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Le nombre de mutations modérément préjudiciables dans la population européenne a augmenté progressivement au cours des 45 000 dernières années, depuis l’installation de l’homme moderne sur ce continent. Les mutations peuvent être un effet des coordinations de la migration originale en Europe.
«Ces mutations, qui sont aujourd’hui associées à une maladie génétique, ne diminuent pas avec le temps», déclare Stéphane Aris-Brosou de l’Université d’Ottawa au Canada. Cependant, bien que beaucoup de mutations soient liées à des maladies, leurs effets sont mineurs et il est peu probable qu’elles causent des dommages importants aux personnes les ayant.

En Europe

Notre espèce a évolué en Afrique et ne s’est largement implantée en Europe que 45 000 ans auparavant. Les généticiens savent depuis des décennies que la diversité génétique des populations africaines est bien supérieure à celle des groupes non africains. C’est parce que les premiers groupes qui ont quitté l’Afrique étaient assez petits.
Aris-Brosou a examiné les génomes de 2062 Européens, dont 1179 génomes anciens remontants à 45 000 ans. Pour chaque génome, il a examiné 1,2 million de sites où une seule «lettre» sur l’ADN varie d’une personne à l’autre.
On a déjà constaté que bon nombre de ces variants génétiques étaient associés statistiquement à des maladies comme l’asthme et le diabète, bien que leurs effets soient souvent minimes: le fait d’avoir un seul variant nocif n’augmenterait que légèrement les chances de développer un diabète.
Aris-Brosou a constaté que le nombre de variantes peu nocives dans la population européenne avait augmenté progressivement au fil du temps. Le facteur clé était probablement les petites populations initiales dans des régions telles que l’Europe, qui ont permis aux mutations néfastes de devenir courantes. « Ensuite, il est très difficile de se débarrasser d’eux », déclare Botigué.

Un effet persistant

Selon Laura Botigué, du Centre de recherche en génomique agricole à Barcelone, en Espagne, cela concorde à bien des égards avec les études existantes. « Ce qui est important et nouveau, c’est le fait qu’ils incluent des spécimens anciens », dit-elle. Les études précédentes utilisaient uniquement des personnes modernes, par exemple en comparant les Européens actuels et les Africains.
Il peut sembler étrange que des mutations nuisibles soient devenues plus courantes, car la sélection naturelle est supposée vaincre les gènes responsables de la maladie. Cependant, dans les petites populations, le pouvoir de sélection naturelle est réduit.
«Je pense que tout le monde conviendrait maintenant que les mutations hautement délétères ne s’accroissent pas avec les expansions humaines», déclare Botigué. En effet, il est peu probable que les personnes porteuses de mutations réellement nuisibles vivent suffisamment longtemps pour avoir des enfants, même en petits groupes.
Cependant, les études existantes ont montré que ces mutations légèrement nocives semblent être plus courantes chez les populations ayant connu des goulots d’étranglement. En 2016, Botigué a contribué à montrer que les populations hors Afrique portaient plus de mutations moins nuisibles que les populations en Afrique.

Il n’y a rien à craindre pour les gens

Aris-Brosou souligne que son étude a une grande limite: il ne peut examiner que des variantes génétiques connues pour être nuisibles dans les populations modernes. «Certaines mutations auraient pu être terriblement délétères, mais elles ont été conduites à l’extinction. Les mutations ont donc disparu», dit-il. Il n’y a aucun moyen d’identifier de telles mutations nuisibles dans l’ADN ancien, si elles ne sont pas présentes aujourd’hui.
Aris-Brosou et Botigué conviennent que les mutations persistantes des populations européennes ne sont pas inquiétantes. « Je pense qu’il est évident que tout va bien, parce que nous allons bien », déclare Botigué. «Les humains sont toujours là», dit Aris-Brosou.
Nous pouvons aussi faire très peu à leur sujet. Bien que la population européenne dans son ensemble porte des mutations plus modérément préjudiciables que les populations africaines, si vous compariez des individus des deux continents, vous ne verriez aucune différence, dit Botigué.
C’est parce que nous portons tous si peu de mutations. En conséquence, il n’est pas possible d’identifier des individus ou des groupes en Europe qui présentent des parts plus ou moins importantes de ces mutations.
Cette recherche a été publiée dans Molecular Biology and Evolution.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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