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Tout en co-organisant un symposium il y a quelques années, un distingué psychologue de l’évolution, Nicholas Humphrey, a fait appel à un expert pour explorer un mystère datant de l’époque de Charles Darwin. « La sélection naturelle ne produira jamais dans un être quoi que ce soit qui lui soit préjudiciable », écrivait Darwin dans : « L’origine des espèces« .

Comment expliquer le suicide chez les humains

Mais chez les humains, la sélection naturelle a apparemment fait exactement cela. Le suicide est la principale cause de mort violente et frappe environ 800 000 personnes dans le monde chaque année, soit plus que toutes les guerres et tous les meurtres confondus, selon l’Organisation mondiale de la santé.
Humphrey, professeur émérite à la London School of Economics, savait qu’une poignée de penseurs de l’évolution avaient offert des moyens de résoudre ce paradoxe. Mais il n’a pas pu trouver d’explication qu’il jugeait appropriée dans la plupart des cas de suicide. Il a donc décidé d’explorer le sujet et de présenter lui-même sa présentation.
Appliquant un regard évolutif aux données épidémiologiques et aux cultures humaines, Humphrey a conclu que le suicide était probablement le sous-produit tragique d’une adaptation vitale: le cerveau humain sophistiqué. En publiant un article sur son travail après la conférence, il a constaté qu’un autre chercheur avait des idées similaires. Clifford Soper, psychothérapeute, exerce maintenant à Lisbonne dans un cabinet privé. Ces travaux concluent que les ravages du suicide sont une conséquence de l’intelligence humaine et ont façonné nos esprits et nos cultures.
De tels arguments peuvent entrer en conflit avec l’opinion médicale selon laquelle le suicide est principalement dû à une maladie psychiatrique. Et certains cliniciens peuvent craindre que les personnes à risques interprètent mal ces idées, suggérant que le suicide est «naturel». En fait, Humphrey et Soper proposent que si ce qui fait de nous des êtres humains nous a mis en danger, cela nous a également sauvés.

Les humains ont un ensemble de défenses

Ils font valoir que, face à la menace persistante du suicide, les humains ont développé un ensemble de défenses, telles que les croyances religieuses, qui sont des éléments cruciaux de notre culture et de notre psychologie.
« Les humains se suicident très rarement parce que nous sommes superbement conçus pour faire face à tout ce que la vie nous lance, mais nos défenses anti-suicide ne sont pas non plus sans failles », a déclaré Soper. Il suggère que ces hypothèses pourraient aider à expliquer pourquoi le suicide est souvent impulsif et attire l’attention sur des stratégies de prévention efficaces.
Soper était un psychothérapeute à temps partiel en 2014 et vivait à Gloucestershire, au Royaume-Uni, quand il a voulu comprendre les origines du suicide afin d’aider les personnes en deuil. En parcourant la littérature scientifique, il était captivé par le pouvoir de la pensée évolutionniste, qui « semblait plus utile que toute autre chose », dit-il.
Soper a finalement obtenu un doctorat de l’école des sciences naturelles et sociales de l’Université du Gloucestershire à Cheltenham en 2017. « Ce à quoi je pensais était si étrange que je savais que j’avais besoin d’un examen fait par les pairs », dit-il. « J’avais besoin que les gens parlent en retour. »
Face à une douleur atroce, un esprit sophistiqué peut voir la mort comme une évasion. En développant son modèle, il a commencé avec des faits familiers. Tous les organismes ressentent de la douleur, ce qui est essentiel pour éviter les menaces. Mais les humains sont sans doute uniques dans notre grand cerveau, ce qui nous permet d’avoir une vie sociale complexe, une culture et une conscience de la mort.

Un poème égyptien vieux de 4000 ans mentionne le suicide

Humphrey a suivi un raisonnement similaire. Soper et lui estiment que cette combinaison pourrait expliquer pourquoi le suicide est à la fois unique et répandu parmi les humains. Il a été signalé dans tous les types de société humaine, aussi variés que les groupes de chasseurs-cueilleurs et les pays industrialisés. Un poème égyptien vieux de 4000 ans mentionne le suicide, de même que les archives historiques de toutes les époques.
Humphrey note également que les pensées et les comportements suicidaires sont beaucoup plus courants que l’acte lui-même. Aux États-Unis, en 2017, environ 4% de l’ensemble des adultes, soit près de 10 millions de personnes, pensaient sérieusement au suicide, selon l’enquête nationale sur la consommation de drogues et la santé. C’est plus de 200 fois le nombre de morts par suicide cette année-là.
En revanche, Humphrey et Soper ne trouvent aucune preuve convaincante que d’autres animaux mettent délibérément fin à leurs vies. Et bien que les taux de suicide augmentent chez les adolescents américains, le suicide reste extrêmement rare chez les enfants: sur les plus de 47 000 personnes décédées par suicide aux États-Unis en 2017, seulement 17 avaient entre 8 et 10 ans; aucun décès de ce type n’a été signalé chez les très jeunes enfants.
Bien que le suicide apparaisse dans toutes les cultures humaines, il s’agit également d’un événement rare. Soper et Humphrey font remarquer que de nombreuses cultures tentent de contrer le suicide en le stigmatisant ou en le rendant impensable.
Soper déclare que toutes les grandes religions interdisent au moins certaines formes de suicide, comme le font de nombreuses coutumes tribales. Par exemple, Soper note que le peuple Baganda en Ouganda détruit les maisons des suicidés et bannit leurs proches, comme d’autres érudits l’ont documenté.

