Des chercheurs découvrent une nouvelle extinction

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Une équipe de scientifiques a conclu que la Terre avait connu un événement d’extinction massive précédemment sous-estimé, survenu il y a environ 260 millions d’années, portant à six le total des extinctions de masse majeures du record géologique.

Une nouvelle extinction massive majeure

«Il est essentiel de connaître le nombre d’extinctions de masse et leur calendrier afin de rechercher leurs causes», explique Michael Rampino, professeur au département de biologie de l’Université de New York et coauteur de cette étude, qui figure dans le journal Historical Biology.

« Il est à noter que les six principales extinctions de masse sont corrélées à des bouleversements environnementaux dévastateurs, notamment des éruptions massives de basaltes provoquant des inondations, chacune couvrant plus d’un million de kilomètres carrés avec des coulées de lave épaisses. »

Les scientifiques avaient précédemment déterminé qu’il y avait eu cinq événements majeurs d’extinction de masse, anéantissant un grand nombre d’espèces et définissant les extrémités des périodes géologiques: la fin de l’Ordovicien (il y a 443 millions d’années), le Dévonien tardif (il y a 372 millions d’années), le Permien (il y a 252 millions d’années), le Trias (201 millions d’années) et le Crétacé (66 millions d’années).

Nous pourrions assister à la «septième extinction»

Et, en fait, de nombreux chercheurs ont exprimé leur inquiétude face à la perte actuelle et persistante de la diversité des espèces – un développement qui pourrait être qualifié de «septième extinction» car une extinction de masse aussi moderne, ont prédit des scientifiques, pourrait finir par être aussi grave que celles des événements passés.

Le travail de biologie historique, qui comprenait également le Shu-zhong Shen de l’Université de Nanjing, portait sur le Guadalupien, ou Permien moyen, qui a duré de 272 à environ 260 millions d’années.

Les chercheurs observent que l’extinction de la fin du Guadalupien, qui a affecté la vie sur terre et dans les mers, a eu lieu en même temps que l’éruption de basaltes provoquée par les inondations d’Emeishan, qui a produit les pièges d’Emeishan, une vaste formation rocheuse découverte dans le Sud de la Chine. L’impact de l’éruption ressemblait à ceux qui causaient d’autres extinctions massives, a déclaré Rampino.

«Les éruptions massives telles que celle-ci libèrent de grandes quantités de gaz à effet de serre, en particulier le dioxyde de carbone et le méthane, qui provoquent un réchauffement climatique intense, avec des océans chauds et pauvres en oxygène qui ne favorisent pas la vie marine», note-t-il.

La fin du Guadalupien est désormais considéré comme une extinction de masse majeure

«En matière de perte du nombre d’espèces et de dommages écologiques globaux, l’événement de la fin du Guadalupien est désormais considéré comme une extinction de masse majeure, similaire aux cinq autres», écrivent les auteurs.

Source : New York University
Crédit photo : Pixabay

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