Les lacs de Titan ont été formés par des explosions

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Si nous avions visité la plus grande lune de Saturne il y a quelques centaines de millions d’années, nous aurions peut-être assisté à des explosions qui ont formé d’énormes cratères. Ces cratères se seraient transformés en lacs de méthane liquide sur Titan – les seuls que nous n’ayons jamais vus dans un monde autre que sur la Terre.

Les lacs de Titan se seraient formés suite à des explosions

La manière la plus simple de former des bassins lacustres est de dissoudre le sol en une motte. C’est ainsi que nous pensons depuis longtemps que les lacs de Titan se sont formés. Mais la sonde Cassini de la NASA a trouvé des lacs entourés de bords qui n’auraient pas pu être formés de cette façon.

Ces lacs ont également tendance à être de forme irrégulière plutôt que ronde, ce qui a amené Jonathan Lunine de l’Université Cornell de New York et ses collègues à écarter la possibilité qu’ils aient été formés par des impacts. L’équipe a au contraire déclaré que ces cratères étaient peut-être des restes d’explosions sous la surface de Titan il y a des centaines de millions d’années.

«Ils ne sont pas très circulaires, ce qui implique qu’il existe de nombreux points d’éclatement, ce que nous voyons également dans des cratères sur Terre», explique Lunine. Sur Terre, ce genre d’éclatement survient lorsque le magma chaud jaillit du sous-sol, frappe l’eau froide et explose.

Sur Titan, le moyen le plus susceptible de provoquer une telle explosion consiste à réchauffer des liquides souterrains, peut-être par une frappe d’astéroïde ou par une modification de la convection du noyau de cette lune glacée, qui se transforme en vapeur sous la pression. « Il n’y a pas assez d’énergie dans le méthane pour vraiment le faire », déclare Lunine. Bien que le méthane soit le principal liquide présent sur Titan, il n’exploserait pas pour créer ces cratères.

Une explosion d’azote aurait pu former ces lacs

Mais l’azote pourrait le faire. Dans l’histoire de Titan elle aurait pu avoir une atmosphère plus froide et plus riche en azote liquide, les chercheurs ont calculé qu’une explosion d’azote aurait pu produire ces étranges lacs que nous voyons aujourd’hui.

« De nombreux processus forment des lacs sur la Terre, alors pourquoi pas sur Titan? », Déclare Lunine. « Titan est très semblable à la Terre car cette possède de multiples processus géologiques qui produisent des caractéristiques plutôt que d’être guidé par un ou deux processus, comme certaines lunes de notre système solaire. » Ces explosions sont une autre raison pour laquelle Titan ressemble davantage à la Terre qu’à toute autre lune que nous connaissons.

Cette recherche a été publiée dans Nature Geoscience.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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