Cartographier et mesurer les « super-éclairs »

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Bien que les coups de foudre soient généralement considérés comme un phénomène estival, la forme rare et puissante des super-éclairs ne fait pas de même, de nouvelles recherches révélant que ces monstres électriques se produisent non seulement beaucoup plus tard dans l’année, mais également ils se produisent au-dessus des océans.

Comprendre les super-éclairs 

Ces éclairs sont assez impressionnants, ils dégagent mille fois plus d’énergie que la moyenne des éclairs, ce qui donne à ces spectacles d’été une allure de bougies d’anniversaire. Ils sont également extrêmement rares, selon Robert Holzworth, professeur de sciences de la Terre et de l’espace à l’Université de Washington (UW), auteur principal du document publié cette semaine.

Alors, quelle est la rareté des super-éclairs ? Selon les données recueillies par Holzworth et son équipe – qui ont analysé 2 milliards de coups de foudre sur une période de huit ans – environ un coup sur 250 000 sont des super-éclairs Donc, ils sont assez rare.

Cette étude a été rendue possible par le fait que le réseau mondial de localisation de la foudre, géré par Holzworth et l’UW, compte une centaine de stations de détection de la foudre dans le monde entier et permet d’accéder à une quantité considérable de données.

Les équipes ont utilisé une sorte de triangulation pour mesurer la taille et l’emplacement d’un éclair, obtenue en observant le moment des frappes détectées par trois stations ou plus dans ce réseau. L’équipe a ensuite comparé ses données avec les observations de la Earth Networks, basé dans le Maryland, et de la MetService du gouvernement néo-zélandais.

Ils ont tendance à se produire au-dessus des océans

Les recherches ont non seulement permis d’identifier avec exactitude les super-éclairs, mais ils ont également tendance à se produire au-dessus des océans, à l’inverse de la foudre ordinaire. Leur calendrier ne correspondait pas non plus aux prévisions des éclairs ordinaires qui se produisent pendant les orages d’été sur les Amériques, l’Afrique subsaharienne et l’Asie du Sud-Est.

En revanche, les super-éclairs ont tendance à se produire le plus souvent entre novembre et février, et beaucoup plus fréquemment dans l’hémisphère Nord, en particulier au-dessus de la mer Méditerranée.

« Quatre-vingt-dix pour cent des éclairs se produisent au-dessus des terres, mais les super-clairs se produisent surtout au-dessus de l’eau, jusqu’à la côte », a déclaré Holzworth, qui suit la foudre depuis près de deux décennies.

Les chercheurs ne savent pas ce qui provoque les super-éclairs

La raison de ces nouveaux modèles observés n’est pas encore tout à fait claire et les scientifiques ne savent toujours pas ce qu’il faut faire pour créer des super-éclairs. Certains chercheurs ont suggéré que des taches solaires et des phénomènes similaires causeraient ces montres électriques, mais il faudra approfondir les connaissances scientifiques pour déterminer les causes réelles.

Cette recherche a été publiée dans Journal of Geophysical Research: Atmospheres et une carte interactive peut être consultée ici : super-éclairs.

Source : University of Washington
Crédit photo : Pixabay

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