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Les médicaments sont incroyablement efficaces pour contrôler le VIH, mais pas chez tout le monde et ils ne sont pas sans effets secondaires. C’est pourquoi un petit groupe de patients appelés contrôleurs du VIH, fascine depuis longtemps les chercheurs: leur système immunitaire supprime naturellement le VIH pendant des décennies sans médicament.

Créer des contrôleurs du VIH en clinique contre le virus du sida

Désormais, une équipe, inspirée par le succès chez la souris, espère doter les personnes infectées par le VIH de cellules immunitaires sur mesure qui ciblent le VIH, créant ainsi des contrôleurs du VIH en clinique.
Cette stratégie immunitaire comporte des risques, mais elle s’appuie sur des traitements anticancéreux de plus en plus populaires avec des cellules T conçues pour avoir des protéines de surface, appelées récepteurs antigènes chimériques (CAR), capables de reconnaître les marqueurs situés à la surface des cellules tumorales et de détruire le cancer.
Ces cellules CAR-T peuvent également être adaptées pour identifier et éliminer les cellules infectées par le VIH. Cette approche a été testée chez des humains infectés par le VIH bien avant que les cellules CAR-T aient prouvé leur efficacité contre le cancer, mais elle a complètement échoué. Steven Deeks, un clinicien spécialiste du VIH à l’Université de Californie à San Francisco, a pour la première fois testé un lymphocyte CAR-T contre le sida de la transcriptase inverse du VIH à la fin des années 1990.
Cette nouvelle étude – menée par des chercheurs de l’Université de Pittsburgh en Pennsylvanie; par la société de biotechnologie Lentigen à Gaithersburg, Maryland; et au Collège de médecine Albert Einstein à New York – utilise une approche centrafricaine beaucoup plus sophistiquée que celle testée par Deeks. « C’est prometteur et semble être plus puissant que ce qui a été essayé dans le passé », a déclaré le biologiste des cellules souches, Hans-Peter Kiem, qui a testé les lymphocytes CAR-T sur des patients atteints de leucémie et de lymphomes au centre de recherche sur le cancer Fred Hutchinson à Seattle, Washington.

Des cellules CAR-T pour inclure des gènes codants pour deux types de CAR

Pour ce nouveau travail, publié en ligne cette semaine dans Science Translational Medicine, les chercheurs ont conçu des cellules CAR-T pour inclure des gènes codants pour deux types de CAR, chacun ciblant une partie différente de la protéine de surface du VIH. Dans les études sur des tubes à essai, cette cellule « duoCAR-T » a puissamment tué les globules blancs infectés par un large éventail de variants du VIH, indique le groupe de chercheurs.
L’équipe a également administré des injections presque simultanées de cellules CAR-T et de cellules humaines infectées par le VIH aux rates de souris dotées d’un système immunitaire « humanisé ». (Les rongeurs ne peuvent normalement pas être infectés par le virus du SIDA.) Lorsque le groupe a prélevé la rate des souris une semaine plus tard, cinq souris sur six n’avaient pas d’ADN du VIH détectable et leur taux viral moyen avait chuté de 97,5%.
Le groupe a testé plusieurs autres variantes de cellules CAR-T dans des études ultérieures sur la souris afin de trouver la meilleure combinaison de composants. Son espoir est que ces cellules CAR-T pourraient transformer plus de personnes en contrôleurs du VIH. Avec le temps, cela pourrait même les guérir.
L’immunovirologue Albert Goldstein d’Albert Einstein, qui a mené les études sur la souris, a déclaré que les cellules « duoCAR-T » promettaient de surmonter un problème qui entravait des efforts similaires dans le passé: le virus peut facilement modifier les régions de sa protéine de surface et éviter sa reconnaissance par les cellules tueuses modifiées. En se liant simultanément à plusieurs régions de cette protéine, la nouvelle approche à double récepteur « rend beaucoup plus difficile la mutation du VIH autour des liants », déclare Goldstein.

Ils ont modifié les cellules CD4 qui régulent les réponses immunitaires

En plus d’insérer des gènes pour les CAR dans les cellules T tueuses, qui se distinguent par la protéine de surface CD8, les chercheurs ont également modifié les cellules T CD4. Les cellules CD4, qui régulent les réponses immunitaires, sont la cible privilégiée du VIH et leur destruction est la marque du SIDA. Les chercheurs ont découvert que les cellules CD4 conçues pour porter les CARs étaient hautement résistantes au VIH, probablement parce que les liants CAR-T perturbent le processus d’infection, dans lequel le VIH se connecte d’abord aux récepteurs CD4, puis se fixe à un second récepteur.
Cependant, ce qui fonctionne chez une souris ou dans une éprouvette peut ne pas fonctionner chez l’homme, et le traitement des cellules CAR-T peut être dangereux. « Je ne suis pas sûr que cela soit prêt pour les patients sans tumeur maligne », a déclaré Kiem. Une chimiothérapie toxique est nécessaire pour tuer une partie des cellules T naturelles du patient afin de laisser de la « place » aux nouvelles greffes. De plus, chez certains patients cancéreux, les cellules CAR-T ont tellement surchargé le système immunitaire que le traitement a détruit des organes.

Une étude sera faite avec les nouvelles cellules CAR-T chez les personnes infectées par le VIH

Deeks espère mener une petite étude des nouvelles cellules CAR-T chez les personnes infectées par le VIH l’année prochaine, en utilisant au préalable un traitement de chimiothérapie minimale. Cette étude inclura les personnes qui contrôlent leurs infections avec des antirétroviraux, leur demandé d’arrêter de prendre ces médicaments et de voir si les lymphocytes CAR-T infusés peuvent empêcher le VIH d’être réprimé. « Les cellules CAR-T font des effets étonnant contre le cancer, il est donc absolument nécessaire d’étendre leur utilisation à la lutte contre le VIH », déclare Deeks.
Il reconnaît que les risques associés aux lymphocytes CAR-T peuvent être moins acceptables pour les personnes infectées par le VIH qui prennent des antirétroviraux que pour les patients atteints de cancer qui disposent de peu d’options. L’avantage, c’est que si cela fonctionne, ils pourront peut-être arrêter de prendre des antirétroviraux pendant de longues périodes de temps ou peut-être pour toujours – et ils pourront toujours reprendre le traitement en cas d’échec.
Deeks est convaincu qu’il trouvera des personnes prêtes à prendre le risque, ne serait-ce que pour approfondir la recherche d’une idée prometteuse et aider les autres personnes vivant avec le virus du sida.
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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