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Les plus gros cerveaux à avoir évolué appartiennent aux baleines. Nous avons maintenant découvert que ces mammifères marins augmentaient la taille de leur cerveau de la même manière que nous – grâce à l’expansion massive de deux régions cérébrales particulières, alimentées peut-être par des changements de régime alimentaire.

Les baleines ont de gros cerveaux à cause de leur régime alimentaire

Amandine Muller de l’Université de Cambridge et Stephen Montgomery de l’Université de Bristol ont examiné les données relatives à la taille du cerveau de 18 espèces de baleines et de dauphins, ainsi que de 124 animaux terrestres différents, dont 43 espèces de primates.
À quelques exceptions près, les baleines, les dauphins et les primates semblent tous avoir acquis un grand cerveau grâce à une croissance spectaculaire des deux mêmes régions cérébrales: le cervelet et le néocortex. Ces deux régions sont importantes pour les fonctions cognitives telles que l’attention et pour contrôler les mouvements du corps.
Il est logique que le cervelet et le néocortex évoluent à l’unisson, dit Montgomery, car ils sont physiquement connectés par de nombreuses voies cérébrales. «C’est possible, on ne peut que changer autant sans être contraint par la performance de son partenaire et sans avoir besoin de l’autre structure pour« rattraper »son retard», dit-il.
Mais qu’est-ce qui a poussé ces deux régions cérébrales à se développer de manière aussi spectaculaire chez les baleines et les dauphins? Muller et Montgomery ont d’abord exploré si ce déclencheur était un changement de comportement social. Comme certains primates – y compris notre espèce – les baleines et les dauphins peuvent former des groupes sociaux complexes.
Cependant, les deux chercheurs n’ont trouvé aucune corrélation forte entre les espèces de baleines et de dauphins présentant un comportement social avancé et celles présentant un cervelet et un néocortex particulièrement volumineux.
Mais ils ont découvert que des espèces de baleines et de dauphins avec un cervelet et un néocortex plus gros bénéficient généralement d’un régime alimentaire particulièrement varié, en matière de variété d’aliments qu’ils consomment. Cela pourrait suggérer que l’élargissement du régime alimentaire a favorisé l’évolution des cerveaux plus gros.

Pourquoi le régime alimentaire et la taille du cerveau sont liés ?

On ignore pourquoi le régime alimentaire et la taille du cerveau sont liés. Montgomery spécule qu’un régime varié est plus susceptible de fournir les ressources énergétiques nécessaires pour alimenter l’expansion du cerveau. Alternativement, il se peut que les mammifères marins dont le régime alimentaire est plus varié doivent apprendre et utiliser une gamme plus large de comportements de recherche de leur nourriture pour exploiter différentes ressources alimentaires. Cela pourrait nécessiter un cerveau plus gros.
Il serait important de comprendre comment et pourquoi l’évolution du cerveau et le régime alimentaire sont liés chez les baleines et les dauphins, car cela pourrait nous aider à comprendre pourquoi les primates ont également développé un cerveau de grande taille.

L’alimentation serait la meilleure explication

De nombreux chercheurs affirment que les primates ont acquis un grand cerveau à mesure que leur monde social est devenu plus complexe. Mais au cours des dernières années, certains ont renoncé à cette hypothèse du cerveau social en raison de preuves selon lesquelles l’expansion du cerveau des primates est en réalité mieux expliquée par des modifications de l’alimentation. Les données sur les baleines et les dauphins fournissent de nouvelles preuves pour renforcer cette idée.
Cette recherche a été publiée dans Journal of Evolutionary Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay