les humains végétariens sans aucun facteur de risque cardiovasculaire sont toujours sujets aux attaques cardiaques et aux AVC, alors que d’autres parents évolutifs ne le sont pas. »
Cela pourrait sembler être un problème facile à résoudre car des suppléments de Neu5Gc devraient sûrement aider à prévenir les maladies cardiovasculaires. Mais curieusement, le contraire semble avoir un plus grand impact.
L’équipe a découvert que, lorsqu’elles modifiaient des souris pour qu’elles soient déficientes en Neu5Gc, puis qu’elles leur fournissaient un régime riche en Neu5Gc, l’athérosclérose était encore 2,4 fois plus élevée. Donc cette maladie semble déclencher une réponse immunitaire et provoquer une inflammation chronique.

La présence de Neu5Gc dans la viande rouge expliquerait ses effets néfastes

Puisque du Neu5Gc est abondant dans viande rouge, cela pourrait expliquer en grande partie pourquoi un régime alimentaire carné est si néfaste pour le système cardiovasculaire.
Les chercheurs pensent avoir réussi à retracer le problème profondément dans notre histoire évolutive. Il y a entre deux et trois millions d’années, le gène CMAH a été inactivé chez l’un de nos ancêtres, qui, selon l’équipe, aurait pu être lié à un parasite du paludisme.
L’évolution prend rarement sans donner quelque chose en retour, et CMAH a une relation compliquée avec notre santé. Bien que son absence puisse nous rendre vulnérables aux maladies cardiovasculaires et même réduire la fertilité, nous pouvons également être protégés contre les virus qui ciblent Neu5Gc. Cela a même contribué à renforcer notre capacité à parcourir de plus longues distances.
Cette recherche a été publiée dans la revue PNAS.
Source : University of California – San Diego
Crédit photo : Pixabay