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Des chercheurs ont maintenant confirmé que l’extinction de masse de la période silurienne a été provoqué par une désoxygénation des océans.

Une explication à l’extinction de masse de la période silurienne

Pendant des années, les scientifiques ont eu du mal à associer un mécanisme à cette extinction massive, l’une des 10 plus dramatiques jamais enregistrées dans l’histoire de la Terre. Des chercheurs de la Florida State University ont maintenant confirmé que cet événement, qualifié de l’extinction de Lau/Kozlowskii par des scientifiques, avait été provoqué par un coupable bien connu: l’épuisement rapide et généralisé de l’oxygène dans les océans du monde.
Leur étude résout un mystère paléoclimatique de longue date et soulève des préoccupations urgentes quant au destin catastrophique qui pourrait frapper nos océans modernes si des tendances bien établies de désoxygénation persistent et s’accélèrent.
Contrairement à d’autres extinctions de masse connues pouvant être étroitement liées à des calamités discrètes et apocalyptiques telles que des impacts de météores ou des éruptions volcaniques, aucun événement spectaculaire et destructeur connu n’est à l’origine de l’extinction de Lau/Kozlowskii.
«Cela en fait l’un des rares événements d’extinction à être comparable au déclin à grande échelle de la biodiversité qui se produit en ce moment et une fenêtre précieuse sur les scénarios climatiques futurs», a déclaré le coauteur de l’étude Seth Young, professeur adjoint au département de Science de la Terre, de l’Océan et de l’atmosphère.
Les scientifiques sont conscients depuis longtemps de l’extinction de Lau/Kozlowskii, ainsi que du bouleversement du cycle du carbone de la Terre pendant lequel l’enfouissement d’énormes quantités de matière organique a provoqué d’importants changements climatiques et environnementaux. Mais le lien et le moment entre ces deux événements – l’extinction précédant la perturbation du cycle du carbone pendant plus de cent mille ans – restaient obstinément opaques.
« On n’a jamais clairement compris comment ce moment des événements pouvait être lié à une perturbation du climat, ou s’il existait une preuve directe reliant les conditions généralisées de manque d’oxygène à l’extinction », a déclaré Chelsie Bowman, étudiante au doctorat à la FSU, qui a dirigé cette étude.

Pour découvrir le lien ils ont utilisé des méthodes géochimiques

Pour résoudre ce problème , l’équipe a eu recours à une stratégie de recherche novatrice. En utilisant des méthodes géochimiques avancées comprenant l’isotope de thallium, la concentration en manganèse et les isotopes de soufre sur des sites importants en Lettonie et en Suède, les scientifiques ont été en mesure de reconstituer une chronologie de la désoxygénation des océans en relation avec l’extinction de Lau/Kozlowskii et les changements ultérieurs du carbone mondial.
Ces nouvelles découvertes surprenantes de l’équipe ont confirmé l’hypothèse initiale selon laquelle le bilan de l’extinction pouvait être entraîné par un déclin de l’oxygénation des océans. Leurs mesures ont clairement établi un lien entre le fluage constant des eaux désoxygénées et le caractère par étapes de l’extinction – ses débuts dans des communautés d’organismes des eaux profondes et leur propagation éventuelle vers des organismes d’eaux peu profondes.
Leurs enquêtes ont également révélé que cette extinction était probablement due en partie à la prolifération des conditions océaniques sulfidiques. « Pour la première fois, cette recherche fournit un mécanisme permettant de provoquer l’événement d’extinction par étapes observé, qui a d’abord coïncidé avec la désoxygénation des océans et a été suivi de conditions océaniques plus graves et plus toxiques avec des sulfures dans les colonnes d’eau », a déclaré Bowman.
L’extinction des océans dépourvus d’oxygène de Lau/Kozlowskii servant de précurseur déconcertant aux eaux de plus en plus désoxygénées observées dans le monde entier, le coauteur de cette étude, Jeremy Owens, professeur adjoint au département des sciences de la Terre, des océans et de l’atmosphère, a déclaré qu’il reste encore des leçons importantes à tirer des crises écologiques d’un passé lointain.

Une étude importante car l’océan moderne suggère qu’il existe une désoxygénation

« Ces travaux fournissent une autre preuve que la désoxygénation initiale dans les océans anciens coïncide avec le début des événements d’extinction de masse », a-t-il déclaré. « Ceci est important car nos observations de l’océan moderne suggèrent qu’il existe une désoxygénation largement répandue qui pourrait causer davantage de stress aux organismes nécessitant de l’oxygène et pourrait constituer les premières étapes vers une autre extinction de masse marine. »
Cette étude a été publiée dans la revue Geology,
Source : Florida State University
Crédit photo : Pixabay