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Les méduses et leurs proches sont célèbres pour leurs piqûres douloureuses et dangereuses, délivrées par des cellules spéciales appelées cnidocytes.

Des méduses piquent les femelles

Les amoureux de la mer peuvent donc être consternés par le fait de savoir que deux espèces de méduses-boîtes emballent des cnidocytes avec leur sperme.
Cependant, les cnidocytes ne sont pas là pour causer des dommages. Au lieu de cela, ils utilisent des barbes acérées pour ancrer le sperme dans les gonades de la femelle.
Les méduses-boîtes appartiennent à un groupe appelé cnidaires, qui comprend également les coraux, qui ont tous des cnidocytes. La plupart des cnidaires libèrent simplement du sperme et des œufs dans l’eau en espérant qu’ils se rencontreront.
Mais deux méduses-boîtes, Copula sivickisi et Tripedalia cystophora, s’accouplent, de sorte que les œufs sont fécondés à l’intérieur de la femelle.

Du sperme piquant

Dans une étude de 2015, Anders Garm de l’Université de Copenhague au Danemark et ses collègues ont montré que les paquets contenant du sperme produit par C. sivickisi avaient des cnidocytes. De plus, il y avait des cnidocytes dans les organes sexuels de la femme.
Les cnidocytes du sperme ancrent le sperme à l’intérieur de la femelle. Après la fécondation, elle pond ses œufs dans un «mèche d’embryon» long et collant qu’elle remplit de cnidocytes pour la protéger des prédateurs. Les cnidocytes de sperme ne devraient pas blesser la femelle, dit Garm. « Les cnidocytes sont d’un type sans flèche pénétrante et sans poison. »
Avec Sandra Helmark, Garm a maintenant étudié les cellules sexuelles de T. cystophora. Encore une fois, ils ont trouvé des cnidocytes dans les paquets de spermatozoïdes produits par les mâles. Cependant, chez cette espèce, les organes sexuels féminins ne sont pas porteurs de cellules urticantes.
Garm dit que cela reflète leurs différentes stratégies de reproduction. Les femelles T. cystophora gardent les œufs fécondés dans leur corps jusqu’à leur développement. Cela signifie que les jeunes en développement n’ont pas besoin de cnidocytes protecteurs.

Des accouplements rares

Cette différence tient à ce que T. cystophora s’accouple rarement, de sorte que les femelles prennent davantage soin de chaque progéniture. En revanche, C. sivickisi est plus prolifique, libérant rapidement un jeu d’œufs fécondés et se reproduisant en quelques jours. «Les deux stratégies ont chacune leurs avantages», déclare Garm.
Les cnidocytes d’organes sexuels semblent être uniques à ces deux espèces, dit Garm. C. sivickisi et T. cystophora ne sont que les cnidaires connus pour s’accoupler, ce qui en fait les seuls susceptibles d’avoir des cnidocytes dans leur sperme.
«Les cnidocytes gonadaux de la femme seraient prédits si la femelle déposait quelque chose de similaire au brin d’embryon – mais encore une fois, nous ne connaissons aucune autre espèce où c’est le cas», dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Journal of Morphology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay