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Le Dr Andrew Makrigiannis, chef du département de microbiologie et d’immunologie à l’Université Dalhousie au Canada, explique qu’avant de débuter ses recherches il était très sceptique car il a une formation traditionnelle en immunologie.

Un vaccin pour guérir le cancer

Cet entraînement traditionnel lui a appris que notre corps dispose de plusieurs méthodes compliquées pour nous protéger des intrus nuisibles, dont deux sont les systèmes immunitaires innés et adaptatifs. L’immunité adaptative est la protection que vous recevez après avoir été exposé à un antigène. Il a une mémoire, et c’est ce qui rend les vaccins efficaces et la raison pour laquelle vous ne pouvez contracter la rougeole ou la varicelle qu’une seule fois.
Les cellules tueuses naturelles, ou lymphocytes NK, sont un type de globules blancs qui appartiennent au système immunitaire inné. Elles patrouillent dans notre corps à la recherche de cellules nocives comme le cancer ou les infections virales, mais ne se souviennent plus, du moins l’avons-nous pensé.

Le pouvoir des lymphocytes NK

On sait depuis longtemps qu’il n’y a que deux cellules qui donnent à notre système immunitaire une mémoire à long terme, les lymphocytes T et les lymphocytes B. Cependant, lorsque d’autres chercheurs ont commencé à vacciner des souris dépourvues de ces cellules activant la mémoire et que les souris ont commencé à montrer une réponse de mémoire cela a ouvert un tout nouveau monde de recherche en immunologie.
En l’absence de lymphocytes T ou de lymphocytes B, les chercheurs ont conclu que les cellules NK devaient en être la cause, mais le Dr Makrigiannis était déterminé à découvrir comment il avait initié cette réponse, ce qui pourrait être la clé de la création de nouveaux vaccins anticancéreux.
« Plusieurs immunologues traditionnels hésitent à ce sujet », explique le Dr Makrigiannis. « Il est tellement enraciné dans notre domaine que seules les lymphocytes T et les lymphocytes B peuvent véhiculer une mémoire. Ce qui n’est pas encore totalement accepté. »
Le Dr Makrigiannis était convaincu que les récepteurs NK utilisés pour déterminer si les cellules qu’ils rencontraient constituaient une menace, appelé Ly49, devaient être impliqués.
Le Dr Makrigiannis et son étudiant de troisième cycle, le Dr Andrew Wight, ont vacciné des souris sans lymphocytes T ou B avec une protéine que le récepteur était susceptible de reconnaître comme une menace. Lorsqu’elles ont par la suite exposé ces souris à des cellules de mélanome exprimant cette même protéine, elles ont été protégées et n’ont pas eu de cancer.
Lorsqu’il a répété l’expérience chez des souris déficientes en protéines Ly49, il n’y avait aucune protection contre le cancer. Leurs résultats démontrent qu’il est possible de vacciner avec succès des souris déficientes en lymphocytes T et B contre le cancer et que c’est dû aux récepteurs Ly49.

En première ligne contre le cancer

Maintenant soutenu par une subvention de projet des CIHR de cinq ans et un partenariat avec la société d’immuno-oncologie d’Halifax, IMV, le Dr Makrigiannis et son laboratoire s’emploient maintenant à déterminer si ces mêmes fonctions se traduiront chez l’homme.
« Notre découverte selon laquelle des souris dépourvues de lymphocytes T et de lymphocytes B peuvent être vaccinées avec succès contre le cancer est révolutionnaire et nous permettra, espérons-le, de traduire cela en thérapies humaines. »
Les résultats de cette recherche ont été publié dans PNAS.
Source : Dalhousie University
Crédit photo : Pixabay

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