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Les océans du monde s’acidifient rapidement en absorbant des quantités massives de dioxyde de carbone (CO2) libéré par la combustion des carburants fossiles. C’est une mauvaise nouvelle pour de minuscules créatures marines comme le corail et les oursins qui constituent la base de la chaîne alimentaire de l’océan: l’eau acidulée détruit non seulement leurs coquilles, mais leur rend également plus difficile à en reconstruction de nouvelles.

L’acidification des océans pourrait aider certaines créatures

Des scientifiques qui étudient les escargots de mer ont découvert un effet secondaire inattendu de cette acidification: elle peut aider certains d’entre eux à construire des coquilles plus épaisses et plus solides en rendant leurs aliments plus nutritifs.
Le changement climatique souvent appelé « les jumeaux diabolique », se produit lorsque l’ acidification de l’océan absorbe le CO2 atmosphérique. Lorsque le CO2 se dissout, le processus libère des ions hydrogène, abaissant le pH de l’eau et augmentant son acidité. Cette eau acide élimine aussi beaucoup d’ions de carbonate flottants que les organismes comme des moules et des mollusques utilisent pour construire leurs coquilles. Dans ces conditions, ils utilisent plus d’énergie pour fabriquer des coquilles.
Toutefois, certaines études de laboratoire suggèrent que le fait qu’il y ait plus de nourriture, telle que des algues, pourrait aider à renforcer les coquilles des organismes marins et ainsi compenser certains des dommages causés par l’acidification des océans. Les scientifiques prévoient que le changement climatique suffira, car un excès de CO2 augmente la disponibilité d’éléments nutritifs, tels que l’azote, qui est essentiel à la croissance des algues.
Pour découvrir ce qui se passe dans la nature, Sean Connell, écologiste à l’Université d’Adélaïde en Australie, et ses collègues se sont rendus dans des bouches d’émission de CO2 sous-marines au large de la côte de l’Île blanche (Whakaari) de la Nouvelle-Zélande.
L’eau près des bouches d’aération est à peu près aussi acide que la plupart des océans devraient l’être d’ici à la fin du siècle. Les chercheurs ont recueilli cinq escargots de mer (Eatoniella mortoni), ainsi que cinq échantillons d’algues, l’un des aliments de base du régime alimentaire de ces créatures.

Sur une période de 6 ans ils ont comparé leurs échantillons

Sur une période de 6 ans, ils ont comparé leurs échantillons avec des escargots de mer et des algues de sites voisins dépourvus d’évents de production de CO2. Ils ont mesuré l’épaisseur et la résistance des coquilles d’escargots de mer, ainsi que la teneur en protéines, en glucides et en énergie des algues, afin de déterminer leurs qualités nutritionnelles.
Connell et ses collègues rapportent ce mois-ci dans Proceedings of the Royal Society B que les escargots de mer près des bouches de CO2 construisaient des coquilles deux fois plus épaisses et plus durables que les coquilles d’escargots dans les océans. et contenait 11% de protéines et de glucides de plus qu’à l’endroit témoin, ce qui signifie que ces escargots ne disposaient pas d’un apport alimentaire plus important et plus nutritif pour construire des coquilles plus robustes.
Connell pense que cela pourrait mener à une disponibilité supplémentaire d’azote. Le pH plus faible de l’eau permet aux plantes marines comme les algues d’absorber plus de nitrate, une forme d’azote, leur permettant de produire plus de protéines. «Nous avons reconnu que l’énergie régit la vie», déclare Connell. « Si ces connexions énergétiques existent dans la nature, leur découverte pourrait changer notre façon de penser aux espèces menacées. »

Une étude qui pose plus de questions qu’elle n’apporte de réponses

Cette étude a été réalisée avec élégance, explique Iris Hendriks, biologiste marine au Conseil national de la recherche espagnol à Madrid. Cependant, elle a jouté, « il y a beaucoup de « mais » dans cette étude. » Par exemple, Hendriks se demande si les résultats pourraient s’appliquer à des organismes qui ne sont pas connus pour survivre dans des eaux acides. En outre, elle a noté, qu’il est difficile de prévoir ce qui se passera dans les écosystèmes, où les interactions sont complexes – et parfois contradictoires.
Le biologiste marin Ulf Riebesell, qui dirige le département d’océanographie biologique du Centre GEOMAR Helmholtz pour la recherche océanographique de Kiel, en Allemagne, est du même avis. «Cette étude est unique parce qu’elle montre que l’un des organismes bénéficie des bienfaits d’un changement d’aliment, mais ce qu’il en découle pourrait s’agir d’un phénomène général pouvant être extrapolé à d’autres systèmes marins.

La biodiversité continue de diminuer

Malgré l’idée que certains organismes marins puissent résister aux dangers du changement climatique, M. Riebesell affirme que la biodiversité continue de diminuer, notamment près des bouches de CO2, ce qui pourrait affaiblir la résilience des écosystèmes. «Même si certains organismes tirent profit du réchauffement et de l’acidification, il y a toujours des perdants», déclare Riebesell, «et l’adaptation évolutive n’est pas assez rapide pour compenser la perte de ces perdants».
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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