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En 1893, l’explorateur arctique Fridtjof Nansen, de Norvège, a délibérément gelé son navire dans la banquise au Nord de la Sibérie. Son raisonnement: plutôt que de lutter contre la glace, qui avait contrecarré ses précédents efforts pour atteindre le pôle Nord, il laissait la glace l’emmener vers son objectif.

Des scientifiques bloqueront leur navire dans l’Arctique

Son expédition polaire a échoué, mais 3 ans plus tard, le groupe de voyageurs avait parcouru près de 2 000 kilomètres à travers l’Arctique jusqu’à la vaste ouverture de l’Atlantique Nord, faisant de Nansen un héros international. Sa mission a révélé des faits fondamentaux sur océan Arctique, notamment sa profondeur, l’énormité de sa banquise et les courants qui transportent la chaleur, l’eau et la glace à travers le monde.
Le mois prochain, une expédition internationale menée par le brise-glace allemand Polarstern rendra hommage à cette idée de Nansen dans le cadre de la plus grande expédition scientifique dans l’Arctique à ce jour. Le navire partira de Tromsø, en Norvège, fin septembre, puis se laissera piéger dans les glaces. Les chercheurs prévoient de passer les 13 prochains mois au-delà du pôle Nord avant de rentrer en Allemagne à l’automne 2020.
Au cours de ce voyage, quelque 600 scientifiques de 17 pays mèneront des études dans le cadre de l’observatoire multidisciplinaire sur l’étude du climat arctique à la dérive (MOSAiC), qui impliquera également de nombreux aéronefs et autres brise-glace.
Huit ans plus tard, MOSAiC, doté de 134 millions de dollars, surveillera l’évolution rapide des systèmes physiques, géochimiques et biologiques de l’Arctique, du début de la croissance des glaces de mer à l’automne jusqu’à sa dissolution l’été suivant. «Pour un biologiste marin de l’Arctique, cette expédition est un rêve devenu réalité», déclare Rolf Gradinger, de l’Université arctique de Norvège à Tromsø.

Ils s’intéresseront aux changements survenus au cours des quatre dernières décennies

MOSAiC se concentrera sur les changements survenus au cours des quatre dernières décennies et leurs conséquences. La banquise estivale couvre maintenant la moitié de la superficie qu’elle occupait en 1985 et l’Arctique a perdu 75% de sa glace. Les couches de glace accumulées après plusieurs années de gel ont été remplacées en grande partie par de la glace plus mince formée au cours d’un seul hiver.
En conséquence, «une grande partie de nos connaissances accumulées sur un système arctique dominé par une glace pluriannuelle peut ne pas être pertinente», note le plan scientifique MOSAiC. Les modèles climatiques existants, par exemple, font un mauvais travail de prévision de la rapidité avec laquelle la glace se réduit en été et à l’endroit où elle se déplace.
Après le départ prévu pour le 20 septembre, les dirigeants du MOSAiC devront prendre une décision rapide: choisir l’endroit où le navire, sera bloqué, ce qui déterminera sa dérive au cours de la prochaine année. Ils utiliseront des modèles océanographiques et l’expérience antérieure pour tenter de se positionner dans un courant où la glace de mer est généralement jeune, mais suffisamment stable pour permettre aux chercheurs de quitter le navire et de travailler sur la surface gelée.

Des bouées et des instruments dans et sous la surface suivront l’évolution de la glace

À proximité du navire, les scientifiques suivront en détail l’évolution de la glace et des eaux situées au-dessous, avec des bouées et des instruments dans et sous la surface. Au-dessus plusieurs capteurs, des aéronefs et des ballons sonderont l’atmosphère arctique, qui s’est réchauffé deux fois plus vite que la moyenne planétaire.
Ils utiliseront également des motoneiges et des hélicoptères pour établir un réseau de stations autonomes sur la glace dans un rayon pouvant atteindre 50 kilomètres du navire. Cette taille correspond à la résolution des principaux modèles climatiques. Les stations fourniront donc des mesures à une échelle plus fine.
Des capteurs spatiaux collectent déjà certaines de ces données, donc les scientifiques de MOSAiC découvriront les données de télédétection des satellites et mesureront tout ce que les satellites ne peuvent pas voir, tels que les phénomènes sous la glace.
Par exemple, des observations à distance avaient suggéré que la perte de la glace, en permettant à davantage de soleil d’atteindre l’eau, avait fait augmenter la croissance du phytoplancton. Mais cette idée «repose sur la télédétection [uniquement] pendant la période sans glace et nous n’avons pas de telles observations dans le centre de l’Arctique », a déclaré Gradinger, l’un des chefs de l’équipe des écosystèmes de l’expédition.

La partie psychologique sera la plus difficile à gérer

Les défis les plus difficiles pour les chercheurs peuvent toutefois être d’ordre psychologique. Ce sera «un environnement assez exigeant et soumis à un stress élevé», explique Gradinger, dont l’équipe de huit biologistes dispose d’un «programme de prélèvement d’échantillons exceptionnellement dense». Les scientifiques de MOSAiC s’attendent à ce que le sauna, la piscine et les deux bars du navire fournissent une camaraderie. Contrairement à de nombreux navires polaires, l’alcool sera autorisé sur ce navire.
«Nous allons nous surveiller les uns les autres», a déclaré le chef de l’expédition, Markus Rex. Mais il s’attend à ce que le temps qu’il passe loin de ses proches soit «une des plus grandes difficultés». Il sera séparé de son épouse et de ses fils, âgés de 9 et 11 ans, pendant 10 mois – la séparation la plus longue de sa carrière. Mais les garçons « sont tellement excités par » l’expédition de leur père, explique Rex, et « cela le rend un peu plus facile à accepter. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay