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Il n’y a pas plus de 540 millions d’années, la diversité des animaux sur la planète a connu un essor considérable. Les premiers grands animaux ont évolué dans ce qui est aujourd’hui connu comme l’explosion cambrienne.

Les animaux ont contrôlé leur propre développement

Dans la période qui a suivi, les animaux ont évolué et ont grossi, mais parallèlement à leur évolution, la teneur en oxygène de l’atmosphère a chuté, ce qui a temporairement ralenti leur évolution. Cependant, l’oxygénation et la croissance des algues qui ont suivi ont ajouté de l’énergie à la chaîne alimentaire et ont permis à la vie de connaître une explosion.
Dans une nouvelle recherche des scientifiques de la GLOBE Institute at the Faculty of Health and Medical Sciences de l’Université de Copenhagen ont découvert que les animaux avaient probablement contribué à un ajustement du taux d’oxygène et contrôlaient donc indirectement leur propre développement.
« Pour la première fois, nous avons réussi à mesurer le » rythme cardiaque de la Terre « , compris comme la dynamique entre le niveau d’oxygène et la productivité sur Terre. Nous avons constaté que ce ne sont pas seulement l’environnement et le niveau d’oxygène qui affectent les animaux, mais que les animaux affectent le niveau d’oxygène « , déclare le professeur associé Tais Wittchen Dahl de la GLOBE Institute.
Pour comprendre ce qui contrôle le niveau d’oxygène sur la Terre, les chercheurs ont étudié le calcaire déposé au fond de l’océan lors de l’explosion cambrienne, il y a 540 à 520 millions d’années. Le rapport entre l’uranium 238 et l’uranium 235 dans la chaux a révélé la quantité d’oxygène qu’il y avait dans les océans à cette époque.
Les chercheurs ont ainsi pu constater des fluctuations massives entre deux conditions extrêmes, où le fond de l’océan était recouvert de plans d’eau oxygénés ou appauvris en oxygène. Ce sont ces fluctuations à l’échelle mondiale auxquelles les animaux eux-mêmes ont contribué, selon les chercheurs.

Le phosphate est un nutriment pour les algues qui produisent de l’oxygène

Au cours de l’explosion cambrienne, les animaux marins ont évolué. Ils sont devenus plus grands, ont commencé à se déplacer sur le fond de l’océan, et ont développé des squelettes et des coquillages.
En particulier, la nouvelle capacité de se déplacer est intéressante car les animaux ont labouré le fond des océans et, par conséquent, une grande partie du phosphate contenu dans l’eau était liée au fond des océans et le phosphate est un nutriment pour les algues dans les océans et les algues produisent par photosynthèse de l’oxygène.
« Moins de phosphate produit moins d’algues, ce qui, avec le temps, entraîne moins d’oxygène sur Terre et, en raison des conditions de manque d’oxygène, les plus gros animaux ont diminué. Une fois que les animaux étaient moins nombreux, le niveau d’oxygène pouvait augmenter et créer des conditions favorables à la vie, puis le processus s’est répété « , explique Wittchen Dahl.
Comprendre les mécanismes qui contrôlent le niveau d’oxygène sur notre planète n’est pas seulement important pour la vie sur Terre. Une meilleure compréhension de la dynamique entre l’oxygène et le rythme cardiaque de la vie – nous rapprochera également de la compréhension de la vie sur d’autres planètes.

Comprendre ce qui contrôle le taux d’oxygène permet de savoir où chercher la vie dans l’Univers

« L’oxygène est un biomarqueur, une partie de ce que vous recherchez lorsque vous explorez l’Univers pour trouver de la vie sur d’autres planètes. Et si la vie en elle-même permet de contrôler le niveau d’oxygène, il est beaucoup plus probable qu’il y ait également de la vie dans des endroits où l’oxygène est présent. », explique Wittchen Dahl.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source :  University of Copenhagen
Crédit photo : Pixabay

Les animaux ont contribué au taux d'oxygène de la TerremartinPréhistoire
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