Les Néandertaliens étaient plus grands qu’on le croyait

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Nous savons que les Néandertaliens se sont accouplés avec nous, ont peint sur les murs de leur grotte et ont peut-être utilisé des médicaments à base de plantes. Maintenant, une analyse d’une empreinte de l’homme de Néandertal révèle une fenêtre sur leur vie.

Les Néandertaliens étaient plus grands

Les 257 empreintes de fossiles ont été découvertes dans un lit de crique côtière à Le Rozel, dans le Nord de la France. Ils ont été fait il y a environ 80 000 ans et conservés dans de la boue sableuse. La plupart des empreintes de pas provenaient d’enfants et pourraient indiquer que les Néandertaliens étaient plus grands qu’on ne le pensait auparavant.

«La découverte de tant d’empreintes de Néandertal sur un site est extraordinaire», déclare Isabelle de Groote de l’Université John Moores de Liverpool, qui n’a pas participé à cette étude.

Avant cela, on ne connaissait que neuf empreintes de Néandertal sur quatre sites différents, explique Jérémy Duveau du Muséum national d’Histoire naturelle de France, qui a dirigé l’équipe chargée de l’analyse des empreintes . «Les empreintes de pas sont très intéressantes car elles donnent un instantané de la vie d’hominidés tels que les Néandertaliens, et nous permettent d’estimer la taille et la composition du groupe qui les a constituées.» Ce type d’information est difficile à obtenir à partir d’autres objets archéologiques. tels que des squelettes et des outils.

La date exacte demeure incertaine

Bien que les chercheurs ne puissent pas être certains que les empreintes datent de 80 000 ans aucun reste de squelette n’ayant été retrouvé sur le site, les Néandertaliens étaient les seuls hominidés connus en Europe à cette époque. Homo Sapiens est arrivé 35 000 ans plus tard.

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Les empreintes de Néandertal sont plus larges que celles des humains modernes car leurs pieds étaient plus larges. À partir de la taille des empreintes de pas de Le Rozel, les chercheurs pourraient estimer la taille de l’individu qui les a fabriqués, puis en déduire son âge.

Les empreintes ont été fait principalement pas des enfants

Les empreintes de pas de Le Rozel ont été trouvées dans 5 couches différentes de sédiments. Duveau et ses collègues se sont concentrés sur une couche particulière, qui contenait environ 80% du nombre total, s’étendant sur une superficie de 92 mètres carrés. L’analyse a montré que plus de 90% des empreintes de pas avaient été fait par des enfants et des adolescents, le plus jeune étant âgé d’environ 2 ans.

«La majorité était des enfants, il y avait très peu d’adultes», explique Duveau. Ils appartenaient à un petit groupe de peut-être 10 à 13 personnes occupant ce  site, mais il est difficile de dire ce que leurs enfants faisaient quand leurs traces ont été préservées.

« Il est difficile de comprendre pourquoi ces personnes étaient présentes à ce moment-là: cherchaient-elles de la nourriture, jouaient-elles ou faisaient-elles autre chose? », Explique de Groote. « Je m’attendrais à ce qu’il y ait plus d’adultes ou plus d’équilibre entre le nombre d’adultes et de jeunes. »

Les empreintes venaient d’individu exceptionnellement grand

Certaines grandes empreintes de pas sur ce site indiquent qu’elles ont été fabriqués par un individu exceptionnellement grand. Des preuves provenant de squelettes montrent que les Néandertaliens étaient plus petits que les humains modernes, généralement entre 150 et 160 centimètres de hauteur, mais certaines empreintes de pas de Le Rozel semblent avoir été faites par une personne de 175 centimètres de haut.

C’est la taille moyenne d’un homme aux États-Unis aujourd’hui. Une autre explication est que les Néandertaliens auraient pu être plus grands que ne le suggéraient les précédentes empreintes.

Cette recherche a été publiée dans PNAS.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay / Pixabay

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