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La découverte de plantes fossilisées au Labrador, au Canada, par une équipe de paléontologues dirigée par McGill fournit la première estimation quantitative du climat de la région pendant la période du Crétacé, à une époque où la Terre était dominée par les dinosaures.

Une feuille fossilisée donne des indices du climat lors du Crétacé

Les spécimens ont été trouvés dans la mine numéro 1 de Redmond, dans une région reculée du Labrador, près de Schefferville, en août 2018. Avec les spécimens recueillis lors d’expéditions précédentes, ils constituent désormais le cœur d’une étude récente publiée dans Palaeontology.
Certains des spécimens, tels que cette feuille d’arbre fossilisée (voir photo), sont les premiers du genre à avoir été trouvés dans la région. Alexandre Demers-Potvin, étudiant aux cycles supérieurs sous la supervision du professeur Hans Larsson, titulaire de la Chaire de recherche du Canada en paléontologie des vertébrés à l’Université McGill, a utilisé les échantillons qu’il a recueillis pour établir que l’Est du Canada aurait eu un climat tempéré chaud et entièrement humide au milieu de l’année de la période du Crétacé.
Des feuilles et des insectes fossilisés, connus pour être très similaires aux communautés qui vivent aujourd’hui plus au Sud, avaient été trouvés à la mine Redmond numéro 1 à la fin des années 1950, avaient amené les paléontologues à émettre l’hypothèse que le climat lors du Crétacé du Québec et du Labrador était beaucoup plus chaud que celui d’aujourd’hui.
Avec ces nouveaux échantillons, Demers-Potvin et ses collègues ont été en mesure de confirmer cette information à l’aide du programme multivarié d’analyse du climat et des feuilles. Cet outil est utilisé pour prédire diverses statistiques climatiques pour une flore fossile donnée, telles que les variables de température et de précipitation, en fonction de la forme et de la taille des feuilles des arbres.

Les températures moyennes se situaient autour de 15 degrés Celsius

Leurs découvertes situent la température annuelle moyenne de la région autour de 15 degrés Celsius. Les étés étaient chauds – avec des températures de plus de 20 degrés Celsius – et les précipitations toute l’année étaient relativement élevées.
Alexandre Demers-Potvin et Noémie Sheppard du Musée Redpath de McGill se sont rendus à Schefferville avec Mario Cournoyer et Michel Chartier, cofondateurs du Musée de la paléontologie et de l’évolution (MPE), basé à Montréal. Selon Demers-Potvin, le MPE a joué un rôle déterminant dans la fourniture des échantillons collectés sur le site en 2013 et dans la planification de l’expédition de 2018.
Alexandre Demers-Potvin, qui est également le premier auteur de l’étude, a déclaré que ce nouveau travail donnait un aperçu de la façon dont le climat de l’Est du Canada évoluait au fil du temps, des informations utiles pour étudier le climat changeant actuel.
«Les fossiles de la mine Redmond montrent qu’une zone désormais recouverte par la forêt boréale et une toundra était recouverte de forêts tempérées chaudes au milieu du Crétacé, l’un des épisodes les plus sombres de notre planète, a déclaré Demers-Potvin. Ce sont de nouveaux éléments de preuve qui peuvent aider à améliorer les projections de la température moyenne mondiale par rapport aux niveaux mondiaux de CO2 à travers l’histoire de la Terre.»

Les chercheurs retourneront dans la mine abandonnée

Alexandre Demers-Potvin et ses collaborateurs entreprennent à présent une description des nouveaux insectes fossilisés découverts sur le site de Redmond. Demers-Potvin retournera à Schefferville dans l’espoir de trouver plus de spécimens d’insectes et de vertébrés fossilisés qui pourraient se cacher dans les décombres de cette mine abandonnée.
Source : McGill University
Crédit photo : Pixabay

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