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Au début de l’histoire de la Voie Lactée, elle a dévoré une autre galaxie plus petite et a englobé les étoiles de cette galaxie. Maintenant, les astronomes ont déterminé le moment quand cela s’est produit et ont identifié les étoiles qui constituent les restes de cette galaxie.

La voie Lactée a dévoré une autre galaxie

Carme Gallart de l’Institut d’astrophysique des Îles Canaries, en Espagne, et ses collègues ont utilisé les données de l’observatoire spatial Gaia pour déterminer l’âge de près de 600 000 étoiles de notre galaxie. Certaines de ces étoiles sont dans le «disque épais», juste au-dessus ou au-dessous du disque principal de la galaxie, et d’autres dans le halo, une structure sphérique qui s’étend au-delà du disque.
L’échantillon du halo contenait deux types d’étoiles, l’une avec plus d’étoiles bleues que l’autre. Des travaux antérieurs ont montré que les étoiles bleues faisaient à l’origine partie d’une galaxie plus petite appelée Gaia-Enceladus, également connue sous le nom de «galaxie de saucisses», qui a été absorbée par la Voie lactée au début de son histoire.
Gallart et son équipe ont constaté que ces deux groupes d’étoiles avaient des âges similaires. Ils avaient probablement environ trois milliards d’années lorsque la Voie lactée a dévoré Gaia-Enceladus il y a environ 10 milliards d’années. Certaines des étoiles du disque avaient des propriétés similaires à celles du halo, ce qui a amené les chercheurs à déduire qu’elles avaient la même origine.

La fusion galactique la plus importante de la Voie lactée

Le gaz de Gaia-Enceladus alimentait probablement cette profusion d’étoiles, tombant dans la Voie lactée – un demi-milliard d’années après la fusion avec l’autre galaxie, la formation d’étoiles a culminé. C’est probablement la fusion galactique la plus importante et la plus récente de l’histoire de la Voie lactée, dit Gallart.
«C’est fascinant que nous puissions identifier les premières étoiles qui étaient ici dans le géniteur de la Voie Lactée et comment elles ont été modifiées par cette fusion», explique Gallart. « Nous découvrons l’histoire de notre propre galaxie et comment les choses se sont passées au début. » La Voie Lactée est perçue comme une galaxie spirale assez normale, et c’est la seule que nous puissions étudier à ce niveau de détail. nous comprenons la formation des galaxies plus généralement.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay