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Initialement mis à l’essai comme une expérience visant à réduire les caries dentaires à Grand Rapids, au Michigan, en 1945, l’eau potable fluorée a depuis été saluée par les centres américains de contrôle et de prévention des maladies à Atlanta comme «l’un des plus grands succès de la santé publique». Aux États-Unis, deux tiers des habitants reçoivent de l’eau du robinet fluorée, à l’instar de nombreux habitants d’Australie, du Brésil, du Canada, de Nouvelle-Zélande, d’Espagne et du Royaume-Uni.

L’eau fluorée liée à un QI plus bas chez les enfants

Maintenant, une nouvelle étude controversée associe la fluoruration à un QI plus bas chez les jeunes enfants, en particulier les garçons dont les mères ont bu de l’eau fluorée pendant la grossesse. Les critiques de longue date en matière de fluoruration louent l’étude, mais d’autres chercheurs affirment qu’elle souffre de nombreux défauts qui nuisent à sa crédibilité. De toute façon, «c’est une bombe potentielle», déclare Philippe Grandjean, chercheur en santé environnementale à l’Université de Harvard, qui n’a pas participé à ces travaux.
Le fluorure est bien connu pour protéger les dents contre les caries en renforçant l’émail des dents. On le trouve naturellement en faibles concentrations dans l’eau douce et l’eau de mer, ainsi que dans le matériel végétal, en particulier les feuilles de thé. Au cours des années 1940 et 1950, des chercheurs en santé publique et des représentants gouvernementaux de villes du monde entier ont expérimenté l’ajout de fluorure à l’eau potable publique; ils ont constaté qu’il réduisait la prévalence des caries d’environ 60%. Aujourd’hui, l’eau fluorée coule à travers les robinets d’environ 5% de la population mondiale, dont 66% des Américains et 38% des Canadiens.
Pourtant, le scepticisme persiste depuis très longtemps. Certains ont accusé l’eau fluorée d’être responsable d’un large éventail de maladies, dont le cancer, mais la plupart des critiques ont été qualifiées de pseudosciences. Cependant au fil des ans, un petit nombre de scientifiques ont publié des méta-analyses qui jettent un doute sur l’efficacité de la fluoration de l’eau pour la prévention des caries. Plus récemment, des scientifiques ont publié des études à petite échelle qui semblent relier l’exposition prénatale au fluorure à un QI inférieur, bien que les groupes de recherche dentaire aient vite réagi.
Une étude publiée dans JAMA Pediatrics offre peut-être la critique la plus médiatisée à ce jour. Des psychologues et des chercheurs en santé publique ont examiné les données du programme de recherche sur les substances chimiques de l’environnement financé par le gouvernement fédéral et mené par le gouvernement fédéral, une étude à long terme sur les femmes enceintes et leurs enfants dans six villes canadiennes, qui a commencé à recueillir des données en 2008, allant du régime alimentaire au niveau d’éducation. à des traces de plomb et d’arsenic dans l’urine.
Environ 40% des près de 600 femmes vivaient dans des villes où l’eau potable était fluorée; leur taux moyen de fluorure urinaire était de 0,69 milligramme par litre, contre 0,4 milligramme pour les femmes vivant dans des villes sans eau fluorée. Trois à quatre ans après l’accouchement, les chercheurs ont soumis à leurs enfants à un test de QI adapté à leur âge.

Un QI plus bas de 4,5 points chez les garçons

Après avoir pris en compte des variables telles que le niveau de scolarité des parents, le poids à la naissance, la consommation d’alcool prénatale et le revenu du ménage, ainsi que l’exposition à des substances toxiques présentes dans l’environnement, telles que le plomb, le mercure et l’arsenic, ils ont découvert que les niveaux de fluorure urinaire de la mère augmentaient de 1 milligramme par litre, le score de QI de leurs fils (mais pas celui des filles) a chuté d’environ 4,5 points. Cet effet est à égalité avec les autres études récentes portant sur le quotient intellectuel et le faible niveau d’exposition au plomb chez les enfants.
En utilisant une méthode secondaire pour mesurer la consommation de fluorure (les autodéclarations de la quantité d’eau du robinet et de thé riche en fluor qu’elles ont bu tout au long de la grossesse), les mères ont constaté qu’une augmentation de 1 milligramme par litre de fluorure était associée à un QI de 3,7 points plus bas chez les garçons et les filles
Si ce travail tient le coup – un grand «si», car les conclusions du document font déjà l’objet d’un examen approfondi, il pourrait y avoir de graves conséquences pour les politiques publiques. Selon les recommandations du département américain de la santé et des services sociaux, boire un litre d’eau fluorée devrait fournir environ 0,7 milligramme de fluorure. «Si vous ne buvez que 1 litre [d’eau du robinet] et que vous buvez en plus deux tasses de thé, la concentration de fluorure dans le thé suffit pour dépasser la limite proposée», note Grandjean.
Les auteurs sont pleinement conscients de la nature controversée de leurs travaux et l’une d’entre elles, Rivka Green, candidate au doctorat en neuropsychologie à l’Université York de Toronto, au Canada, a déclaré qu’elle espérait que cette étude permettrait de relancer les recherches. « Nous ne prétendons pas que le fluorure est un poison ou quelque chose du genre. Nous ne faisons que laisser les données raconter l’histoire. »

JAMA Pediatrics a publié une note accompagnant le document

Conscient du fait que les résultats de cette étude risquaient de faire des vagues, JAMA Pediatrics a pris la décision inhabituelle de publier une note de l’éditeur accompagnant le document. «Cette décision de publier cet article n’a pas été facile», écrit Dimitri Christakis, rédacteur en chef du journal, pédiatre et épidémiologiste, du Seattle Children’s Hospital à Washington. Il ajoute que le document a été «soumis à un examen plus approfondi pour ses méthodes et la présentation de ses résultats».
Malgré cela, plusieurs chercheurs soutiennent que les faiblesses méthodologiques du document en minimisent l’importance. Dans une déclaration au Science Media Centre de Londres, une organisation indépendante qui recueille des avis d’experts sur la science, le psychologue Thom Baguley de l’Université de Nottingham Trent, au Royaume-Uni, a souligné que les données «sont très bruyantes», ce qui signifie qu’elles contiennent d’autres facteurs pouvant facilement mener à de faux positifs.

Une étude qui semble très crédible et méthodologiquement valable 

Lindsay McLaren, chercheuse en santé publique à l’Université de Calgary au Canada, n’est pas d’accord. Elle dit à Science que cette étude semble à la fois crédible et méthodologiquement valable – mais elle reconnaît qu’il est trop tôt pour changer les pratiques de fluoration. «Idéalement, les politiques publiques ne sont pas influencées par une étude en particulier, mais par les meilleures preuves disponibles dans leur ensemble», a-t-elle déclaré. « Il sera important de continuer à examiner et à évaluer les nouvelles recherches sur la fluoration de l’eau. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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