La mort de l’acteur Robin Williams a été associée à 1 800 suicides supplémentaires

De telles défenses sont peut-être plus faciles à voir quand elles s’effondrent. Les médecins et d’autres personnes s’inquiètent depuis longtemps de la contagion suicidaire après un décès largement annoncé d’une célébrité. La mort de l’acteur Robin Williams a été associée à 1 800 suicides supplémentaires dans les mois suivants, selon une étude de PLOS ONE l’année dernière.
Les recherches citées par Soper et Humphrey font état de taux de suicide annuels étonnamment élevés, atteignant 1,7%, dans certains villages de l’île de Palawan aux Philippines. Les anthropologues ont rapporté que le suicide avait été discuté avec discernement et que les villageois ne croyaient guère en la vie après la mort.
Et dans une étude longitudinale menée en 2014, des chercheurs ont découvert que les adolescents américains exposés au suicide par leurs amis et leur famille étaient plus susceptibles d’avoir des pensées suicidaires et parfois des tentatives. « Il existe des protections culturelles contre le suicide, et vous pouvez les voir lorsqu’elles s’affaiblissent », explique la sociologue Anna Mueller de l’Indiana University à Bloomington, qui a corédigé cette étude dans l’American Sociological Review.
Le rôle de la religion peut être complexe, avertit la sociologue Bernice Pescosolido, également de l’Université d’Indiana. Ses études aux États-Unis suggèrent que quelle que soit la doctrine d’une religion, celle-ci est plus susceptible de protéger les croyants contre le suicide lorsqu’ils entretiennent des réseaux sociaux très unifiés.

La maladie mentale serait une défenses de dernière ligne

Soper propose que la maladie mentale elle-même peut constituer une protection contre le suicide. Il suggère que certains troubles mentaux sont associés au suicide parce qu’ils ont été conçus par la sélection naturelle pour être des défenses de dernière ligne. Par exemple, il soutient que le manque d’initiative qui accompagne la dépression peut aider à prévenir les actes suicidaires.
Selon Riadh Abed, président du groupe de psychiatrie évolutive du Royal College of Psychiatrists à Londres, cet argument est plausible pour certaines formes de dépression. Mais lui et certains autres psychiatres sont sceptiques quant aux arguments de Soper concernant d’autres troubles – par exemple, le fait que l’usage compulsif de drogues et la toxicomanie peuvent parfois atténuer la douleur insupportable et ainsi réduire les suicides.
Même Shackelford dit que de telles idées nécessitent plus de tests et que d’autres spécialistes les trouvent marginales. L’un des critiques est le psychologue et principal suicidologue Thomas Joiner de la Florida State University de Tallahassee.
L’intérêt de Joiner s’est intensifié au cours de ses années d’études supérieures, lorsque son père est décédé par suicide, et il a exploré l’évolution du suicide car, comme Soper, il pensait que la compréhension qui en résulterait pourrait aider les patients. Mais Joiner est fermement opposé à l’idée qu’un comportement suicidaire soit le résultat d’une condition humaine naturelle.

Aucune théorie évolutive ne peut expliquer le suicide

Il suggère plutôt que le suicide peut représenter une erreur de comportement altruiste et d’abnégation, semblable aux abeilles mellifères qui piquent volontairement les intrus et meurent pour protéger leur nid. Certaines personnes suicidaires peuvent penser à tort qu’elles réduisent le fardeau de leurs proches. Pour Joiner, « il ne pouvait être plus clair » que ces décès sont dus à une maladie psychiatrique et que les pulsions suicidaires doivent être traitées comme telles.
Randolph Nesse, psychiatre de l’évolution de l’Arizona State University à Tempe, se dit « intrigué, mais nullement convaincu », par les idées de Soper selon lesquelles les humains ont été façonnés par des tendances à éviter le suicide. Nesse souligne que le suicide « est un comportement pouvant avoir de nombreuses causes et motivations possibles », de sorte qu’aucune théorie évolutive unifiée ne peut l’expliquer de manière adéquate.
En dépit de ces critiques, Humphrey espère que ce travail pourra aider les patients. « J’aime penser que cela pourrait aider une personne si elle pouvait voir pourquoi elle a évolué pour avoir un cerveau vulnérable à opter pour cette solution désastreuse à court terme », dit-il. « Une personne qui peut comprendre à travers la logique de ses pulsions suicidaires est peut-être la mieux placée pour leur résister. »
Source : Science
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