Comment faire durer un livre pendant des millénaires

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Découverts pour la première fois en 1947 par des bergers bédouins à la recherche d’un mouton égaré, les textes en Hébreu anciens connus sous le nom de manuscrits de la mer Morte sont parmi les écrits les plus anciens et les mieux conservés jamais trouvés.

Comment les manuscrits de la mer Morte ont-ils durée si longtemps ?

Maintenant une étude réalisée par des chercheurs du MIT élucide une technologie ancienne unique pour la fabrication de parchemin et fournit de nouvelles informations sur des méthodes pour mieux préserver ces précieux documents historiques.

Cette étude portait en particulier sur un rouleau, appelé Temple Scroll, parmi les quelque 900 rouleaux complets ou partiels trouvés au cours des années écoulées depuis cette première découverte. Les rouleaux ont été retrouvés dans des bocaux cachés dans 11 grottes situées sur les pentes abruptes, juste au nord de la mer Morte, dans la région située autour de l’ancienne colonie de Qumran, qui a été détruite par les Romains il y a environ 2 000 ans.

On pense que, pour protéger leur patrimoine religieux et culturel des envahisseurs, les membres d’une secte appelée les esséniens ont caché leurs précieux documents dans des grottes, souvent enterrés sous quelques mètres de débris.

Le Temple Scroll est l’un des plus grands (près de 10 mètres de long) et le mieux préservé, même si son matériau est le plus fin de tous. Il possède également la surface d’écriture la plus claire et la plus blanche de tous les rouleaux. Ces propriétés ont amené Admir Masic, professeur adjoint en génie civil et environnemental au département de développement des carrières Esther et Harold E. Edgerton, ainsi qu’un membre du corps professoral spécialisé dans les matériaux archéologiques du département des sciences des matériaux et d’ingénierie, et ses collaborateurs à se demander comment ce parchemin a été fabriqué.

Ils ont été traités de manière inhabituelle avec du soufre et du calcium

Ils ont découvert que le parchemin était traité de manière inhabituelle, en utilisant un mélange de sels présents dans les évaporites – le matériau issu de l’évaporation des saumures – mais différent de la composition typique trouvée sur d’autres parchemins. Les éléments découverts comprenaient du soufre, du sodium et du calcium dans des proportions différentes, réparties sur la surface du parchemin.

L’équipe n’a pas encore été en mesure de déterminer l’origine de la combinaison inhabituelle de sels sur la surface du Temple Scroll, explique Masic. Mais il est clair que ce revêtement inhabituel, sur lequel le texte a été écrit, a contribué à donner à ce parchemin sa surface blanche exceptionnellement brillante, et peut-être contribué à son état de conservation, dit-il. Et la composition élémentaire du revêtement ne correspond pas à celle de l’eau de la Mer Morte elle doit donc provenir d’un dépôt d’évaporite situé ailleurs, que les chercheurs disent ne pas connaître la provenance.

Comprendre les détails de cette technologie ancienne pourrait aider à mieux comprendre la culture et la société de cette époque et de cet endroit, qui ont joué un rôle central dans l’histoire du judaïsme et du christianisme. Entre autres choses, une compréhension de la production du parchemin et de sa chimie pourrait également aider à identifier les contrefaçons d’écrits supposés anciens.

«Ces méthodes nous permettent de conserver les matériaux dans des conditions plus respectueuses de l’environnement, tout en collectant des centaines de milliers de spectres élémentaires et chimiques différents sur la surface de l’échantillon, en cartographiant sa variabilité de composition de manière extrêmement détaillée», explique Weaver. Les éléments découverts comprenaient du soufre, du sodium et du calcium dans des proportions différentes, réparties sur la surface du parchemin.

Identifié les contrefaçons 

Entre autres choses, une compréhension de la production du parchemin et de sa chimie pourrait également aider à identifier les contrefaçons d’écrits supposés anciens. «Il pourrait y avoir une sensibilité imprévue aux changements d’humidité, même à petite échelle», dit-il. «Le fait est que nous avons maintenant des preuves de la présence de sels qui pourraient accélérer leur dégradation. Cela indique que vous devez très bien connaître le document à préserver et que la conservation doit être adaptée à la chimie du document et à son état physique ».

Boaretto ajoute que l’étude de cette équipe sur la couche minérale inhabituelle sur le parchemin «est fondamentale pour les travaux futurs en matière de conservation, mais surtout pour comprendre comment ces documents ont été préparés durant l’Antiquité. Ce travail établit certainement un standard pour les autres chercheurs dans ce domaine.

Des informations pouvant guider le développement de nouvelles stratégies de conservation 

Cette information pourrait en effet être cruciale pour guider le développement de nouvelles stratégies de conservation de ces manuscrits anciens. Malheureusement, il semble que la plupart des dégâts constatés dans les manuscrits aujourd’hui ne résultent pas de leurs passés dans les grottes, mais de leurs efforts pour les ramollir afin de les dérouler et de les lire immédiatement après leur découverte, dit Masic.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : MIT
Crédit photo : Pixabay

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