Un continent oublié trouvé sous l’Europe

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Nous croyons tout connaître de la Terre sur laquelle nous vivons, mais il semblerait que ce ne soit pas le cas. En effet, des géologues ont reconstitué, tranche par tranche de temps, l’histoire d’un massif terrestre disparu depuis près d’un quart de milliard d’années, qui est maintenant submergé, pas sous un océan quelque part, mais en dessous du Sud de l’Europe.

Un continent oublié a été découvert

L’analyse des chercheurs représente «une énorme quantité de travail», déclare Laurent Jolivet, géologue à la Sorbonne, à Paris, qui n’a pas participé à cette nouvelle étude. Bien que l’histoire tectonique de la masse continentale soit généralement connue depuis quelques décennies, il ajoute: «la quantité de détails fournis par l’équipe dans la reconstruction chronologique est sans précédent. »

Les seuls vestiges visibles de ce continent, connus sous le nom de Grand Adria, sont des calcaires et d’autres roches trouvées dans les chaînes de montagnes du Sud de l’Europe. Les scientifiques pensent que ces roches ont commencé comme des sédiments marins et ont ensuite été raclées de la surface de la masse continentale et soulevées par la collision de plaques tectoniques. Cependant, la taille, la forme et l’histoire de la masse continentale d’origine – dont une grande partie repose sous les mers tropicales peu profondes depuis des millions d’années – ont été difficiles à reconstruire.

Pour commencer, le Grand Adria avait une histoire violente et complexe, note Douwe van Hinsbergen, géologue à l’Université d’Utrecht aux Pays-Bas. Il est devenu une entité séparée quand il s’est séparé du supercontinent méridional du Gondwana il y a environ 240 millions d’années et a commencé à se déplacer vers le Nord, selon les chercheurs.

À ses débuts il s’agissait d’une masse terrestre de la taille du Groenland

Il y a environ 140 millions d’années, il s’agissait d’une masse terrestre de la taille du Groenland, en grande partie immergée dans une mer tropicale, où les sédiments se sont accumulés et se sont lentement transformés en roches. Puis, lorsqu’elle est entrée en collision avec l’Europe actuelle entre 100 et 120 millions d’années, elle s’est brisée en mille morceaux et a été repoussée sous ce continent. Seule une fraction des roches de la Grande Adria, éraflées lors de la collision, est restée à la surface de la Terre.

Une autre complication est que les roches du Grand Adria sont dispersées dans plus de 30 pays, allant de l’Espagne à l’Iran. Ainsi, comme les roches elles-mêmes, les données ont été dispersées et sont donc difficiles à collecter, explique M. van Hinsbergen. Enfin, note-t-il, jusqu’à la dernière décennie, les géologues n’avaient pas les logiciels nécessaires pour effectuer de telles reconstructions byzantines. «La région méditerranéenne est tout simplement un désordre géologique», dit-il. « Tout est courbé, cassé et empilé. »

Dans cette nouvelle étude, van Hinsbergen et ses collègues ont passé plus de 10 ans à collecter des informations sur l’âge des échantillons des roches supposés provenir du Grand Adria, ainsi que sur la direction des champs magnétiques piégés dans ceux-ci. Cela a permis aux chercheurs d’identifier non seulement quand, mais où les roches se sont formées.

Plutôt que de simplement se déplacer vers le Nord sans changer d’orientation, le Grand Adria a tourné dans le sens contraire des aiguilles d’une montre en bousculant et se frottant contre d’autres plaques tectoniques , rapporte l’équipe de van Hinsbergen cette semaine dans le magazine Gondwana Research.

Bien que la collision tectonique se soit produite à une vitesse ne dépassant pas 3 à 4 centimètres par an, le fracas a brisé les morceaux de la croûte épaisse de 100 km de ce continent et l’a en grande partie enfouie dans les profondeurs du manteau terrestre, explique van Hinsbergen.

D’autres preuves existent de la présence du Grand Adria 

Cette étude n’est pas la seule preuve que le Grand Adria est un continent perdu. D’autres chercheurs qui utilisent des ondes sismiques pour générer une tomographie informatisée, comme des images de structures situées au plus profond de la Terre, ont créé un «atlas des enfers», un cimetière de dalles de croûte enfoncées dans le manteau terrestre. Cette recherche montre que des portions des secteurs du Grand Adria se trouvent maintenant jusqu’à 1 500 kilomètres sous la surface de notre planète.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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