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Depuis des milliers d’années, nous vivons avec des chiens. Nous les avons transformé de terrifiants loups en joueurs de frisbee moelleux, qui vont de minuscules poméraniens à de grands danois.

Nous avons eu un impact encore plus profond sur les chiens

Maintenant, une nouvelle étude qui a analysé des scanneurs du cerveau des chiens suggère que notre impact sur nos amis canins a été encore plus profond: nous avons changé la structure même de leurs cerveaux.
«C’est vraiment un nouveau travail passionnant», déclare Daniel Horschler, psychologue spécialiste des comparaisons à l’Université de l’Arizona à Tucson, qui a étudié l’évolution du cerveau des chiens, mais qui n’a pas participé à ces travaux en cours. « Les chiens n’ont pas encore été étudiés de cette manière auparavant. »
Pour mener cette recherche, Erin Hecht, neuroscientifique de l’Université de Harvard et ses collègues ont rassemblé une bibliothèque de scanneurs cérébraux IRM de 62 chiens de race pure issus de 33 races différentes. Dès qu’elle a vu les images alignées les unes à côté des autres, «elle pouvait voir les résultats simplement en les regardants», dit-elle.
Les chiens, parmi lesquels figuraient des Bichons Frises, des Labradors Retrievers, etc., avaient une variété de formes et de tailles de têtes. Mais rien de tout cela ne pouvait expliquer à lui seul les variations de la disposition des cerveaux des chiens.

Des régions cérébrales qui avaient tendance à être différents selon les chiens

Hecht et son équipe ont identifié six réseaux de régions cérébrales qui avaient tendance à être plus gros ou plus petits d’un chien à l’autre, et qui variaient les uns avec les autres. La tendance a amené Hecht à penser que ces régions travaillaient probablement ensemble dans des comportements différents.
Elle se demande si les différentes dispositions peuvent être dues à des différences de comportement entre les races. Les beagles peuvent par exemple détecter des tumeurs cancéreuses chez l’homme et informer les médecins et un border collie peut rassembler des centaines de moutons dans un enclos avec une rapidité et une agilité remarquables.
Son équipe a examiné comment ces six réseaux éraient différents entre les chiens en fonction des traits pour lesquels ils avaient été élevés, tels que définis par l’American Kennel Club. Les chercheurs ont annoncé Journal of Neuroscience que chacun des six réseaux cérébraux était corrélé à au moins un trait des comportements.
Les boxeurs et les dobermans, parfois utilisés comme chiens policiers, ont montré des différences significatives par rapport aux autres races du réseau, liées notamment à la vue et à l’odorat. Les chiens élevés pour le combat sportif ont montré des changements dans le réseau qui représentaient des réactions de peur, de stress et d’anxiété.

Des différences là où les chercheurs s’y attendaient le moins

Hecht était particulièrement intéressé par ces différences entre les chiens élevés pour la chasse à vue et ceux qui chassent au parfum. Les chiens spécialisés dans la chasse aux odeurs ont montré des différences non pas dans les premières régions du cerveau détectant les odeurs, mais dans les zones plus sophistiquées qui les aident à comprendre et à communiquer cette information, ce qui a du sens pour Hecht.
«J’ai entendu dire que des éducateurs travaillant avec des chiens qui sentent les odeurs qu’il n’était pas nécessaire d’entraîner un chien pour sentir quelque chose», dit-elle. « Vous devez juste les former pour qu’ils rapportent ce que vous voulez. », explique Hecht.
Hecht affirme que l’un des inconvénients de son étude est que tous les chiens examinés étaient des chiens de compagnie, pas des chiens de travail. «C’est assez incroyable de voir ces différences dans leur cerveau même s’ils ne sont pas en train d’agir de manière active.»

Un appel à la responsabilité

Elle a également déclaré que ses conclusions pouvaient avoir d’autres conséquences. Le fait que nous modifions tellement les espèces qui nous entourent que cela affecte leur structure cérébrale est «très profond», dit Hecht. «Je pense que c’est un appel à être responsable de la manière dont nous procédons et de la manière dont nous traitons les animaux que nous avons transformés.»
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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