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La sonde spatiale de Jupiter ICE Moons Explorer (Juice) de l’ESA a fait ses preuves récemment lorsqu’elle a capturé une image de Jupiter et de ses trois plus grandes lunes, même si le vaisseau spatial non habité ne sera pas lancé avant trois ans. Les photos ont été prises par les ingénieurs de la mission sur le toit de l’installation d’Airbus Defence and Space à Toulouse dans le cadre d’un test de la caméra NavCam.

La première photo de Jupiter avec la NavCam de Juice

La mission de la sonde Juice, dont le lancement aura lieu au centre spatial guyanais ELA-3 de l’ESA en juin 2022 au sommet d’une fusée Ariane 5, va bien au-delà de la simple descente vers Jupiter puis de sa mise en orbite. Pour économiser du carburant et permettre une charge utile plus importante, l’engin spatial atteindra Jupiter au moyen d’une série d’orbites autour de la Terre et de Vénus avant d’arriver au système Jovian. en octobre 2029.
Une fois près de Jupiter, Juice fera son entrée dans la ceinture de radiations et effectuera une série de survols des lunes Europe, Ganymède et Callisto avant de se mettre en orbite autour de Ganymède en septembre 2032 et restera à cet endroit jusqu’à l’épuisement de son propergol, après quoi le contrôle de la mission lui ordonnera d’avoir un impact contrôlé sur la lune glacée en février 2034.
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En raison de ces manœuvres complexes, la NavCam est l’un des éléments essentiels de Juice. En conjonction avec les données de navigation envoyées depuis la Terre, la NavCam permettra à l’ordinateur de bord de déterminer la position et la vitesse de l’engin spatial afin de pouvoir apporter les corrections nécessaires au succès de son survol.
Selon l’ESA, la NavCam doit être spécialement blindée contre les radiations et pouvoir prendre des images précises des lunes, des planètes et des étoiles. À cette fin, les ingénieurs ont installé en juin un prototype d’ingénierie de la NavCam sur un toit dans le cadre d’une série de tests d’évaluation, y compris le traitement d’image intégré. Cela a permis à l’appareil de prendre des images de la Lune, des étoiles et de Jupiter.

Effectuer un test avec la NavCam 

« C’est sans surprise, à quelque 640 millions de km, si les lunes de Jupiter ne sont perçues que comme un pixel ou deux, et Jupiter apparaît comme des images à longue exposition ce qui était nécessaire pour capturer à la fois les lunes et les étoiles en arrière-plan, mais ces images sont utiles pour affiner notre logiciel de traitement d’images qui fonctionnera de manière autonome à bord du vaisseau spatial « , a déclaré Gregory Jonniaux, expert en navigation basée sur la vision chez Airbus Defence and Space. « Il était particulièrement important d’effectuer nos tests sur ce qui sera notre destination. »
Un autre test a consisté à fournir à la NavCam des vues simulées des plus grandes lunes de Jovian afin de donner aux ingénieurs une meilleure idée de ce que Juice verra réellement pendant sa mission et des détails qu’il sera capable de capturer pendant les survols. Plus tard cette année, la NavCam sera équipée d’une optique de vol, qui servira à la fois à tester les logiciels et à vérifier le fonctionnement de la caméra lorsque la sonde et tous ses composants seront assemblés.
Source : ESA
Crédit photo : Dessin